Midnight Hunters 4 - The Lone Hunt - Radclyffe

November 12, 2017 | Author: ormaly | Category: Gray Wolf, Cats, Vampires, Hair, Dogs
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Descripción: Un mundo de pasiones violentas y hambres inhumanas estalla como tabúes antiguos y deseos primitivos colisio...

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Sinopsis

Un mundo de pasiones violentas y hambres inhumanas estalla como tabúes antiguos y deseos primitivos colisionan. La Lobo Were Alpha Sylvan Mir no quería nada más que mantener a su compañera embarazada Drake a salvo en su refugio aislado, en lo más profundo del corazón de las montañas Adirondack, pero enemigos políticos y Praetern la obligan a la batalla. Sylvan debe enfrentarse a la Canciller de los Vampiros, Francesca, una amante de una sola vez, por su participación en un reciente ataque contra los Laboratorios Mir—una confrontación que pondrá a prueba la alianza de Sylvan con los Vampiros y llevará a la guerra. La ejecutora de Francesca, Michel, con una conquista sexual secreta en una de la Manada de Sylvan y una centuri Were recién convertida Vampiro, Lara bajo su mando, puede haber dividido lealtades también. Lara, nacida para luchar en el servicio de la Were Alpha, se encuentra atrapada entre dos mundos, que no pertenecen a ninguno de los dos, y su inesperada obsesión con una enemiga de la Alpha pone a prueba antiguas lealtades. En un mundo donde los humanos y los Praeterns conspiran para el poder supremo, la violencia es un modo de vida...y la muerte.

Una novela de los cazadores de medianoche.

CAPÍTULO UNO

Lara siguió a la sirviente humana por el pasillo en silencio en las profundidades de la guarida de Lieja Jody Gates. El hambre forzó una inundación de hormonas de alimentación en su boca. Sus colmillos se alargaban y palpitaban. Su clítoris se tensó en previsión de tener a Zahn Logan, jefe de seguridad de los Night Hunters—el Clan de Jody y uno de los Dominios más poderosos del mundo—indefensa debajo de ella. Lara imaginó a la rubia que sometiéndose a ella, imagino inducir a la humana arrogante a retorcerse en la agonía de la sed de sangre, a conducirla hasta el orgasmo con su mordida. Su instinto depredador aumentó. Ella gruñó, su lobo ascendente, ansioso por reclamar. "Deberías enjaular a ese lobo," dijo Zahn sin volverse, su zancada casi tan sensual como el deslizamiento de un Vampiro. "Deshonras a tu amo con tu falta de control." "No soy esclava de nadie." Lara saltó, sus garras cortando la parte de atrás de la ajustada camiseta negra de Zahn antes de que la humana se retorciera a un lado, sorprendiéndola con su velocidad y agilidad. Zahn giró hacia ella, el cuchillo que llevaba en una funda atada a su musculoso muslo ahora en su mano derecha. La plata brillaba en el arma de doble filo—un asesino de Were. "Alimentare a tu Vampiro con placer, pero el lobo a morir en mi espada." Lara se agachó, sus ojos de lobo brillaban de color ámbar, sus huesos y músculos se deslizaban, cambiando, transformándose. "Tomaré lo que quiera, cuando lo quiera." "No", dijo Zahn suavemente, "no lo harás. Eres más que Were ahora. Eres Vampiro." Lara se estremeció, atrapada en los oscuros remolinos de los ojos rojizos de Zahn. Sus pezones se tensaron, y el pelaje leonado se extendía por la hendidura entre las rígidas columnas de sus abdominales. Las glándulas profundas que rodeaban la base de su clítoris se llenaron y quería follar. Follar y alimentarse. Instintos atados con dolor y necesidad sin sentido. "Aléjate de mí." "No. No te tengo miedo." Zahn sonrió, su boca se torció en desafío arrogante. "Quiero alimentarte." "¿Por qué?" Lara gruñó, sus cuerdas vocales se engrosaron con el cambio. "Porque puedo. Ven conmigo, Warlord." Zahn se giró y siguió caminando. Su carne estaba marcada con punzadas rosadas poco profundas debajo de la camisa negra rasgada, pero estaba casi curada. Ella no era inmortal como los Vampiros etéreos a los que servía, pero su energía bruta y su atractivo sexual eran casi tan potentes.

Warlord. La palabra, La palabra corta el frenesí nublando los sentidos de Lara. Había sido una vez centuri, una de las guardias de élite que protegían al Lobo Were Alpha. Ahora era general de una Vampiro, la comandante de un ejército al borde de la guerra. Había perdido a su Manada, su puesto y su honor cuando ella había muerto y había resucitado como un Vampiro, pero todavía podía luchar. Todavía podía matar a los enemigos que le habían tomado todo. Lara juntó su voluntad y obligó a su lobo a retirarse. No dejaría que Zahn fuera testigo de su pérdida de control, no dejaba que Zahn tuviera la satisfacción de incitarla en frenesí sexual. Zahn podría ser más rápida, más fuerte, más resistente a las lesiones que un humano ordinario, pero ella todavía era humana. Y Lara no permitiría que un humano tuviera poder sobre ella, incluso cuando la humana le ofrecía su sangre y sexo, todo lo que ahora ansiaba. "No necesitarás tu espada, Capitaine. Es tu sangre que derramaremos." Un fino estremecimiento recorrió el musculoso cuerpo de Zahn. El placer de la mordida del Vampiro fue magnificada mil veces por los de su línea. Había nacido para responder a la llamada de un Vampiro, la necesidad de mantener el linaje de su amo con los químicos únicos en su sangre un instinto primitivo. Y Lara era de la sangre de su ama. Dolía por alimentarla. Ella deslizó la espada en la funda de cuero con un movimiento de su muñeca, tan rápido que sólo un Praetern podría haber seguido el movimiento. "Ven, Vampiro. Toma lo que te ofrezco." Lara estaba a su lado en un instante, sus garras presionando la parte baja de la espalda de Zahn. Olía la necesidad de Zahn, rica y verde. Ella sintió el latido de su corazón, fuerte y seductora. "Apresurate. Te quiero en mi boca." Las manos de Zahn temblaban mientras abría la puerta con una llave que sacó de un bolsillo de sus pantalones de cuero. Lara la siguió a una de las muchas cámaras en la fortaleza subterránea donde Gates y su consorte, y los soldados Vampiro de Gates, pasaron las horas del día custodiados por sus sirvientes humanos. El cuarto era cálido y sin ventanas. Una gran cama llenaba el espacio, centrado en la pared opuesta a la puerta. Sabanas sedosas de chocolate oscuro cubrían la superficie, y una hilera de almohadas de raso a juego se amontonaba contra la cabecera de caoba. Un sofá de brocado azul real, angulado en una esquina como si esperara a un tercer participante en llegar, era el único otro mueble. La habitación no tenía aparadores, ni mesas de noche, ni armarios. Sólo la cama y el sofá vacío. Un espacio para la alimentación—para la sangre y el sexo y el placer-dolor. Los muslos de Lara se tensaron cuando su lobo volvió a surgir, negado por mucho tiempo, pero todavía fuerte. Todavía ansioso de cazar. Tomando aliento, manteniendo una correa corta en el depredador que rondaba furioso para perseguir, para capturar, para tomar, Lara cerró la puerta detrás de ella y se obligó a esperar mientras la humana se acercó a un lado de la cama y metódicamente comenzó a desvestirse. Mientras los humanos iban, Zahn era atractiva—tan elegante y hermosa como

cualquiera de los guardias Vampiro que le respondían a ella, aunque Zahn era rubia, y la mayoría de los Vampiros de Gates eran de cabello negro y de ojos azules. Es extraño que un humano tuviera una posición tan elevada como jefe de las fuerzas de seguridad de un Dominio, pero Lara no conocía todos los matices políticos del mundo Vampiro en el que de repente se encontró. Las Manadas de lobos no eran controlados por la política, sino por el poder solo. El Alpha gobernaba a través de la pura fuerza de voluntad, astucia y dominio físico. Antes de que ella se convirtiera, Lara había sucumbido en alguna ocasión a la esclavitud seductora del poder de un Vampiro y experimento el éxtasis de la sangre por sí misma. Como muchos Weres, disfrutó del intenso placer que acompañaba a una mordedura de un Vampiro, pero ella siempre había desconfiado de las alianzas de los Vampiros que cambiaron tan fácilmente como una batalla ganada o perdida, donde las confianzas fueron traicionadas por una ventaja fugaz. Ella caminó al lado de los Vampiros, porque no tenía elección. Ella era uno de ellos ahora, y mejor luchar donde tenía un lugar que morir una muerte lenta cada día entre los Weres, donde ya no pertenecía. Lara cerró la puerta con llave. Zahn se quitó la camisa hecha jirones y se volvió hacia Lara, sus altos pechos resplandecientes en el resplandor inclinado de las luces escondidas, invisibles, en las esquinas. Sus pezones eran dos apretados, discos oscuros en la pálida belleza enrojecida de sus pechos. Su musculoso abdomen subía y bajaba en ráfagas poco profundas. Su excitación patinó sobre la lengua de Lara e inundó la garganta con feromonas. Los caninos de Lara sobresalían, alargándose, raspando la tierna superficie interior de su labio inferior. Ella probó su propia sangre, sutilmente cambiada. Un tono metálico hormigueó en su garganta. Sus glándulas sexuales se hincharon, llenas y listas, forzando a su clítoris hinchado a extruir. La neblina roja de sed de sangre cortó su visión. Sería fácil, tan fácil, rendirse y tomar lo que se le había ofrecido. La anfitrión había llegado voluntariamente, aceptando alimentarla, sin exigencias, sin restricciones. Ella era libre de tomar—a hundir sus colmillos en la columna grabada de la garganta de Zahn, para beber su sangre rica en hierro hasta que sus células fueran empoderadas, hasta que su sexo latía, lleno y potente. Hasta quedar satisfecha. "Deberías tener un segundo", dijo Lara. Su lobo se elevó a la llamada de la sangre justo cuando su Vampiro estaba sediento, y no podía retenerla completamente. Zahn no estaba a salvo sin un guardia si Lara perdía el control. "No necesito segundos." Zahn desató su funda de cuchillo y la tiró al sofá de brocado, fuera de su alcance, una muestra deliberada de confianza y superioridad. "Puedo satisfacer todas sus necesidades." Lara saltó y clavó sus garras en los hombros desnudos de Zahn, obligándola a caer sobre la cama. Se sentó a horcajadas sobre las caderas de Zahn, presionando su torso hacia la cama con los brazos extendidos. Todavía no dibujaba sangre— una vez que lo hacía, no se

detendría. Dejó caer la cabeza sobre el rostro de Zahn, la cortina de su propio cabello castaño enmarcando los altos pómulos de Zahn y la mandíbula arqueada. El pulso de la sangre de Zahn bajo la piel inmaculada de su garganta era el llamado de una sirena. Ella mostró sus caninos y Zahn jadeó. "No sabes lo que necesito." "Estás equivocada." Zahn agarró los BDU negros de Lara y los rasgó a lo largo de sus muslos en ambos lados. "¿Lo estoy?" Centrado su mano sobre el pecho de Zahn, Lara se levantó lo suficiente como para sacar los restos de sus pantalones. Su sexo palpitaba al ritmo de su corazón, conduciendo todos los pensamientos excepto uno de su conciencia. Tomarla. Tomarla. Lara gruñó una advertencia. "Sí", susurró Zahn, cubierta de sudor en el hueco de su garganta. Ella alcanzó entre ellas y peló el cuero de sus caderas. Inclinándose debajo de Lara, ella inclinó sus caderas y se frotó contra la parte inferior del cuerpo de Lara. Estaba mojada, su carne caliente y abierta. Con los dedos clavados en los duros músculos del culo de Lara, arqueó su cuello, dejando al descubierto los grandes vasos que latía vibrante bajo la superficie de su piel resbaladiza. "Toma mi sangre. Toma mi cuerpo. Estoy lista" Lara gruñó. Esta humana trató de controlarla ofreciendo lo que la hacía débil. Necesitaba sangre. Ansiaba sexo. Ella dolía por perderse en la toma. Y si lo hacía, sería renunciar al poco poder que todavía tenía. Juntó las muñecas de Zahn en una mano y sujetó sus brazos por encima de su cabeza, la piel debajo de sus dedos tan delicada como la porcelana contra las ricas sábanas de chocolate. Tan fuerte como lo era Zahn, ella era más fuerte—podía rasgarle la garganta, arrancarle el corazón de su pecho, desangrarla. Poco a poco, con el cuerpo tembloroso con el esfuerzo de controlar su sed de sangre, para contener el frenesí sexual, Lara bajó la cabeza hasta que las puntas de sus colmillos sangraron la piel de Zahn pero no rompieron. "Ruegame" le susurró Lara. No dejes que te mate. Zahn luchó por la cordura en la nube de feromonas seduciendo a sus sentidos— ricos estimulantes de lobo Were inundaron su sangre, la esclavitud del Vampiro atrajo a sus propias células. Cada centímetro de ella gritaba por la mordida del Vampiro que la transportaría, por el cuerpo de la Were que la liberaría. Nunca había dolido tanto por ser mordida, para ser bebida, para ser llenada. Para ser follada. "Oh Dios." Zahn gimió y envolvió sus piernas alrededor de las caderas de Lara, forzando su tenso clítoris contra el de Lara. "Por favor. Muérdeme. Lléname. Necesito. Oh Dios, necesito." Los ojos de Lara resplandecieron con el ámbar de su lobo disparado a través de las llamas mientras conducía sus colmillos vampiro en la garganta de Zahn, liberando los erotostimulants que convirtieron el dolor en placer, transformaron el sacrificio en una

satisfacción ardiente. Zahn gritó y estallo en el orgasmo, su sexo palpitando contra el de Lara. Lara tragó, sus células se expandieron con la corriente de la vida, su clítoris tenso, hinchado, golpeando para la liberación. Ella empujó sus caderas y se deslizó entre los pliegues empapados de Zahn, deslizándose fácilmente en su hendidura, alojándose allí, apretada y caliente. Zahn se estremeció, otro orgasmo estrellándose a través de ella. Ella marcó la espalda de Lara con sus uñas, el dolor lejano una nota de gracia para el placer agonizante. Lara empujó y tragó, empujó y tragó, tomando la vida con cada trago, liberando su esencia con cada empuje, el Victus grueso y rico con la vida prestada. Ella se estremeció, cerca, tan cerca de la aplastante liberación final que su lobo ansiaba. Su piel ardía, su aliento se arrancaba de ella en sollozos torturados. Ella no podía vaciar, no pudo encontrar la satisfacción final sin— La necesidad de Lara llamó a Zahn como sus amos habían llamado a los de su línea durante milenios. Ella apretó su agarre en los hombros de Lara y se sacudió hacia arriba, hundiendo sus dientes en el hombro de Lara, rompiendo la piel, sacando sangre. Un rayo de dolor se abrió en los tramos más profundos del sexo de Lara y explotó, sus glándulas vaciándose, su clítoris con espasmos en las profundidades de la carne de Zahn. Zahn chupó el mordisco que había hecho y se acercó de nuevo. Lara sacó su cabeza, tirando de su hombro libre de la boca de Zahn. Zahn gimió, casi inconsciente, profundamente en la esclavitud, sin sentido en el placer. El clítoris de Lara seguía pulsando bajo el de Zahn, un nudo tierno que formaba el eje medio. La mordida de Zahn había provocado el instinto de lobo para unirse. "¡No!" Lara se puso de pie tambaleándose, la sangre de Zahn y la suya corriendo en riachuelos por su pecho, sobre sus senos, cubriendo el polvo del pelaje por el centro de su abdomen. De alguna manera Zahn había sabido lo que su lobo necesitaba. Lo que ella necesitaba. Más que sangre, más que sexo. Una unión que nunca podría ser suya. Fortalecida con la sangre de Zahn, su lobo no reconoció la verdad. Ella nunca se aparearía. Weres se apareaban para la vida, y ella ya estaba muerta. Lara tiró la sábana sobre Zahn, caminó hacia la puerta, y tiró de la cerradura. Con la caída del sol todavía a una hora de distancia, debería estar cansada, pero no lo estaba. Ella era vampiro, pero era Were, y necesitaba más que sangre. Necesitaba más que la mordedura de la humana que no quería. Se dio la vuelta, abrió la puerta y saltó al pasillo, su lobo rompiendo sus cadenas al final. Su visión escaneo en la lente afilada del depredador. Un guardia humano. Por una puerta al final del pasillo. Olía sol más allá de esa puerta. Más allá de esa puerta una escalera conducía al exterior, condujo a la libertad. Desnuda, cubierta de sangre y brillo de sexo y victus, saltó a lo largo del pasillo hacia el

guardia. Sus ojos se agrandaron y su oscuro rostro palideció, pero él se mantuvo firme, su arma automática todavía enfundada en su muslo. Hombre valiente. "A un lado, humano, o morirás." "Tengo órdenes de que nadie salga hasta la salida de la luna, Warlord", dijo, con voz ronca. "Me obedecerás, soldado, o morirás hoy". "El sol aún no ha caído. Zahn ordenó—" Lara lo agarró por el cuello y lo amarró a la pared, sus pies a diez pulgadas del suelo, su rostro a menos de un suspiro de la suya. "Yo soy la Warlord de los ejércitos de Lieja. Soy tu maestra. Tú tomas tus órdenes de mí." "Sí, Warlord", jadeó a través de la delgada columna de aire que le permitió aspirar. "Pero el sol—" "No tengo miedo del sol." No estaba segura de cómo lo sabía, pero lo hizo. La luz del día no era su enemigo. "Mientras me haya ido, verás que nadie se acerca a los aposentos de Lieja Gates. Nadie entra en las cámaras de la Lieja, excepto Zahn hasta que regrese. No por ninguna razón. ¿Lo entiendes?" "Sí, Warlord. "Abre las barricadas." Ella lo soltó, y él casi se cayó, pero se recuperó en sus pies y lanzó un saludo, con el puño en el pecho. "Sí, Warlord." Él marcó los números en un teclado, presionó la palma de la mano a una placa en la pared, y miró fijamente a un escáner de retina. Las cerraduras se abrieron y la puerta de acero reforzado se deslizó silenciosamente a un lado. Ella atravesó las escaleras, y entró en otro largo pasillo. Un soldado en el otro extremo sostenía otra puerta abierta mientras los últimos rayos de sol parpadeaban afuera, negándose a entregarse a la noche. Por primera vez desde que se había convertido, Lara sintió que su lobo ascendía, cuerpo y espíritu, y ella lo dejó venir. En el momento en que se elevó a través de la salida camuflada y salía a la calle, ella estaba en pleno pelaje y lista para cazar.

CAPITULO DOS

"Me siento bien", dijo Chris, viéndose como si estuviera a punto de saltar de la mesa de examen. "Tengo que volver a los laboratorios."

"Lo decidiré cuando estés lista para volver al deber." Drake cruzó los brazos frente a su pecho y deliberadamente se metió en el espacio personal de la joven teniente. Chris, desnuda excepto por sus pantalones vaqueros, todavía mostraba signos de lesión a pesar de haber cambiado al pelaje después de ser atrapada en la explosión que había nivelado el ala de investigación en Industrias Mir esa mañana. El hombro y el cuello derecho estaban magullados e hinchados, y trazas de escombros quedaron incrustadas en un entramado de laceraciones que se arrastraban por sus brazos desnudos. Su cambio había sido demasiado corto o el daño demasiado severo para su lobo para sanar completamente. Chris era la jefe de seguridad, y ella tenía que estar sintiéndose responsable de la explosión. Ella no tenía la culpa, pero trata de decirle a un lobo dominante que no podía controlar a todo el mundo y todo dentro de su esfera. Una tarea infructuosa. Drake debería saberlo, estaba aparada al lobo Alpha. Ella trataba con el desafío de intentar razonar con un Were impulsado por el instinto sobre una base diaria. "No vas a ningún lado por el momento." Chris retumbó en su pecho, no un desafío, sino una señal de disgusto e irritación. Drake podría vivir con eso. Después de todo, no podía esperar que un lobo como Chris se volviera y le diera la garganta al primer signo de una palabra dura. Ella retrocedió un centímetro, dándole, dando espacio al lobo de Chris para estirarse. "Ahora, déjame verte levantando el brazo." "De verdad, Prima," dijo Chris, su tono un poco más conciliador mientras levantaba su brazo derecho lesionado. "Sólo lo retorcí. He tenido peores cacerías." "Eso puede ser." Drake deslizó la palma de la mano bajo el codo de Chris y agarró su muñeca con la otra mano. Había aprendido muy rápidamente después de su transición de humano a lobo Wer,e era que la única cosa que cada lobos entendida y aceptada era la ley de la Manada. Y, como la compañera de la Alpha, ella estaba en la cima de la Manada en rango y poder. "Pero ya que soy la médico aquí, déjame tomar la decisión." Chris suspiró. "Sí, Prima." Sofocando su sonrisa, Drake oscilo el hombro, el codo y la muñeca. Chris—de cabello rubio, de ojos azules, cincelada y muscular como todos los soldados de Sylvan—se sentó implacablemente, pero Drake sintió que el ruido de la tensión serpenteaba a través del marco de Chris mientras ella subía suavemente el hombro. "Tienes un desgarro en los tendones alrededor de tu hombro." "Es sólo un poco dolor", Chris murmuró. "Imagino que lo es." Drake cuidadosamente liberó el brazo de Chris y se dirigió detrás de la mesa para mirar su espalda. La piel sobre los músculos anchos estaba destrozada. No es grave, pero doloroso. El hombro era una historia diferente. "Tendrá que cambiar y permanecer en el pelaje el resto de la noche para curar estas heridas y conseguir tu hombro en forma."

"Pero, Prima," dijo Chris, girando sobre la mesa para mirar en la dirección de Drake, "Necesito volver al laboratorio para asegurar el área y comenzar nuestra búsqueda. Nosotros ni siquiera estamos seguros de que no haya más dispositivos en el resto de los edificios" Los ojos de Chris se elevaron hacia los de Drake. El desafío no fue intencional, pero Drake gruñó sin embargo. Sin una disciplina de hierro, una Manada de Weres gobernado por instinto el instinto primitivo caería en el caos. Chris inmediatamente agachó la cabeza. "Si retrasas tu curación", dijo Drake, "es posible que tengas un daño permanente en el hombro. Dudo que la Alpha se complacerá de encontrar a la cabeza de seguridad de su laboratorio funcionando en menos del cien por ciento" Chris levantó la barbilla, pero sabiamente no encontró los ojos de Drake. "Nunca daría a la Alpha menos que mi mejor." "Por eso, no tengo ninguna duda. Y es por eso que te quiero en la piel, en tu habitación, hasta mañana." Ella puso el mando en su voz, su tono enviando el mismo mensaje, un labio curvado y orejas bajadas tendría si ella estuviera en la piel—la advertencia de un lobo dominante a un miembro menor de la manada para ocuparse de su lugar. Chris dejó escapar un suspiro. "Sí, Prima." Drake deslizó la palma de la mano detrás del cuello de Chris y apretó, la comodidad de su toque recordando a Chris que ella era una parte importante de la Manada e importante para Drake. "Hoy lo hiciste bien. Guardaste la espalda de la Alpha, y viste que tus compañeros de manada estuvieran a salvo. Has cumplido con tu deber, y en unas pocas horas, puede reanudar". "Gracias, Prima," Chris murmuró, temblando ligeramente bajo el toque de Drake. Los lobos necesitan la comodidad física de sus compañeros de manada, especialmente sus líderes. Al principio, Drake había encontrado el afecto físico ocasional desconcertante, y en ocasiones, cuando involucraba a Sylvan, más que eso. Sylvan era su compañera, y aunque Sylvan constantemente reafirmaba su autoridad y su dominio al tocar sus lobos, nadie, Praetern o humano, tocaría a Sylvan sin el permiso de Drake. Sylvan. Una oleada de electricidad onduló sobre la piel de Drake y retrocedió. "La Alpha está llegando" dijo Drake, sintiendo el acercamiento de Sylvan a través del vínculo único que compartían todos los Weres apareados. Su pulso se aceleró y su cuerpo se preparó. "Voy a asegurarme de hacerle saber que estarás de vuelta mañana." Chris saltó de la mesa y cogió su camisa, sin molestarse en ponérsela. La mayoría de los lobos rara vez se molestaban con la ropa cuando estaban en el compuesto. "Gracias, Prima."

La puerta se abrió de par en par y Sylvan entró, trayendo consigo una oleada de poder que bañó la piel de Drake como el calor de un horno. Los músculos bailaban bajo la elegante superficie del torso desnudo de Sylvan, su piel de bronce relucía con un brillo de feromonas y el oro brillaba en sus ojos azules. Ella era más lobo en la piel que muchos Weres menores en pelaje. Su mirada recorrió a Chris. "Alpha", dijo Chris, su tono un saludo. "¿Cómo está, teniente?" "Bien, Alpha." La atención de Sylvan se movió hacia Drake, una pregunta en sus ojos. "La teniente está en vías de recuperación, Alpha," Drake dijo. "Para mañana estará bien." "Bien. Cuando vuelvas al deber", dijo Sylvan, "Organiza equipos y comienza la búsqueda entre los escombros. Es dudoso que encontremos alguna pista físicas en cuanto a quién plantó los artefactos, pero cualquier remanente de las bombas podría ayudarnos a identificarlos en el futuro. He suspendido las operaciones hasta que podamos examinar todos los restos." "Podría empezar antes" dijo Chris, "Con el permiso de la Prima, por supuesto." Drake sacudió la cabeza. "Como ordena la Prima", dijo Sylvan, su tono sin dejar espacio para la discusión. "Sí, Alpha," dijo Chris, un suspiro escapando cuando ella se fue. Sylvan sonrió cuando la puerta se cerró tras la jefe de seguridad. "¿Supongo que no está contenta de que la dejen de lado?" "Ella es tu lobo," Drake dijo. "No es feliz a menos que esté en el centro de la caza, pero ella no está todavía lista para el deber. Ella lo estará" "¿Estás bien?" Sylvan murmuró, pasando la mano por la parte de atrás de la camiseta de Drake y subiendo entre sus omoplatos, arrastrando a Drake fuertemente en su cuerpo. Drake deslizó un brazo alrededor de los hombros de Sylvan y la besó. No la había visto por más de una hora, e incluso unos pocos minutos de separación era insoportable ahora que estaba embarazada. Incluso antes de que ella estuviera embarazada, con su vínculo de compañera tan nuevo, ella se sentía físicamente incómoda cuando Sylvan estaba fuera de la vista. La constante necesidad de tocarla era todo-consumidora. Y sólo unas horas antes, Sylvan había estado en peligro de muerte. No habían estado solas desde la explosión—ella no había tenido tiempo de tranquilizar a su lobo que su compañera estaba a salvo. Drake retumbó y se frotó la mejilla en Sylvan. "Estoy bien ahora que estás aquí."

Sylvan rozó el cuello de Drake con sus caninos y enterró la cara en la curva del hombro de Drake, dibujando profundamente del aroma de la medianoche-y-roble de Drake, absorbiendo su calor, saboreando las feromonas que cubrían su piel—centradas por las sustancias químicas únicas que la llamaban sólo a ella. Drake era su compañera, su fuerza, su vida. "Te amo." Drake deslizó sus dedos por el cabello de Sylvan y tiró su cabeza hacia arriba hasta que sus ojos se encontraron. "Te amo...y vas a necesitar aprender a ser más cuidadosa, Alpha". Sylvan sonrió su sonrisa exasperante, la arrogante elevación de la esquina de su boca, ancha y generosa que decía que haría exactamente lo que quería porque, después de todo, era la Alpha. " No tienes que preocuparte." Drake mordió el labio de Sylvan lo suficientemente duro para saborear las poderosas feromonas que Sylvan liberaba cuando estaba excitada. "¿Crees que no puedo hacerlo?" Gruñendo bajo en su garganta, Sylvan levantó a Drake y le dio la vuelta hasta que Drake estaba en contra de la puerta y las caderas de Sylvan estaban apretadas en su entrepierna. Drake envolvió sus piernas alrededor del culo de Sylvan y sus brazos alrededor de los hombros de Sylvan, inclinando la cabeza hacia atrás para dar a Sylvan su cuello. Ella no se estaba sometiendo, ella estaba invitando. "¿Crees que puedes controlarme?" Sylvan gruñó, su voz era gruesa y pesada cuando su lobo se levantó al desafío de su compañera. Ella lamió el cuello de Drake y mordió levemente. Debajo ella, el abdomen de Drake se apretó contra el suyo, y en el interior, Drake llevó a sus crías. Sylvan la adoraba como la madre de sus jóvenes y exaltada en una compañera que la desafiaba en todos los sentidos. "Yo nunca querría controlarte", dijo Drake, empuñando ambas manos en el cabello rubio dorado de Sylvan. "Yo solamente quiero amarte." El oro eclipsaba el azul de los iris de Sylvan y los huesos de su cara cambiaron hasta que los elegantes arcos y curvas se volvían letalmente afilados, brutalmente hermosa. Sus caninos se alargaron, y la presión de su sexo se hizo pesada y dura entre las piernas de Drake. "Te llevaría de vuelta a nuestra guarida," dijo Sylvan, "y te tomaría despacio, durante toda la noche. Te mostraría cuánto te amo. Pero—" "Lo sé" dijo Drake, empujando una mano entre ellas y enganchando sus dedos dentro de la cintura de los vaqueros de Sylvan. Abrió la mezclilla de algodón con sus garras y empujó su mano hacia abajo, cerrando alrededor de la carne distendida de Sylvan. "Pero tienes tiempo para tomarme." Ella acarició y Sylvan echó la cabeza hacia atrás, los ojos salvajes, los caninos reluciendo. Sylvan ya estaba caliente y dura en su palma, y si seguía acariciándola, haría

que Sylvan se viniera. Le encantaba tener ese tipo de control sobre su compañera, la más dominante de todos los Weres, pero necesitaba más a Sylvan más cerca. Su lobo se enfureció con ella para unirse a, destrozando su control. Necesitaba a Sylvan en cada parte de ella. "Dentro. Te necesito." "Agárrate a mí", Sylvan gruñó, sus palabras tan guturales que eran apenas reconocibles. Drake sujeto un brazo alrededor de los hombros de Sylvan, pero mantuvo sus dedos cerrados alrededor del clítoris de Sylvan—apretando, tirando, preparando a Sylvan para lo que necesitaba. Sylvan arrancó los pantalones de las caderas de Drake y empujó sus propios vaqueros más bajos. "Libérame." "Todavía no", Drake susurró, estremeciéndose mientras su clítoris se tensaba y ella se preparó para su compañera. Ella acarició a Sylvan sintiendo el furioso latido de su sangre y el lavado de sexo. Ella tocó la tierna superficie inferior del clítoris de Sylvan y se sumergió en su interior. Las caderas de Sylvan se sacudieron y ella gruñó, un sonido peligroso y letal que hizo que los pezones de Drake se tensaran y el pelaje llameara por su abdomen. Ella estaba tan, tan lista, pero quería más. Ella lamió la mordedura mate en el pecho de Sylvan y Sylvan se espasmo en su mano. "No más. No puedo..." Sylvan agarró la muñeca de Drake y quitó su mano. Avanzando hacia adelante, colocó su clítoris hinchado debajo de Drake. Su carne, sus espíritus, unidos, sellando su unión. El duro nudo de necesidad entre los muslos de Drake explotó, y ella recubrió a Sylvan con su esencia, marcándola. Sylvan rugió y enterró sus caninos en el hombro de Drake, corriéndose con ella. Drake apretó sus piernas alrededor de las caderas de Sylvan, manteniendo a Sylvan dentro mientras Sylvan empujó a través de su orgasmo. Sylvan sostuvo a Drake con fuerza mientras sus piernas se doblaron y ella se fue al suelo, acunando a Drake en su regazo. El pecho de Sylvan subía y bajaba y su vientre rodó de placer. Jadeando, se retorció hasta que su espalda estaba contra la puerta. "Toma todo." Drake se acurrucó en los brazos de Sylvan y la besó en la garganta. "Lo sé." Sylvan suspiro, y por ese breve momento, ella estuvo libre de la carga del gobierno. Sólo era de Drake. "Gracias." Drake murmuró con satisfacción y acarició el pecho de Sylvan. "¿Por qué, Sylvan?" "Por darme un lugar para descansar." "Siempre." Sylvan se frotó la mejilla con el pelo de Drake. "Hablé con Niki y Sophia." "¿Cómo está Niki?" preguntó Drake. "Curada, dice ella. Sophia está de acuerdo, y confío en su evaluación."

"Niki tiene suerte. Ustedes dos." Drake besó el pecho de Sylvan. "Me imagino que Sophia está teniendo la misma conversación con Niki que tuve contigo." "Niki es mi general. Ella nació para luchar. Sophia sabe eso." "Lo sé, pero el amor cambia la perspectiva a veces." Sylvan acarició la garganta de Drake. "Lo hace." "Tienes que comer y dormir un poco, amor." "Lo que necesito lo tengo—tú." "Tú me tienes." Drake acarició la cara de Sylvan y la besó. "Pero la Manada te necesita fuerte, y si vas a enfrentar a Francesca, necesitas estar a tu máximo. No confío en ella." Sylvan se rió. "No te gusta." "Tienes razón, yo no. Y no sólo porque ella te ha tocado. Ella es la Canciller de la Ciudad y Viceregal de los Vampiro del Este, porque es inteligente, egoísta y poderosa. No la subestimes, Sylvan, y no creas en ella y en su palabra." "No pienso hacerlo." Sylvan hizo una pausa. "Hay algo más. Algo que necesitas saber." Drake se tensó, oyendo la angustia de la voz de Sylvan. "¿Qué es?" "Sophia me dijo algo esta noche que sus padres han mantenido en secreto desde que se unieron a la Manada cuando Sophia era una niña pequeña". "Algo sobre la transformación de Sophia?" Drake había sabido inconscientemente todo el tiempo que la médico de la Manada no era una mutia ordinaria. No una ordinaria Were convertida. Sophia era diferente de otros Weres, igual que Drake. "Sophia no fue mordida, no fue convertida por un Were—rabioso o de otra manera. Ella fue…creada por un virus experimental que estaba siendo estudiado en un laboratorio humano." "¿Estudiad? Desarrollado, quieres decir." Amargamente, Drake pensó en Gray y Katya, dos de sus mujeres jóvenes que habían sido retenidas cautivas en un laboratorio y estudiadas, sus cuerpos biopsiados, su sangre analizada, sus glándulas sexuales estimuladas para forzar las emisiones. La rabia fría se extendió por su pecho. "¿Por qué? ¿Qué se suponía que debían hacer los experimentos?" "Los Revniks pensaron que estaban trabajando en una cura para la fiebre Were, pero lo que realmente estaba sucediendo era un intento de crear Weres o al menos replicar los rasgos Were. Obviamente, sólo tuvieron un éxito parcial. La mayoría de los sujetos murieron, pero Sophia no lo hizo". "Sophia era sólo una niña. Ella no debería haber vivido" Drake señaló. "Eso es lo que la hace única. Los Revniks piensan que los experimentos continúan."

"Ese podría explicar a las humanas infectadas se liberaste del laboratorio. Y las chicas muertas que parecían morir de fiebre Were", dijo Drake, el temor estableciendose en sus profundidades. "Sí" dijo Sylvan en voz baja. "Los experimentos, las humanas parcialmente convertidas, el contagio viral— eso me lo explicaría" Drake dijo. "Es posible" dijo Sylvan. "Los Revnik necesitan estudiarme", dijo Drake. Sylvan gruñó. "Sé que quieres para hacer todo lo posible para ayudar a esas chicas, pero—" "No estoy pensando sólo en las chicas." Drake apretó la palma de la mano en el corazón de Sylvan. "Si yo soy un Were debido a un virus fabricado, no podemos saber que la mutación es estable. Estoy embarazada, Sylvan. Tenemos que saber lo que esto hará a nuestros jóvenes." Sylvan sacudió la cabeza. "Yo lo sé. Puedo sentirlos, Sophia también. Son saludables. Créeme." Drake asintió. Ella confiaba en Sylvan con su corazón y su futuro, y cualquier destino que sus jóvenes enfrentaran, ella los protegería con su vida.

CAPÍTULO TRES

Lara salió de la guarida de Jody y se dirigió hacia el río, bordeando los bordes del parque de Washington, lleno de caminantes de última hora, paseadores de perros y padres empujando cochecitos. Siguiendo las calles y callejones, se deslizaba hacia las sombras cada vez que un transeúnte le daba más que una mirada superficial. Los humanos vieron lo que esperaban ver—una, criatura peluda de cuatro patas con una cola y una cara canina de un perro, a pesar de que su lobo era más grande que el tamaño promedio. Ella era más rápida que un perro, más ágil, y, a diferencia de los perros, capaz de evaluar y hacer estrategias también en cuatro patas como pudo en dos. Su lobo quería correr, cazar, y sabía dónde tenía que ir. En cuestión de minutos había llegado a orillas del Hudson y se volvió hacia el norte. El terreno que bordeaba el río, a medida que entró en las montañas de Adirondack estaba en gran parte sin desarrollar, bordeada por bosques, tierras de cultivo de primera, y la cabaña ocasional verano frente al mar. Las granjas se sentaron muy atrás del río, por encima de las llanuras aluviales donde el río arrojó su rico lodo cuando se desbordó

de su ribera después de que una fuerte lluvia o nieve primaveral derretida. Los senderos— ciervos, zorros, lobos, y gatos—pasaron por los bosques y los pastos, invisibles para la mayoría de los humanos, pero tan familiares para Lara como las autopistas en las que viajaba en automóvil. Corrió como nunca pudo en la piel—sus miembros se extendían al ritmo de la tierra que se ondulaba bajo sus patas, con la boca abierta, saboreando el aire, los árboles, la maleza—absorbiendo el mundo a través de sus poros, claras y limpias sin barreras artificiales para aislarla. Su lobo, desatado después de semanas de dolor y encarcelamiento, corrió con una alegría desenfrenada y feroz deseo de libertad. Cada instinto la llevó a norte, hacia la tierra de la Manada, hacia su casa. Hogar, pero ya no santuario. El compuesto, refugio amurallado de la Alpha en el corazón de la tierra de la Manada, estaba cerrado para ella. Ella había pedido por su libertad, pidió ser liberada de su juramento a la Alpha con el fin de servir a otro, y la Alpha había concedido su petición. Ya no era el centuri de la Alpha— sino la Warlord de Gates. Aunque cazaba en la piel, ella era más que lobo, más que un Were ahora, y bordeaba las fronteras de la tierra de la Manada, cientos de hectáreas de bosque virgen denso patrullado sólo por una red de sentries (centinelas). Una gama cruzó en su camino, vaciló ante el olor del depredador cerca, y, con un rollo salvaje de sus ojos y un chasquido de su cola nevada, juntó sus músculos y se metió más profundo en el bosque. El lobo de Lara tomó nota, pero no dio persecución. No tenía hambre. Su sangre no se elevó a la llamada a la caza. Confundida, pero sin protestar, su lobo dejó que el ciervo fuera y siguió adelante. El ácido ardía en sus músculos, la respiración recorrió sus pulmones. Su lengua colgaba, su pecho se agitaba. Y aun así corrió, desesperada por la libertad, salvaje para purgar el dolor que laceraba su corazón. La débil luz del sol parpadeaba a través de los árboles, adelgazando filamentos de oro que entrelazaban su piel al entrar y salir de la sombra. Los dedos de calor se deslizaron a través de su pelaje, pero ella no se quemó. Así como el fuego que había atravesado para rescatar a la Alpha y a la Lieja no había podido tocarla, la luz del sol no tuvo efecto sobre ella. Letal para los Vampiros, la radiación UV parecía incapaz de dañarla. No Were, no Vampiro. No temía a la verdadera muerte, pero la muerte se negaba a reclamarla. Se detuvo una vez por un arroyo que corría por un barranco para beber agua fría y cristalina de la montaña de una reluciente piscina. Un búho ululó desde lo más profundo en el bosque, los conejos y las ardillas se agitaban en la maleza, y una vez que olisqueo un susurro de lobo—uno de los sentries en patrulla, custodiando las tierras de la Alpha. El aroma oscuro y picante de la Manada provocaba sus sentidos, agitó una oleada de respuesta en sus células. Haciendo caso omiso de la llamada, ella se sacudió una vez más, permaneciendo a favor del viento de la ubicación del sentrie. No estaba segura de su bienvenida—un lobo dominante en la tierra de la Manada, un aliado, tal vez, pero no más de la Manada. Su

presencia puede ser vista como un desafío para la Alpha, y si se desafiaba, la Alpha no mostraría sin cuartel. Esa era la ley de la Manada. No había venido a desafiar, y pronto tendría funciones en otros lugares. Jody se levantaba a la caída del sol y se alimentaba, primero de su consorte Becca y, si las heridas que había sufrido en la incursión en los laboratorios humanos no estaban totalmente curados, de Zahn u otro de sus sirvientes humanos. La Warlord tenía que estar allí cuando Jody estuviera lista para convocar sus fuerzas. Lara no era un guardia—Rafaela estaba a cargo de los guardias Vampiro de Jody, y Zahn supervisó la seguridad del clan. Pero todos los soldados de Jody, tanto humanos como vampiros, eran a los que Lara mandaba. No habría abandonado la guarida, ni siquiera por la fiera necesidad de su lobo, si pensaba que Jody podría estar en peligro. En los últimos minutos de la luz del día, subió una escarpa, escabulléndose sobre rocas sueltas, empujando a través de maleza, luchando para llegar a la cima, necesitando ver el bosque que se extendía sin cesar delante de ella, anhelando una visión de la grandeza que siempre había sido su hogar. Agazapada sobre una roca en el borde de un acantilado, observaba el sol ponerse y la luna alzarse, corazones gemelos destinados a compartir el universo, siempre separados al pasar sobre los bordes del día. El primer rayo de luz de la luna plateada a través del crepúsculo gris, y la sangre de Lara se removió por fin. Levantó la cabeza y aulló, atravesada por la belleza primitiva. Sus gritos cayeron en el valle del río abajo, se hicieron eco de ella, triste y solitarios, desde de los picos de las montañas que la rodeaban. Cuando silencio era todo lo que quedaba, bajó por la empinada pendiente por donde había llegado. Si corriera todo el camino de vuelta, llegaría a la casa de la ciudad de Jody sólo un poco después de la noche llena. A medida que bordeaba la maleza hacia el agua, un sonido cortó el aire quieto. Con los pelos de punta en aumento, ella se calmó, las orejas erguidas, su nariz probando el aire. Había oído el grito de un gato. El territorio del gato Catamount Weres estaba a unas pocas millas al este, y ocasionalmente sus grupos de ataque incursionaron en terrenos de la Manada. En la piel, los gatos se asemejaban a los enormes leones de montaña—capa leonado dorado, colmillos de cuatro pulgadas, gruesas patas musculares y hombros poderosos. Más salvaje que los lobos, los gatos eran enemigos jurados de los lobos Weres. Los gatos nunca habían estado bien organizados y, como resultado de sus luchas internas y la falta de una presencia militar unida, nunca se había considerado una gran amenaza para la seguridad de la Manada—lo cual explicaba por qué Sylvan no los había aniquilado. Pero la indulgencia de la Alpha sólo se extendió hasta ahora. Los grupos de caza de gatos eran conocidos por atacar a lobos jóvenes y solitarios soldados, y la orden permanente a todos los lobos era a atacar a la vista, y el ataque a matar.

Lara se agachó y se deslizó por el matorral en la dirección de la que había oído el sonido. El viento había cambiado, y no olía nada que ella no pudiera reconocer—ninguna marca extranjera que no le perteneciera. Ella giró la cabeza de lado a lado pero no oyó nada inusual. El sonido transportado en las montañas era tan fácilmente distorsionado y redirigido. Ella podría estar persiguiendo a un fantasma, pero necesitaba estar segura. Puede que no sea centuri, ni siquiera podría ser lobo, pero su deber permaneció. No se apartaría de un enemigo. La orilla del río se estrechaba en un tramo rocoso bordeado por un acantilado escarpado entrecruzado por estrechas salientes, afloramientos de matorrales escamosos y montones de piedras rotas. Las estrechas hendiduras cosían la cara de la roca, proporcionando la cobertura perfecta para el ataque desde arriba. Lara desaceleró y escudriñó las sombras alargadas. Ella animó a sus oídos, no oyó nada. Levantó su hocico, olfateó el aire húmedo. Nada. A través del agua otro búho ululó. Ella agitó las orejas. Tal vez eso era lo que había oído. Caminó lentamente hacia adelante, buscando. Una pequeña lluvia de piedras cayó por la pendiente. Uno rebotó sobre su hombro. Ella se congeló. ¿Algo moviéndose por arriba? No podía ver nada. No olía nada. Pero el instinto le dijo que no estaba sola. Se agachó y se movió hacia adelante. Un paso. Otro. Un chillido de furia cortó el aire, afilado como una cuchilla. Lara se quedó inmóvil un instante. Un instante que le costó como un peso aplastante aterrizó sobre su espalda y la golpeó contra el suelo. Rocas rasparon su hocico y le rasparon el pecho. Las mandíbulas se clavaban en su cuello, los dientes rasgaron los músculos de su hombro. Las garras le rozaron los flancos. El dolor explotó en una docena de lugares a la vez. Lara gruñó, con las garras rotas y los caninos chasqueando. Incapaz de alcanzar el vientre vulnerable o la garganta, rodó para desalojar a su atacante. La bestia le montó la espalda, con las extremidades envueltas alrededor de sus hombros y cuartos traseros, sacudiendo y torciendo su cuello con poderosas mandíbulas. El fuego rugió a través del pecho de Lara, llovió por su espalda, y ella gruñó y se retorció. Su lobo era un luchador experimentado, y ahora, ella era más que lobo. Más fuerte, más rápida. Girando con la velocidad de Vampiro, ella cogió una pata en su boca y cerró sus mandíbulas, torciendo y rasgando. Una cálida, rica y potente sangre llenó su boca. Su clítoris se tensó, su sexo se llenó. Sus dientes se encontraron con los huesos. Otro grito rasgó a través de la noche y la presión sobre su cuello cedió. Sus patas traseras hicieron el agarre en el banco de piedra, y ella apalancó su cuerpo en una curva aguda, rompiendo el hueso entre sus mandíbulas. Las garras rasgaron a través de su costado, atravesaron los músculos, y ella soltó la pata, gruñendo salvajemente. Ella arqueó la espalda y el peso desapareció. Girando rápidamente, se enfrentó a su atacante. Un

enorme león de montaña, con las orejas puestas atrás, los ojos verdes casi negro de rabia, gritó un desafío. Era una bestia hermosa, elegante y musculosa, sus mandíbulas anchas, caninos letales brillante, cubiertos de sangre. La sangre de Lara. Lara era más pequeña pero más rápida, y ella saltó, hambrienta de sangre, preparada para matar. Ella enterró sus dientes en la garganta del gato, presionando su cuerpo cerca de la parte inferior del gato. Si expuso su vientre a los miembros agitados y las garras mortales, el gato le arrancaría sus entrañas y le arrancaría la garganta mientras ella estrangulaba su propia sangre. Un gato de este tamaño podría incluso ser capaz de matarla, pero no hoy. Hoy la matanza era suya. Lara apretó la tráquea del gato y clavó sus garras en los costados del gato, atándose a sí misma, negándose a ser desalojada, incluso cuando el gato gritaba y rodaba, golpeando, luchando, un torbellino de poder furioso. Pero incluso el enemigo más fuerte no podía luchar para siempre sin aire. El vientre de Lara ardía, su hombro emanaba sangre, pero ella se aferró. El gato se debilitó, cayó y no se levantó. Aullando triunfantemente, Lara se montó a horcajadas sobre el cuerpo tendido, sacudiendo la cabeza gigante del gato en sus mandíbulas. Su sexo palpitaba, al borde de la liberación. Su vientre se estremeció, apretado de necesidad. Sintió que el latido del corazón del gato se ralentizaba, probó la vida succionada de la sangre que le caía por la garganta. Otros segundos, y ella tendría su matanza. Otros pocos segundos y ella— Un sonido extraño cortó la furia de su sed de sangre. Un grito débil, delgado y desamparado. Lara se quedó quieta y escuchó. El grito volvió, se unió a otro. Lara soltó su agarre en la garganta del gato, levantó la cabeza, miró hacia la oscuridad. Otra forma se materializó, llegando rápidamente, silenciosamente—otro lobo. Lara saltó del gato y se agachó junto al cuerpo ensangrentado, inmóvil, frente al intruso. Ella gruñó una advertencia. Su matanza. Suya. El lobo, una esbelta hembra gris y blanca, vacilaba, con los oídos hacia atrás, la cola recta, los pelos levantados. Gruñó un reto. Una sentrie, una joven, y una que Lara conocía. Lara miró al gato. Apenas respirando, apenas vivo. Volvió a olfatear el aire, capturó otro olor bajo la sangre y las feromonas nublando su mente. Cachorro. El gato tenía cachorro. "Espera," Lara señaló a la sentrie. "Vigílala. Si se mueve, mátala." El lobo más joven se agachó, gruñó suavemente, se adelantó un centímetro a la vez. Preparándose para brincar. Rechazo una orden. Lara gruñó. Ella debería matar a este lobo, pero...algo estaba mal. Ella cambió, se puso en pie. "Misha, quédate abajo." La sentrie se estremeció, se quejó, y sacudió. Un instante después Misha se agachó sobre las rocas, con la cabeza baja. "Lo siento, Centuri, no lo hice...no sé qué... No te reconocí."

"No importa eso ahora", dijo Lara. "Vigila a esta..." "¡Lara!" Advirtió Misha, con los ojos oscuros muy abiertos. Lara se dio la vuelta. El gato Were había cambiado como lo hacían los Weres a menudo cuando estaban muriendo. Su cabello era del mismo color leonado rojizo salvaje como su pelaje había sido, situada en rizos enredados alrededor de sus hombros. La sangre seguía goteando por los cortes en su garganta y su largo vientre inclinado. Las marcas de los dientes anotaron sus pechos llenos. El hueso sobresalía de su antebrazo derecho. Había luchado ferozmente, incluso al morir, y seguía siendo hermosa en la muerte. Lara la miró fijamente. Había vencido a un enemigo y todo lo que ella sentía era un vacío aplastante. Dentro, su lobo aullaba de dolor y furia. Lara se arrodilló junto a la hembra caída. ¿Quién eres tú? Ojos del color de las hojas de primavera, brillantes de dolor, se encontraron con los suyos. La sangre salía de la esquina de su boca ancha y generosa. "Por favor." Lara se inclinó más cerca, sin estar segura de que no hubiera imaginado el sonido, apenas un suspiro. "¿Quién eres tú?" "Mátame, no ellos. Por favor, no ellos" "No", susurró Lara, las palabras un juramento. "Ellos no."

CAPÍTULO CUATRO

Raina miró a la cara de su enemigo, luchando con su última onza de fuerza para mantenerse con vida. Débil. Tan débil. Y en todas partes, el dolor. Tan poco le quedaba después de que había luchado tanto, durante tanto tiempo. Nunca una vez había rogado, nunca una vez había negociado. Su orgullo, su honor, su furia no le permitía doblegarse. Y casi había ganado. Casi. Hasta este enemigo había salido de la niebla transmitiendo tal poder mortal que había tenido que pararse y luchar. Había luchado hasta lo último y perdió, y ahora su orgullo no significaba nada. Así como su vida no significaba nada. No tenía nada más que dar, excepto su vida, e incluso eso no era suficiente. Raina esperó el último golpe, la última agonía abrasadora. Los ojos de su enemigo eran llamas gemelas, llamas carmesí bailando en una llamarada color ámbar, profundidades interminables que atrapaban y sostenían. Ella moriría cautiva en esos ojos. La visión de Raina se atenuó y ella se obligó a moverse. Al instante, ríos de dolor inundaron su conciencia de todas las direcciones, alejándose de la niebla de la muerte. Más allá de sus propios gritos silenciosos no oyó nada, un silencio tan absoluto que casi sonrió. Los cachorros habían aprendido, casi demasiado tarde. Se estarían ocultando ahora,

como ella les había enseñado. Cuidadoso, vigilante, inmóvil. Esperando a que ella regresara. El dolor en su corazón era peor que cualquier cosa que su cuerpo soportó. "Encuentra a los jóvenes" la centuri ordenó, sin mover la mirada de Raina. "No" Raina jadeó, el más mínimo movimiento insoportable. Pero ella forzó su cabeza hacia atrás, le dio la garganta, incluso mientras sentía la sangre de sus heridas cayendo por su pecho. "Mi vida...a cambio de las suyas." "Ya tengo tu vida," gruñó su enemigo. Su mirada nunca vaciló. Ojos duros y sin piedad. Duro, frío, mortal belleza. Raina se estremeció. Ella no tenía nada que ofrecer, pero por ellos sacrificaría su honor. "Yo sé cosas. Dile a tu Alpha—" "¿Quién eres tú?" Las palabras hicieron eco en su mente como si las hubiese oído antes. Pero eran sólo los ecos de la pregunta que se había hecho a sí misma cuando se había escondido sola en las montaña, hambrienta, perseguida, sin hogar. "Soy Raina. Alpha de los gato Weres" Su enemigo, con los ojos encendidos y el cabello castaño, la agarró por la garganta. "Debería matarte ahora." Raina gimió, lágrimas de angustia escapando de sus ojos. Ella no podía usar su brazo derecho. El más mínimo movimiento la empujó al borde de la inconsciencia. Débilmente, ella utilizó su izquierda para agarrar el brazo de su enemigo. Sin honor, sin orgullo. "Santuario. Busco el santuario". La centuri giró la cabeza y escupió una orden. "Llama a Callan ya Niki. Diles que tenemos un prisionero." El rostro de piedra, completamente frío, dolorosamente hermoso en su austeridad remota, se volvió hacia ella. "Si mueres, Gato, daré de comer a tus cachorros a nuestros cachorros" Raina gruñó. "Un día, Lobo, te quitaré el corazón del pecho." La belleza fresca sonrió y ella apretó su agarre. "Eres bienvenida a intentarlo, pero soy difícil de matar." Raina jadeó, luchando por el aire. Su pecho se contrajo, su visión nublada. Si muriera, este lobo mataría a sus cachorros. Intentó sentarse, falló. Tan débil. Y la sangre todavía brotaba de sus heridas. "Centuri," una joven hembra dijo, "Están llegando. Elena también" "Bien." "Voy a buscar a los cachorros. " "¡No!" Raina se agito. "No."

"Quédate quieta," rompió su captor. "Tienes que detener el sangrado. ¿Puedes cambiar?" "Demasiado débil," mintió Raina. Ella podría cambiar, pero la energía para transformar debilitaría su última reserva y probablemente se quedaría inconsciente hasta que se curara. No podía confiar en estos lobos con sus cachorros. "¿Qué clase de Alpha eres tú?" dijo el lobo burlonamente. Los ojos de Raina brillaron. "Alpha suficiente para—" "No luches. No eres rival para mí con toda tu fuerza." Los ojos inquietantes se estrecharon. "Si sangra hasta morir, los jóvenes morirán" "Cuando estén a salvo—" "No tienes tanto tiempo. No pelees conmigo." Raina se tensó cuando el lobo se inclinó sobre ella, mechones de pelo castaño cayendo sobre su pecho, el efecto fantasma sobre su mejilla. Algo muy dentro de ella se agitó, cobró vida de una manera que nunca había conocido. "No." Quédate quieta. Las palabras, una orden sensual, resonaron dentro de su cabeza. Y entonces ella estaba corriendo a través de prados de oro bajo un sol de verano, sus cachorros a sus talones. Eran jóvenes y fuertes, retozando, dando tumbos, llenos de vida y de espíritu salvaje. El viento agitaba su piel, y ella respiró sol y trébol dulce. Cálidos labios se deslizaron sobre su cuello, una boca lujosa acarició su piel. Raina se estremeció. El calor inundó su cuerpo, se curvó en sus profundidades. Sus lomos se llenaron, llenos de vida y poder. Ella rugió y estaba corriendo de nuevo, libre y fuerte. Sus extremidades se estiraron, sus músculos se elevaron, y los llamados de sus jóvenes, vibrante y hermosa, llenaron sus sentidos. Sus pezones se tensaron. Su vientre se tensó. Los zarcillos del placer patinaban sobre su piel, burlándose y atormentando, prometiendo una emoción insoportable. Un segundo de dolor penetrante en su cuello la hizo tensa, y el fuego regresó, quemándola a cenizas. Raina gritó mientras el orgasmo la consumía. Lara se lamió la incisión que había hecho en el cuello de Raina, sellando las heridas con las hormonas de alimentación que llenaban su boca. Raina se arqueó bajo ella, cálida y viva—tan hermosa, tan tentadora. Los pechos de Lara rozaron los de Raina y sus pezones se apretaron. El orgasmo del gato la inundó, y Lara bebió su placer, luchando por no beber su sangre. Raina no tenía ninguna para dar—ella estaba al borde de la muerte, y Lara no quería dejarla ir. El gato era el enemigo, pero ella había luchado con valentía, y ella todavía estaba luchando. Luchando para vivir, para proteger a sus crías. Sus ojos, vidriosos por el dolor, se habían llenado con la fuerza y de una soledad sin fin. Lara reconoció la profunda tristeza del alma. Gruñendo, forzó la imagen de los ojos heridos de Raina lejos de su mente. El gato podría ser útil para la Alpha, la única razón por la que necesitaba mantenerla viva.

Lara la mordió, infundiendo el sistema de Raina con la esencia de curación única de Vampiros. Ella rehusó alimentarse, pero no pudo rechazar la llamada de la carne de Raina. La marea creciente de la pasión de Raina encendió su sed de sangre. Ella se mantenía a sí misma de beber con las últimas correas de su control, pero no podía negar la necesidad encendida por la caza y encendida por el atractivo de Raina. Ella tenía que liberar. A horcajadas entre el muslo de Raina, Lara abandonó el cuello de Raina y perforó el pecho de Raina con sus colmillos. Raina, perdida en esclavitud, arañó su espalda, el dolor tan exquisito como una mordedura. Lara se corrió en un torrente tan feroz que apenas pudo evitar colapsar sobre la forma inmóvil de Raina. Jadeante, empapada en sangre y sexo, ella tiró de su boca lejos y se apoyó sobre los brazos extendidos. Sus músculos temblaron y su sexo golpeó. Ella Gimió Los ojos de Raina, cubiertos de placer, recorrían el rostro de Lara. "¿Quién eres tú?" "No lo sé" murmuró Lara.

***

Becca estaba sentada en el lado de la enorme cama con dosel, desnuda a excepción de las sábanas de seda crema, unos tonos más claro que su piel, cubierta sobre sus muslos, y terminó la comida que los sirvientes de Jody habían traído a la puerta no mucho antes. Ella no se había acostumbrado a dormir durante el día, sin embargo, y se había despertado antes de caer al sol. No había esperado para compartir la comida con Jody. Jody comía y bebía, pero cuando se despertara, ella no tendría hambre por comida. Ella sería hambrienta para alimentarse, lujuria de sangre, especialmente porque había sido herida tan recientemente. Becca había enviado a los sirvientes de sangre de Jody lejos, a pesar de que Jody no estaría feliz de encontrar a Becca sola en el dormitorio. Jody fue recientemente resucitada, y la mayoría de los vampiros no podía controlar su sed de sangre tan pronto después de hacer la transición final. Jody temía perder el control cuando se alimentaba de Becca y tomar demasiada sangre. Becca no estaba preocupada. Jody tenía el control de un Vampiro mucho más antiguo y más fuerte. Empujó la bandeja de servicio lejos y se giró sobre la cama, apoyándose en un brazo para ver Jody despertar. Ella vivía y temía este momento todos los días. Mientras dormía, Jody estaba perdida para ella, tan profunda en la somnolencia de la luz del día que apenas respiraba, su latido del corazón tan lento y suave que era imposible de sentir. Becca todavía estaba aterrorizada de que Jody no se despertara y ella sería incapaz de alcanzarla. Jody era tan hermosa—su piel de porcelana sin defectos, sus atrevidos rasgos tallados en marfil, su cabello tan oscuro como la noche. Becca se inclinó y la besó, y cuando ella se retiró, los ojos de obsidiana de Jody estaban fijos en su rostro. Donde una vez Becca había

visto sólo una noche interminable en esos ojos, ahora fragmentos escarlata cortaban través de ellos, un recordatorio siempre presente de que Jody era Vampiro. "Hola" dijo Becca. Jody sonrió. "Hola." Sus incisivos brillaban contra su labio inferior y sus ojos eran repentinamente más llama que obsidiana. "Becca—" Jody murmuró, medio advirtiendo, medio invitación. "He estado esperando por ti." Becca tomó la mano de Jody y tiró de ella mientras yacía de espaldas, atrayendo a Jody encima de ella. "Queriéndote. Necesitándote" La mano de Jody entró en el cabello de Becca y apretó, guiando su cabeza hacia atrás, dejando al descubierto su cuello. Becca envolvió sus piernas alrededor de las delgadas caderas de Jody. El cuerpo de Jody estaba frio y liso como el mármol contra el calor de la carne de Becca. El corazón de Becca tronó en su pecho, pero no sintió el pulso de respuesta de Jody. Agarró los hombros de Jody. "Necesito todo de ti. Toma lo que necesitas. Tómame." Jody estaba en el cuello de Becca tan rápido que sólo sintió el rápido destello de dolor cuando Jody le perforó la piel y sólo un placer insoportable. "Oh Dios," Becca gritó, hundiendo sus dedos en los hombros de Jody. Su orgasmo explotó a través de ella, exquisitamente crudo, indescriptiblemente intenso. Jody cabalgaba entre sus muslos, sacando vida de su vida, corriéndose con ella. Sus cuerpos, sus latidos del corazón sintonizados con cada pulso de la sangre de Becca en las células de Jody. Profundamente en la sed de sangre, la garganta de Jody trabajó convulsivamente, sus caderas bombeando al ritmo de la sangre de Becca fluyendo en ella. Ella sólo quería beber, para evitar el frío y oscuro vacío del que acababa de salir. Becca era calor, luz y vida. Becca. Su consorte. Su consorte humana. Jody arrastró su boca lejos, cortando la exquisita conexión—eligiendo el amor sobre la sangre. "Te amo." Los ojos de Becca estaban vidriosos, su boca hinchada. Ella sonrió perezosamente y pasó las manos por la espalda de Jody. "Mmm. Me di cuenta de eso" Jody se rió y la besó en la boca. Su clítoris pulsaba contra el centro de Becca. Llena de sangre, la sangre de Becca, Jody era potente, fuerte. Ella enmarcó la cara de Becca y la besó de nuevo, balanceándose contra ella. "¿Cómo te sientes?" "Como que quiero más." Becca apartó el cabello de Jody de la frente, tiró de un mechón entre sus dedos. "Al igual que quiero tu boca en mí otra vez. Al igual que quiero tu mordida."

"¿Lo haces?" preguntó Jody, deslizándose lentamente entre sus muslos. "Sabes que lo hago." Becca se arqueó, se frotó los pechos y el vientre sobre Jody. "Ahora, Vampiro." "Con placer." Jody besó su camino por el cuerpo de Becca y, acomodándose entre sus piernas, la tomó en su boca. Lamiendo lentamente, succionando suavemente, bebió su esencia como tenía su sangre, dándose un banquete en ella. "Vas a hacer que me corra", advirtió Becca sin aliento. Jody acarició el abdomen de Becca y ahuecó su pecho, apretando suavemente mientras cerraba sus labios alrededor del clítoris de Becca y la chupaba para que estuviera lista. "Oh, sí... lo estás haciendo." Las piernas de Becca temblaron, torciendo incesantemente contra las sábanas. "Pronto, querida. Por favor." Jody acarició los pechos de Becca y, en el instante en que Becca llegó a su clímax, cuidadosamente perforó la carne a ambos lados del clítoris de Becca. Sus hormonas convirtieron a Becca en un crescendo de orgasmos, aumentando en espiral cada vez más alto hasta que Becca gritó y se quedó inerte. Jody la abrazó y la besó. "¿Mejor?" Becca se rió suavemente. "Mejor...hmm. Sí." Ella apoyó la cabeza en el hombro de Jody. "¿Cómo te siente?" "Estoy curada. Estoy bien. Estás—" "Estupenda. Deja de preocuparte." "¿No hay dolor de cabeza ni debilidad?" Becca hizo un puño y golpeó ligeramente el hombro de Jody, ganando una ceja levantada de su elegante amante Vampiro. "Te lo dije. Eso No me hace daño alimentarte. De ningún modo." Jody frunció el ceño. "Si no lo supiera mejor, pensaría que naciste para esto." "Puede que lo fuera. Es posible, ¿no? ¿Podría haber sirvientes humanos que ni siquiera saben que tienen la capacidad? ¿Sólo porque nunca han estado con un Vampiro?" "Supongo que es posible", dijo Jody, rodando sobre su espalda y atrayendo a Becca en sus brazos. "Siempre hemos asumido que los Vampiros y nuestros sirvientes han estado juntos desde el principio—vinculados genéticamente. Hay muy poco cruce entre los sirvientes en diferentes clanes, y como resultado, nuestras líneas han evolucionado juntos. Pero podría haber habido humanos que nunca sirvieron, y sus líneas permanecieron...inactivas."

"Tal vez ciertos humanos tienen la capacidad genética, y se expresa de manera diferente en algunas generaciones o se desencadena en algunos individuos" reflexionó Becca. "No soy una experta en ese tipo de cosas, pero conozco a alguien en la universidad—" "Becca", dijo Jody, su voz repentinamente plana y fría. "Hay razones por las que no nos exponemos a los humanos. Recuerda, hemos sido cazados casi hasta la extinción. Debemos tener cuidado con lo que permitimos que los humanos sepan" "Lo entiendo," dijo Becca, apreciando que hasta hace muy poco tiempo, todas las especies Praetern habían vivido en absoluto secreto, ocultándose a plena vista durante miles de años. Pero para ella, la información no fue sólo el conocimiento, sino la vida. Y si había cosas que pudiera descubrir que ayudarían a mantener a Jody segura y fuerte, encontraría una manera de obtener la información. "Te lo prometo, tendré cuidado." "Y me dirás qué—" Un golpe sonó en la puerta, y Zahn llamó, "Lo siento, Lieja, pero una llamada urgente." "Adelante." Jody arrojo la sábana sobre Becca. Zahn, vestida con una camisa de seda negra y pantalones, llevaba un teléfono celular a Jody y lo tendió. "Alpha Mir." Jody tomó el teléfono. "Gates." "Tienes que venir al Compuesto", Sylvan dijo. "¿Qué es?" "Lara está aquí, y ha habido avances." "Estaré allí dentro de una hora." Jody puso fin a la llamada y se quedó mirando a Zahn. "¿Por qué está Lara en el compuesto y no aquí?" "Se fue, Lieja. Poco después de que se alimentara." Zahn hizo una mueca "Me temo que yo estaba...incapacitada, y ella ordenó a los guardias que abrieran las barricadas" "¿Antes del sol?" "Sí, Lieja." "Dile a Rafaela que recoja a mis guardias y traiga un coche." Zahn inclinó la cabeza. "Sí, Lieja. ¿Necesita alimentarse?" Becca levantó la cabeza del hombro de Jody y sonrió Zahn. "No, Zahn. Gracias. Jody ya ha sido atendida" "Déjanos" dijo Jody. "Como desee." Zahn se inclinó ligeramente hacia Jody y se marchó. "No tienes necesidad de estar celosa" murmuró Jody.

"Ella es muy hermosa." "Y tú eres mi consorte." Becca suspiró. "Lo sé. Dame un siglo o dos y me acostumbraré." Jody se rió. "Tómate todo el tiempo que necesites." Apartó las sábanas. "Debo irme." "Iré contigo." Jody vaciló, sin estar acostumbrada a compartir su vida con nadie. "Soy tu consorte, Jody. Yo te pertenezco." "Sí." Jody extendió una mano. "Ven." "¿Lara salió durante el día?" Becca preguntó mientras recogía su ropa. "Aparentemente." "¿Cómo?" La mandíbula de Jody se endureció. "No lo sé."

CAPÍTULO CINCO

"Sentrie," Lara llamó. Misha se acercó rápidamente a su lado. "¿Sí, Centuri?" "Warlord," dijo Lara. Misha agachó la cabeza. "Sí, Warlord." "¿A qué distancia está tu arma?" "Sólo unos pocos cientos de metros. No estaba lejos cuando oí la lucha y esperé a cambiar hasta que estuve cerca". "Bueno. Cógelo y vigila a la prisionera." "Sí, Warlord." Misha corrió lejos. Lara se agachó junto a su prisionera. El sangrado de Raina se había detenido, pero sus heridas no se habían curado y no lo haría hasta que pudiera cambiar de nuevo. Todos excepto los lobos más fuertes necesitarían horas si no días para sanar las heridas tan malas como las de Raina, pero Raina era una Alpha y seguramente se curaría más rápido que cualquier otro gato. El efecto de la infusión de las hormonas de vampiro era incierto también. Si Raina recuperó su fuerza y desafiaba de nuevo antes de que llegaran los otros centinelas, Lara tendría que matarla. Un gato tan poderoso no se podía permitir vivir, incluso si ella hubiera invocado santuario. Su encarcelamiento voluntaria debía durar hasta

que la Alpha pronunciara la sentencia, pero no se podía confiar en que los gatos mantuvieran su palabra—a diferencia de los lobos, los felinos eran sin ley y sin honor. Si Raina podía escapar, Lara no tenía ninguna duda de que lo haría. "¿Dónde están tus guardias?", Preguntó Lara a Raina. La mandíbula de Raina se tensó, su mirada directa fue un desafío. Lara la miró fijamente. "No me hagas volver a hacerte daño—acabo de salvarte la vida." "Estoy sola." "¿Por qué?" Lara sacudió la cabeza. "Ningun Alpha viaja sin guardias." "Estoy sola." "Sola en la tierra de la Manada, con cachorros" Los ojos de Raina se estrecharon y ella gruñó. Lara casi sonrió. El gato no podía hacer nada y todavía ella desafió. "¿Dónde están ellos?" "Déjame que los consiga" dijo Raina. "Estas demasiado débil para ir a ninguna parte." "Creo que sé de lo que soy capaz de hacer, Lobo," dijo Raina, un gruñido subrayando sus palabras. "Te olvidas, gato, eres una prisionera. Incluso si no fueras tan débil como uno de tus cachorros, ya no estarías a cargo. Soy tu nuevo amo." "No soy esclava de nadie." Los caninos de Raina destellaron, y sus ojos se oscurecieron hasta el verde del bosque después de una fuerte lluvia. Sus pómulos arqueados, afilados y atrevidos bajo su piel rojiza. Una llamarada de oro pulió su vientre. Ella se acercó a cambiar, no importaba que ella nunca pudiera soportar un desafío. "Enjaula a tu gato, Raina," murmuró Lara, su sangre agitando el inconfundible sabor del poder en el aire. Raina era apenas consciente, pero su llamada era fuerte. No la quemadura salvaje de la llamada de la Alpha, sino una oscura y seductora caricia que prometía placeres secretos. Lara nunca se había enredado con un gato, ningún lobo haría, y el endurecimiento de su clítoris la enfureció. "No estás en condiciones de desafiarme." "Déjalos en paz." "¿Prefieres que mueran?" El dolor cruzó el rostro de Raina. Ella era intrépida para su propia seguridad, pero frenética por sus jóvenes. Lara aplastó una oleada de simpatía y se levantó mientras Misha se acercaba, rifle automático en la mano. "Si ella se mueve, dispararle en el corazón."

La barbilla de Misha se alzó y ella hizo un saludo, con el puño en el corazón. "Sí, Warlord." Lara se alejó. La gata puede ser hermosa, pero todavía era una enemiga. Lara deslizó las yemas de sus dedos sobre la línea de pelaje que dividió sus abdominales y desapareció entre sus muslos, tragando el pulso de las hormonas de alimentación que cubrían su lengua. Sus pezones estaban tensos, las glándulas profundas bajo su clítoris palpitaban. Todavía saboreaba la sangre de Raina, todavía olía su almizcle. Quería aullar. Ella quería alimentarse. De ella. Desde que despertó para descubrir que había muerto y había sido resucitada Vampiro, el sexo y la sangre habían sido todo lo que había anhelado. La sangre de alguien. El cuerpo de cualquiera. Raina podría ser un gato, pero su sangre era la de una Alpha—potente, erótico, adictivo. Tal vez debería haberla matado. La gata era peligrosa. Lara deslizó su mano más abajo, rozando la prominencia hinchada en el vértice de sus muslos. Pronto, encontraría otra de la que alimentarse. Pronto. Alargando su zancada, Lara forzó los pensamientos de Raina y sexo y sangre de su mente. Necesitaba encontrar a los cachorros antes de que el área estuviera inundada de lobos y los cachorros murieran en el acto. Una vez que estuvo lo suficientemente lejos de Raina que el distintivo aroma del gato de montaña era sólo una nota persistente burlándose de sus sentidos, se detuvo y amplio su conciencia hacia el exterior del cañón escarpado. Después de un segundo, detectó el aroma de hojas trituradas de gato y sintió los latidos de los corazones rápidos y asustados. Silenciosamente, ella seguido las vibraciones hacia arriba, deslizándose sobre la superficie de la roca tan rápidamente en la piel como lo había hecho en el pelaje, más rápido en cualquiera de las formas que cuando ella había sido completamente Were. Las tres cuartas partes de la altura del acantilado alcanzó una estrecha saliente de menos de un pie de ancho, que terminó en un giro ciego. Ella supuso que los cachorros estaban protegidos por esa curva, probablemente en un nicho en la pared de roca. Una posición muy defendible. Raina había elegido bien. Lara disminuyó a lo largo de la cornisa y se agazapó en la curva, agarrando la superficie de la piedra en bruto con una mano y se inclinó para mirar alrededor de la esquina. Cuatro brillantes ojos brillaron en las sombras. "Hola, pequeños," murmuró Lara. El eco de sus latidos del corazón se intensificó en su sangre. Llegó a su alrededor y diminutas garras rastrillaron su antebrazo. Riendo, agarró al cachorro por el cuello y lo sacó. Cuatro miembros diminutos se agitaron y dientes en miniatura destellaron. Un luchador. Después de meter al cachorro entre su cadera y la pared, recuperó a su compañero de camada. Eran prácticamente recién nacidos, apenas más grandes que la palma de su mano. Raina debió haber dado a luz—no es de extrañar que hubiera estado demasiado débil para luchar. Sus pieles eran de plumas suaves, el pelaje más fino que el de su madre y salpicado de débiles manchas marrones, mientras que el pelaje de

Raina era un oro incluso de color rojizo. Sus ojos eran de ella, sin embargo, un verde brillante distintivo. Uno tenía fragmentos de oro resonando sus iris, como había notado en los ojos de Raina cuando Raina bajó la guardia. Lara sostuvo a los jóvenes escarbando en el aire, uno en cada mano, y examinó sus suaves y redondos vientres. Un macho, una hembra. La hembra de ojos verdes y dorados desnudó los dientes y golpeó la muñeca de Lara con una pata del tamaño de un guisante. Lara la sacudió suavemente y gruñó. "Al igual que tu Alpha, tonta, pero valiente." Ella se levantó, metió los dos en la curva de un brazo y comenzó a bajar. Un momento después se paró sobre Raina. "Ellos son sólo cachorros." La mirada de Raina se disparó a sus cachorros. Un retumbar protector se levantó de su pecho. Los cachorros maullaron y lucharon con más fuerza. Lara apretó su agarre. "Un poco más de una semana" dijo Raina al fin. "Los has dado a luz aquí, ¿verdad?" Lara sacudió la cabeza. "¿Por qué? Tú tenías que saber lo vulnerable que estarías con dos cachorros indefensos y no con toda tu fuerza." Lara se arrodilló, observando a Raina por cualquier agresión repentina. "¿Por qué? ¿De quién estás huyendo?" La boca de Raina se puso en una línea apretada. "Hablaré con tu Alpha y nadie más." Lara oyó el sonido de los vehículos acercándose rápidamente. Pronto el destino de Raina estaría fuera de sus manos. La idea de que alguien, incluso la Alpha, haciéndose cargo de Raina y sus cachorros la hizo gruñir. Raina se tensó, mostró sus caninos. "Ahorra tu energía. Tendrás la oportunidad de enfrentar a la Alpha lo antes posible." "Déjame tener a los cachorros." Lara se echó a reír. "No estás en condiciones de hacerte cargo de ellos. Además, puede ser que quiera jugar con ellos." "Bastarda". Raina medio se incorporó, y Misha niveló la automática en ella. Lara sonrió mientras Raina cedía y volvía a caer al suelo. "¿Has olvidado las reglas de la guerra, Raina? Perdiste. Tú no tienes poder aquí." Dos Rovers se detuvieron a pocos metros, y las puertas de ambos vehículos se abrieron. Lara esperaba ver a Callan, el capitán de los centinelas, encabezando el escuadrón de recuperación, pero para su sorpresa, Niki, la segunda de la Alpha, saltó del primer vehículo blindado. Una media docena de soldados armados salieron del segundo y se extendieron hacia el bosque. Sin camisa en uniforme de campaña de camuflaje, Niki, una musculosa pelirroja, con un rifle automático colgado sobre su espalda, caminó hacia delante y asintió con brusquedad a Lara. Una hilera de quemaduras apenas cicatrizadas cruzó su pecho y su hombro izquierdo. Con las manos en las caderas, miró fijamente a Raina, sus labios hacia atrás y caninos relucientes. Las feromonas agresivas nublaron el aire. "No lo creí cuando lo escuché. Un gato Were. ¿Por qué no está muerta?"

Los caninos de Lara cayeron y su línea de pelaje se encendió. Se deslizó entre Niki y Raina y retumbó una advertencia. "Tiene información para la Alpha." "Por lo que ella dice. ¿Cómo sabes que no es una trampa?" "Mírala. ¿Qué clase de trampa podría lanzar?" "¿Cómo sabes que ella es quien dice ser?" Resopló Niki. "Una Alpha no se dejaría superar—por supuesto, éste es un gato, pero aun así." Niki empujo a Raina con su bota. "¿Quién eres tú, perra?" "Niki", susurró Lara, "ella es mi cautiva". "Estás en la tierra de la Manada", dijo Niki, empujando en el espacio de Lara, su tono emitiendo una advertencia. "No tienes ningún derecho aquí, Vampiro." Lara luchó contra su furia. Niki era la segunda de la Alpha, y si decidió que Raina era una amenaza, ella tenía el poder para ordenar su ejecución. Entendía el instinto de Niki para proteger la Manada, pero Lara ya no estaba obligada por la ley de la Manada—ella era la Warlord de los Night Hunters primero. Su larga amistad, los momentos en que se habían enredado—tanto desesperadas por la liberación como alguna apariencia de conexión—no significaban nada ahora. Esta era una zona de guerra, y ellas eran soldados. "No sabemos qué información puede tener, pero yo represento a Lieja Jody Gates, aliada jurada de tu Alpha, y bajo los términos de nuestra alianza, reclamo jurisdicción sobre esta prisionera." "No puedes—" "Niki", una suave voz femenina dijo, "nadie va a luchar por ella ahora. Muévete fuera del camino para que pueda atenderla". Lara miró a la médico de pelo dorado. "Pensé que Elena Pensé." "Lo estaba" dijo Sophia "hasta que Niki decidió que tenía que ser la encargada de evaluar la situación." Sophia apretó una delgada palma en el pecho de Niki y la empujó. "Dame un poco de espacio aquí, Imperator". Niki retumbó pero se apartó, mirando a Lara. "¿Qué tienes allí?" Hizo un gesto hacia los cachorros, que se retorcían contra el pecho de Lara. "Suyos." "Por lo menos déjame arrojarlos al río" murmuró Niki. Raina rugió y se empujó hacia arriba, tratando de poner sus piernas debajo de ella. Niki saltó y enterró sus garras en el hombro de Raina, sujetándola de espaldas al suelo. Instantáneamente enojada, Lara pasó un brazo alrededor del cuello de Niki y la arrastró, aplastando la garganta de Niki con su antebrazo. "¡Retírate! ¡Ella es mía!"

Niki tosió y rastrilló los brazos de Lara con sus garras, torciéndose para soltarse. "¡Eso es suficiente!" Sophia se inclinó sobre Raina y miró a los luchadores lobos dominantes. "Ella es mía ahora, y ambas necesitan retroceder. Lara, lleva a los cachorros al Rover. Niki—monta guardia mientras le examino si está preocupada, pero no la toques." Lara respiró profundamente y su visión se aclaró. Sophia era Omega, ni dominantes ni sumisa, y sus poderes empáticos calmaban incluso hasta el lobo más agresivo. También era la compañera de Niki, y el instinto de Niki era complacerla. Lara alivió su agarre cuando sintió que la tensión disminuía en los hombros de Niki. Los cachorros que había sujetado contra su costado protestaron contra su firme agarre con gritos indignados. Raina luchó débilmente, la sangre goteando de las marcas de garra que Niki había puesto en su pecho. "¿Están heridos?" "Los tengo", espetó Lara. "Sophia, ella está sangrando y ya ha perdido mucha sangre. Probablemente tiene lesiones internas. No puede cambiar." "Yo me encargaré de ella." Sophia abrió el botiquín médico que había transportado del Rover. "Lleva a los jóvenes al vehículo y envuélvelos en una manta. Deben mantenerse calientes. También hay ropa para ti." Lara no pensó en su desnudez. Ella sólo se preocupaba por proteger a su cautiva. Le tendió a los jóvenes a Sophia. "Tú los llevas." Sophia sacudió la cabeza. "Necesito verla. Adelante, la gata estará a salvo hasta que regreses." Lara miró a Niki. No confiaba en Niki con Raina, pero Sophia, como todos los médicos, era ferozmente protectora de sus pacientes. "No la toques." Niki levantó un labio, sus ojos brillantes mientras miraba a Raina. Raina luchó para empujarse sobre sus codos, sus labios retrocediendo en un gruñido. Ella estaba gravemente herida, pero ella era una Alpha y no retrocedía a un desafío. "Basta" Sophia sostuvo a Raina con una mano en su hombro. "No tienes fuerzas para esto." "No me conoces" gruñó Raina, concentrada en Niki. "No", murmuró Sophia, presionando sus dedos contra el pulso en la garganta de Raina. "Pero conozco a dominante Weres y exactamente lo obstinados que pueden ser. "Ahora calla y déjame verte. Tienes cachorros que te necesitan." Raina se estremeció, demasiado débil para sostenerse, y cayó hacia atrás, su mirada se dirigió a Lara. "Los aseguraré," dijo Lara con brusquedad. Con un último gruñido de advertencia a Niki, se dirigió al SUV y se metió en la parte trasera. Después de vaciar uno de los cajones

de equipos, ella lo alineó con una manta y puso a los cachorros. Arrodillándose, ella dijo: "Quédense aquí." Los pequeños cachorros dorados se presionaron juntos en una esquina, sus ojos muy abiertos, sus capas suaves rígidas. Los gruñidos agudos reverberaban en sus pechos. Ellos estaban asustados, pero estaban dispuestos a luchar, los dos. Lara sonrió. "Tu madre estaría orgullosa." Ella bajó la cara y gruñó, enseñándoles quién estaba a cargo. Sus orejas aplastaron y se agacharon más atrás en la esquina. "No se muevan." Un sonido detrás de ella la hizo girar alrededor, lista para luchar. Misha estaba de pie en la puerta abierta, observándola. "¿Crees que te entienden?" Lara sacó un par de BDU negro de una pila en el suelo y se metió en ellos. Las heridas de las garras que Raina había hecho en sus costados habían sido curadas. "No lo sé. Ellos entienden quién está a cargo. Algunas crías jóvenes son sensibles. Los cachorros de la Alpha por lo general lo son, y Raina es una Alpha". "Sí, pero ella es una gata. No son tan fuertes como nosotros". Lara pensó en la ferocidad y el poder de Raina, a pesar de su estado debilitado, y se preguntó qué tan bien los lobos realmente conocían a los gatos. "¿Qué haces aquí sola?" "Cuando los laboratorios fueron atacados, Callan duplicó las patrullas. La mayoría de nosotros estamos aquí." Ella se subió y se arrodilló junto a los cachorros. "¿Qué pasa si ellos cambian a la piel? ¿Estarán bien?" "No creo que lo hagan hasta que su madre los llame a cambiar. Nuestros cachorros incluso no cambian a la piel hasta que sean mayores y más fuertes. Sospecho que Raina los quería en la piel porque llevaban mucho tiempo fuera." "¿Que está haciendo ella aquí?" "No sé." Lara miró hacia donde estaba inyectando Sophia a Raina con algo de su botiquín. "Pero de lo que huya, debe ser mortal si se arriesga a venir aquí." "Si la hubiera visto antes, le habría disparado." "Como deberías haberlo hecho." "Ellos habrían muerto." Misha miró fijamente a los diminutos cachorros que la miraban cautelosamente. Ella extendió un dedo y uno lo golpeó. Ella se rió. "Un cachorro habría intentado morder." "Los gatos luchan con sus garras primero—nosotros luchamos con nuestros dientes." Lara consideró a los cachorros y se negó a pensar en Raina fuera, sangrado, confiándoselos a ella. "Ellos no pertenecen aquí. Este es el territorio Timberwolf. Ella violó las fronteras de la Manada. Tus órdenes son justas." "Sí, cent....Warlord" Misha se enderezó. "¿Qué va a pasar con ella ahora?"

"No lo sé. Ella no debería estar aquí, pero lo está. Estamos en guerra con los humanos. Y yo..." Lara negó con la cabeza. "Nada es como era antes. La Alpha tendrá que interrogarla." Lara saltó del Rover y se dirigió hacia Raina. Ella no le estaba dejando fuera de su vista. No importaba lo que decidiera la Alpha, Raina era suya.

CAPÍTULO SEIS

La Dra. Verónica Standish miró a su guardaespaldas con un resurgimiento del deseo mientras la Vampiro conducía el Town Car hacia Nocturne a lo largo de la carretera industrial adyacente al Hudson. El perfil cincelado de Luce era la perfección, como el de todos los otros vampiros que había conocido. La belleza de Luce—cabello negro de carbón, ojos azules iridiscentes, rasgos esculpidos, habría sido desconcertante si Verónica se sintiera al menos intimidada por cualquier persona bajo cualquier circunstancia o menos que supremamente confiada en su propia belleza y habilidad. Los vampiros eran hermosos y astutos—incluso, en algunos casos, inteligentes—pero en el fondo, todavía eran depredadores, controlados por impulsos primitivos. Los impulsos incontrolables eran debilidades y, una vez comprendidos, susceptibles a la manipulación. Las mismas cosas que hacían que los vampiros fueran tan interesantes—su poder sexual y seductor señuelo— también resultaron ser herramientas muy útiles para aquellos que sabían aprovecharlas. Como ella. Acababan de dejar su cama. Luce había aparecido en su puerta, hambrienta del sueño del día e irradiando tal compulsión sexual, que Verónica había llegado al borde del orgasmo sin un solo toque. Se había corrido en el instante en que los incisivos de Luce le atravesaron el cuello y no se detuvo hasta que Luce la soltó. Cuando en la esclavitud de la sed de sangre de Luce, se vio obligada a ceder el control, y esos momentos de placer insoportable eran aún más adictivos para esa experiencia totalmente desconocida. Pero no tenía la intención de dejar que Luce o cualquier otra persona creyera que tenían poder verdadero sobre ella. "¿No apruebas esta pequeña visita, verdad?", preguntó Verónica. Nada de lo que Luce estaba pensando acerca de su viaje improvisado al club de sangre de Vampiro se mostraba en su cara, y ese supremo control fascinaba y molestaba. Verónica se inclinó y deslizó su mano entre los muslos de Luce, dejando su mano apoyada en el interior de la pierna de Luce. Ella raspó ligeramente sus uñas en los pantalones de seda negra y fue recompensada con el menor parpadeo de músculos bajo las yemas de los dedos. Ella sonrió para sí misma. No tan imperturbable después de todo.

Luce cortó la mirada de la carretera a Verónica, sus ojos azules encendidos por el fuego. Llamas que telegrafían su necesidad "¿Te importa lo que yo piense?" Verónica se rió. "Soy curiosa." "Nocturne no es un lugar seguro para hacer turismo." "¿No temes por tu trabajo? ¿Que si me molestas, podría reemplazarte?" Luce volvió a mirar a la carretera, elevando el hombro en un insolente encogimiento de hombros. "Puedo pensar en una docena de razones por las que me podrías haber reemplazado. Pensé que preferirías la honestidad." "Lo que yo prefiero," Verónica murmuró, ahuecando a Luce ligeramente "es mantenerte en mi cama y a mi lado." Luce silbó suavemente. "Cuando me desperté, te quería. El sabor de ti era todo en lo que podía pensar." "¿Y pensaste en mí mientras estabas saciando tu hambre en los primeros minutos?" "No lo hice," Luce murmuró. "Tomé suficiente de un esclavo de sangre cuyo nombre ni siquiera sé para mantener mi cordura. Luego vine por ti." "Me encanta cuando vienes a mí hambrienta." Normalmente ella se habría sentido irritada si un amante se complaciera en otros lugares. Ella no compartía sus posesiones y quería que sus amantes se centraran en ella, y ella sola. A la inversa no era cierto, por supuesto—nunca permitió que alguien hiciera una reclamación sobre ella. Pero la idea de que Luce se alimentara de la desesperación mientras la deseaba la hizo mojarse de inmediato. "Me encanta cuando te entierras en mí." Luce sonrió, deslizó una mano del volante, y cubrió la de Verónica. Su piel estaba fresca, suave, y cuando presionó los dedos de Verónica a la hendidura entre sus muslos, el calor floreció por debajo de los dedos de Verónica. "¿Lo haces? " murmuró Luce. De repente, Veronica estaba de vuelta en su dormitorio, desnuda en su cama, con los brazos extendidos y las muñecas atadas con cuerdas de seda, los muslos extendidos alrededor de los hombros de Luce. La boca de Luce estaba sobre ella, brillantes puntos de placer perforando su clítoris, atándola mientras Luce se alimentaba y ella se corría y se corría. Más duro, más largo, tan intensamente que cada pensamiento fue limpiado de la superficie de su mente. Veronica jadeó, sintiéndose como si estuviera desarmada, en peligro de ser arrastrada al mar. Moviéndose verticalmente, miró a su alrededor. Luce sólo estaba tirando en el estacionamiento de un edificio que habría pasado sin aviso si no hubiera conocido su destino. Un edificio de una sola planta, de techo plano, sin ventanas, pintado de negro

mate—una especie de almacén abandonado, lo más probable. El enorme aparcamiento, a pesar de estar lleno de vehículos, estaba completamente oscuro. Sin iluminación, sin aparcacoches, no hay seguridad visible. Ninguna indicación de que este era el club más popular del vampiro en el estado. Estaba sentada en su asiento, con las manos en el regazo. Su clítoris hormigueó, y se preguntó si su orgasmo había sido recordado o real. Nunca había experimentado la esclavitud del Vampiro de manera tan descarada, y si no se había sentido tan excitada por ella, podría estar enojada. Luce tomó una ventaja peligrosa, algo con lo que tendría que lidiar cuando llegara el momento adecuado. Verónica tomó aire para estabilizarse. "¿Te alimentas aquí?" "A veces." Luce se detuvo el coche, apagó el motor, y giró en el asiento. Escarlata eclipsó por completo sus brillantes iris azules. "Pero en este momento, todo lo que quiero es a ti." "¿Otra vez?" Verónica ronroneó, segura de sí misma, una vez más. Luce podría haberla momentáneamente cautivado, pero Luce era la prisionera de su pasión, no ella. No necesitaba alimentarse para vivir. Su existencia no estaba ligada al sexo. Oh, ella disfrutaba del sexo—el sexo era muy a menudo el último poder, y nunca más cierto que cuando se trataba de vampiros—pero ella podía alejarse. En cualquier momento en que ella eligiera. Pero Luce, Luce literalmente moriría sin el intercambio de sangre que era una parte integral del sexo de Vampiro. "Llévame dentro, y si tienes hambre otra vez, podría incluso alimentarte." Luce corrió sus largos y flexibles dedos por el pelo de Veronica, retorciendo una de las suaves olas oscuras alrededor de sus dedos. "Tendrás muchos para elegir." Los pezones de Veronica se apretaron. "¿Lo haré?" "Eres muy hermosa." Luce se acercó y la besó, la punta de sus incisivos presionando en el labio de la Verónica. El clítoris de Veronica saltó y ella abrió la boca para profundizar el beso. Oyó un gemido, se dio cuenta de que era de ella, y endureció su mente para no perder por completo ante los poderes de Luce de nuevo. Se apartó con una mano sobre el pecho de Luce. Ella rompió el beso, pero ella no podía escapar de la vibración inquietante del latido del corazón de Luce que tamborileaba lentamente bajo sus yemas de los dedos. La vida—su sangre le había dado a Luce eso. Su cabeza nadó con un torrente de poder tan emocionante que casi gritó. "Puedo saborear tu deseo" susurró Luce contra la boca de Verónica. "Vas a tener que esperar", dijo Verónica, manteniendo su voz incluso con esfuerzo. Si ella no hubiera aprendido a una edad temprana a contener sus emociones con un control férreo, fácilmente podría encontrarse completamente indefensa con Luce. Pero ella había

tenido un montón de práctica manteniendo la ventaja con todo tipo de adversarios— primero su padre, que había sido tan fácil de manipular una vez que ella había recogido en su apenas contenida y bastante no paternal obsesión con ella, entonces los hombres y las mujeres que había seducido y desechado al subir la escalera profesional, y ahora aquellos crédulos, como Nicholas Gregory, cuyo ego les impedía ver, sólo les permitía creer que estaban a cargo. Los vampiros pudieron ser seductores y fuertes, pero al final seguían siendo vulnerables a sus necesidades. A diferencia de ella. "Primero tengo negocios con tu señora." "Lo que tú digas." Luce se acomodó en su asiento. "Asegúrate de que recuerdas eso, mi querida Luce." Verónica deslizó una mano detrás de la cabeza de Luce y tiró de ella más cerca, sin querer dejar que Luce la despidiera. Pasó el pulgar por la boca de Luce, frenando para presionar la almohadilla carnosa contra el incisivo de Luce. Luce gruñó y Verónica se rió. "Ahora llévame adentro y déjame ver con quién podría jugar esta noche." ***

Raina probado lentamente las correas que la sostenían a la camilla cuando el vehículo rebotó y se sacudido por el terreno salvaje, midiendo la fuerza de las fijaciones de cuero. Sus cachorros estaban cerca—sus latidos de sus corazones y eran un estribillo constante en el trasfondo de su conciencia—pero ella no podía verlos. No parecían asustados, sólo cautelosos, como les había enseñado. Pero estaban indefensos mientras ella estuviera prisionera. Las restricciones a través de su pecho desnudo y muslos eran cinco pulgadas de ancho y por lo menos una pulgada de grosor. Incluso en su estado debilitado, podría romperlos si flexionaba sus músculos con fuerza suficiente, pero el vehículo estaba lleno de lobos, y la que la observaba desde unos pocos metros de distancia claramente quería matarla. Ella podría no ser capaz de inmovilizar a todos ellos antes de que la dominaran, y esta vez no habría ninguna segunda oportunidad. Ella conocía a la pelirroja, la que había amenazado a sus cachorros, por su reputación— la segunda de la Alpha, Niki Kroff. La imperator de la Manada era según se informa tan feroz como la Alpha, y vivía para la matanza. Raina esperaba matarla por la amenaza que había hecho a sus cachorros, pero había que elegir su tiempo cuidadosamente. No podía arriesgar sus vidas al intentar escapar. Aún no. Luego estaba la otra—con la que había luchado, la que no era lobo, sino algo más, algo aún más poderoso—que se arrodillaba a su lado, con una mano estabilizando la camilla. Lara, la llamaron. Lara no la miraba con la misma mirada plana, mortal como Niki, pero Raina no era lo bastante tonta como para confiar en ella, tampoco. Cualquiera de ellas la

mataría a ella y a sus cachorros sin un segundo de arrepentimiento si creyeran que no tenía nada de valor que ofrecer. Si ella no podía escapar, podría tener que sacrificar todo lo que le quedaba, pero antes de que eso sucediera, ella lucharía. Ella no había gobernado a trescientos gatos medio salvajes por más de una década por ser indulgente o temerosa de arriesgar su vida. Ella gobernaba por la astucia y la fuerza. Pero no había tenido a sus cachorros para pensar, aquellas veces que había defendido su gobierno con dientes y garras. Y por ellos, por primera vez en su vida, conocía el miedo. Una cosa con la que nació un gato fue la paciencia. Podía quedarse inmóvil en una rama de árbol todo el día, esperando a que un ciervo se acercara al campo, o se agachara en la hierba y observara una bandada de gansos durante horas, escogiendo la más lenta. Esperaría a que se moviera y, mientras tanto, evaluaría a su enemigo. Cada enemigo tenía una debilidad. Y se estaba haciendo más fuerte por segundo. Sus heridas cicatrizaban—lentamente, pero más rápidamente de lo que tendría normalmente sin un cambio. Algo se había roto en su interior cuando Lara la había arrastrado hacia abajo—había sentido la sangre llenando su vientre, sabía que se estaba muriendo. Ahora el dolor había disminuido, la presión en ella cediendo. Lara le había hecho algo, algo que nunca había experimentado antes. Cuando Lara había tomado su garganta, debería haber muerto, pero había soñado con ser libre en su lugar. Había estado febril, como si hubiera estado en celo, pero nunca se había quemado así antes. Se había acoplado cuando su cuerpo anuló todo el pensamiento y la razón, cuando el fuego que ardía en sus lomos la llevó a aceptar cualquier gato disponible hasta que la locura la liberó. Ella no había tomado un compañero—no se habría sometido a ningún varón, y nadie se sometería a ella. Las hembras que podría haber querido se sometieron con demasiada facilidad, y después de un acoplamiento o dos, su interés desaparecido junto con el desafío. El acoplamiento era un imperativo biológico, y lo suficientemente placentero, pero ninguno de su Orgullo la había encendido de la misma manera que Lara. Quería preguntarle lo que Lara le había hecho, pero no con los demás a su alrededor. Fuera lo que hubiera sucedido, era algo inusual, algo que podría ser capaz de utilizar para ganar su libertad. Necesitaba un aliado, y usaría cualquier cosa a su disposición para obtener una. Dio un respiro y se relajó bajo las restricciones. "Gracias" murmuró ella. "¿Por qué?" Lara respondió con la misma suavidad. Se había puesto los pantalones, pero su pecho estaba desnudo, sus pequeños senos una sorprendente suavidad contra los músculos cincelados de su pecho. Ni un rasguño ensombreció su piel dorada, a pesar de que Raina sabía que la había marcado profundamente. "Me salvaste la vida."

Los ojos de Lara eran del color ámbar de nuevo, un hermoso color dorado. El fuego que había saltado en ellos cuando se cernía sobre ella, antes de que ella hubiera llevado su boca a su cuello, antes de que hubiera hecho lo que había hecho que la llenaba de tal placer, estaba ausente. La arrogancia, sin embargo, se mantuvo. "Te habría matado si no hubieras reclamado santuario." "¿Lo harías?", Dijo Raina, tomando la posibilidad de que había tenido razón cuando ella había sentido la más mínima vacilación anterior. Ella había estado indefensa, incapaz de luchar por más tiempo, y Lara no había dado el golpe mortal. Otro lobo—probablemente cualquier otro lobo—lo habría hecho. "Entonces estoy en deuda contigo" Los ojos de Lara se estrecharon y sus caninos destellaron contra de su labio inferior. "Puede que no pienses que te haya hecho algún favor en poco tiempo." "Lo sé. Tu Alpha puede no ser tan misericordiosa." Miró a Niki, que se apoyaba en la parte lateral del vehículo, ningún arma a la vista, pero las garras y los caninos extendidos. La furia nubló el aire a su alrededor. "Ella me quiere muerta." "¿Y si encontraras un lobo en tu territorio? ¿Serías diferente?" Raina resopló. "¿Quién sabe lo que cualquiera de nosotros podría hacer ahora? Los gatos no querían el Éxodo, pero no fuimos consultados. Tu Alpha habló por todos los Weres, pero no nos preguntó lo que queríamos" "Los gatos nunca se han organizado lo suficiente como para tener una voz." "Eso es lo que crees." Raina suspiró. "Ya está hecho ahora, y todos debemos vivir con los cambios" Una sombra oscureció el ámbar de los ojos de Lara. "Sí. Todos debemos vivir con el cambio". El dolor en el pecho de Raina se encendió, y ella deslizó su mano sobre la que sostenía la camilla. La desesperación, pesada y sombría, la inundó. La angustia de Lara le golpeó el corazón y exclamó, "Qué han hecho—" Gruñendo, Lara sacudió su mano. Niki saltó hacia adelante y apretó un cuchillo a la garganta de Raina. "Déjame que la destripé y salve a todos la molestia de escuchar sus mentiras." Lara apartó a Niki a un lado, enfurecida por la amenaza a Raina, furiosa por su propia debilidad. De alguna manera Raina había vislumbrado su vergüenza. "Déjala sola. No matamos prisioneros indefensos." "Es una gata." "Te dije que la dejaras." Lara empujó su rostro hacia Niki, sus dientes descubiertos. Niki gruñó.

Sophia se levantó de su asiento en el otro lado de la camioneta. "Ella no va a ninguna parte y no es ninguna amenaza. Estaremos en el compuesto en un minuto." Se acercó a Niki y le acarició el abdomen. "La Alpha querrá un informe. Entonces harás lo que ella ordena." Niki pasó un brazo por los hombros de Sophia y se frotó la mejilla contra el cabello de Sophia, con la mirada fija en la de Lara. "Esto no está terminado." "Bien," gruñó Lara. Niki se alejó y Lara se arrodilló de nuevo. "¿Estás bien?" "Sí". Raina asintió en dirección a sus cachorros. "Si soy ejecutada, ¿pondrás a mis cachorros a salvo?" Lara se echó a reír. "¿Por qué habría de hacer eso?" "Son inocentes." "¿Lo son?" Lara miró fijamente a los dos cachorros, envueltos uno en el otro en la esquina del cajón, inmóviles, los ojos del color de su madre, cautelosos y vigilantes. "¿Es alguien alguna vez inocente?" "Puedes tener el placer de matar", dijo Raina. "A cambio." "Crees que tienes algo con lo que negociar. No lo haces. Tu destino ya no es algo que puedas controlar." El león que vivía en el alma de Raina gritó en protesta, feroz y orgulloso. Raina gruñó, desafiante, un gato dominante que no sería cortado de las garras. Lara se rió de nuevo y trazó un dedo sobre la curva rígida de la mandíbula de Raina. "Si luchas, sólo te traerás más daño." Ella inclinó la barbilla hacia el cajón a pocos metros. "Y ellos." "Mataré a cualquiera que los toque." Las garras de Raina rompieron a través de la punta de los dedos. Pelaje brillaba sobre su torso. Incluso a la tenue luz del Rover era de oro, un animal magnífico. "No hay nada podrás hacer." Lara resistió el impulso de acariciarle. "Eres una prisionera. Vas a tener que aceptar eso." "¿Lo harías tú?" Raina jadeó, luchando para someter a su bestia. Lara sonrió sombríamente. "Ya lo he hecho."

CAPÍTULO SIETE

Francesca sintió la conmoción fuera de su tocador y mentalmente transmitió su molestia a Michel. Sea lo que sea, puede esperar. Michel había sido su senechal, su ejecutora, durante más de ocho siglos y debería saber mejor que nadie no molestarla durante su primera alimentación de la noche. Cuanto más vieja se volvía, menos necesitaba dormir, pero cada vez más en los últimos tiempos, cuando despertó incluso después de la somnolencia de unas pocas horas, estaba plagada por un vacío interior, un vacío en constante expansión que amenazaba con consumirla. Su hambre se hacía más feroz con cada semana que pasaba, mitigado con la sangre ni el sexo. No importaba cuántos anfitriones trajera a su cama, o cuánta sangre consumía, o cuántos orgasmos incitaba en sus donantes de sangre o experimentaba durante las profundidades de su sed de sangre, no podía borrar completamente el presentimiento que la atormentaba. Y hoy quería perderse en el ardiente olvido de la sed de sangre aún más de lo habitual. Necesitaba romper su ira con placer. Hoy, ella se alimentaba sola, y no por elección. Michel había estado de mal humor, retraída, desde su visita al Compuesto de Sylvan, pero ella negó rotundamente estar preocupada. También negó su nueva y obvia predilección por la alimentación de mujeres jóvenes Weres. Esta noche, cuando fue convocada, Michel había optado por alimentarse arriba en el club en lugar de hacerlo con Francesca, y sin duda estaba saciando su hambre con otro Were. Francesca mantuvo sus incisivos enterrados en el cuello del joven Were, ignorando el rápido acercamiento de Michel. Estaba muy lejos de estar satisfecha, y el macho que estaba debajo de ella, enterrado hasta la empuñadura dentro de ella, estaba lejos de estar vacío. Sus ojos marrones estaban vidriosos de placer, sus caninos extruidos, su abdomen duro como una roca cubierto de un suave pelaje de color rojo marrón. Su pene era tan rígido como su pesada mandíbula y casi tan inmóvil, el núcleo grueso que lo acuñaba rápidamente. Ella dibujó en su vena y lo sintió a chorro de nuevo. Su orgasmo fluía lánguidamente, una ola continua de liberación que se hacía más fuerte a medida que sus células revitalizaban, alimentándose de su sangre. Apenas había tomado nota de él en el Compuesto, pero cuando vio su perfil en la cámara de seguridad en la entrada del club, había sabido que era uno de los soldados de Sylvan y envió por él. A ella le gustaba la idea de tomar algo que Sylvan no querría que tuviera. No hubo ningún edicto contra los Weres de Sylvan que alimentaban a los Vampiros—de hecho, el número que visitaba Nocturne por esa misma razón parecía estar aumentando—pero Sylvan no aprobaría que uno cercano a su círculo íntimo fuera tan vulnerable. Él era agradable, pero sólo sería el primero de la noche. Ningún Were, y ciertamente ningún humano, varón o mujer, estuvo cerca de proveer la rabia de poder que una sangre de

Alpha llevaba. Sylvan nunca había permitido que Francesca la mordiera, pero había permitido que Francesca la probara, y eso había sido suficiente. Ahora Sylvan tenía una compañera y ya no necesitaba nada que Francesca pudiera proporcionar, y todos los demás Weres palidecieron en comparación. Este varón no tenía nada cerca de la potencia o poder de su Alpha, pero su resistencia era admirable. Mientras se alimentaba, tirando cada vez más fuerte de su garganta, vació con poderosos empujones y no mostró ningún signo de desaceleración. Ella no se preocupaba por drenarlo como pudiera si fuera humano. Podía cambiar y reponerse en cuestión de horas. Lo siento, Regent, Michel telegrafió. Debo hablar contigo. Es urgente. Francesca se retiró de su cuello, selló las punciones, y se sentó, todavía a horcajadas sobre él. "Adelante." Las puertas de madera adornada a su dormitorio se abrieron, y Michel se deslizó dentro, cerrando las puertas detrás de ella. La sala de estar más allá ya estaba preparada para el baño y el té de Francesca. Michel, llevaba pantalones negros, una camisa de seda negra abierta entre sus pechos y brillantes botas negras hasta la rodilla, examinó el cuadro en la cama. Estaba pálida y Francesca sospechaba que no se había alimentado mucho. Sus ojos azules adriáticos ardían mientras contemplaba al aturdido joven macho, la sangre manchando su pecho y la polla gruesa capturada por las caderas agitadas lentamente de Francesca. "¿Qué es?" preguntó Francesca lánguidamente, pasándose los dedos por el pelo y arqueando la espalda para levantar sus pechos desnudos. Ella los ahuecó y apretó los pezones, un recordatorio para Michel de exactamente lo que había rechazado, suspirando mientras otro orgasmo subía lentamente por su vientre y se extendía hacia fuera. Ella sonrió mientras oleadas de lujuria salían de Michel—después de todos estos años, estaban tan sintonizadas que su orgasmo agitaría a Michel sin importar cuán fuertemente Michel se abstuviera. Al otro lado de la habitación, Michel apretó la boca y sus manos se cerraron en puños. Sus ojos brillaban de color carmesí y sus incisivos relucieron, pero sus rasgos finamente tallados no registraban nada. "Veronica Standish está arriba. He ordenado a nuestros soldados que la mantuvieran alejada de la clientela, pero ella parece decidida a hospedar a alguien." Francesca echó hacia atrás la cabeza y se rió. "¿De Verdad? Y sólo le costó a Luce unos días. Verónica podría haberte querido, querida, pero no se resistió a los encantos de Luce por mucho tiempo. ¿Raymond está con ellas?" "No. Informó que Verónica le despidió justo antes de que Luce llegara por sus servicios nocturnos. Está en el estacionamiento si lo necesitamos."

"Bien. Dile que espere." Francesca se deslizó del macho debajo de ella y se levantó, ignorando su gemido incoherente mientras su cuerpo se contrajo a su retirada repentina. "Y que alguien mueva este a otra habitación hasta que esté lo suficientemente recuperado como para marcharse." "¿Y Verónica?" "La Dra. Standish es una mujer muy inteligente. Ella finge ser nuestra confidente, pero su trabajo en el laboratorio secreto de Nicholas sugiere que quiere controlar, quizás erradicar, a los Weres." Francesca se puso un vestido de seda color marfil y la ató holgadamente en la cintura. "Ella es humana— y nosotros somos Praetern, como los Weres que ella considera menos que animales. Quizá esté aquí para espiar por Nicholas." Michel se echó a reír en seguida, su ardiente mirada siguiendo los movimientos de Francesca. "No es tan inteligente si cree que puede venir a nuestro territorio y mejor a nosotros." "Mmm." Francesca lentamente se acercó a Michel y la besó. Michel se tensó y Francesca olisqueó su hambre. Trazando una uña esculpida por la mejilla de Michel, dejando un rastro de sangre débil detrás en el corte superficial, ella murmuró, "Deberías haberte unido a mí antes, querida, podríamos habernos divertido tanto. Él era realmente muy incansable." "Tenía negocios con algunos de mis soldados." Michel acercó a Francesca y la besó de nuevo, la herida en su cara ya cerrada. Su mano se deslizó por la espalda de Francesca y sobre su culo. "Standish es una científica de alto perfil con una presencia nacional. Ella será difícil de contener." Francesca probó necesidad de Michel, pero la distancia todavía estaba allí. Se frotó contra Michel hasta que los pezones de Michel se endurecieron y sus muslos se tensaron. Satisfecha de haber obtenido la respuesta que quería, Francesca se apartó. "La Dr. Standish está en la posición única de ser capaz de decirnos lo que está pasando en los laboratorios de Nicholas, y los otros planes de Nicholas también. No perdemos nada permitiéndole satisfacer su curiosidad aquí" Miró al Were, que aún no había salido de su letargo postorgásmico. "Pero tenemos que mantenerla a salvo. Ella piensa que tiene el control, y debemos dejarla que siga pensando eso. Envia a alguien con quien confías para jugar con ella. Alguien que tenga cuidado de no herirla." "¿Hablarás con ella?" "Si ella solicita una audiencia, sí. Por ahora, permítele creer que ella está a cargo" "Puedo enviar a Henry." "Sí, Henry sería una buena elección y...Daniela. Ella puede utilizar la experiencia y Standish parece que le gusta mezclar a sus compañeros de juego"

Michel asintió con la cabeza. "Como desees, Regente" se volvió hacia la puerta. "¿Y Michel?" Michel mirado por encima del hombro. "¿Sí?" "No me gusta que estés ausente de mi cama." "Perdóname." "Por supuesto." Francesca sonrió, sus incisivos brillando como diamantes contra sus labios rojo sangre. "Esta vez."

***

"Estamos casi allí", dijo Lara mientras se abrían las puertas de la empalizada en la cerca de dos metros de altura que rodeaba al Compuesto. Raina gruñó, su pelaje se encendió y el aroma almizclado de la agresión salió de su piel empapada de feromonas. El sonido del corazón acelerado de Raina golpeó en la cabeza de Lara, y su pecho se apretó. Siglos antes de las guerras de los Vampiros-Were, milenios antes de esta nueva amenaza humana, los gatos y los lobos habían luchado por la supremacía sobre el territorio y el juego que todos ellos necesitaban para sobrevivir. Ahora Raina, una depredadora instintiva, fue atrapada y amenazada por un enemigo ancestral, y su impulso primitivo para luchar gobernó su razón. "Enjaula a tu gato, Raina. La Alpha no hará un juicio precipitado, pero no puedes luchar contra ella. Ninguno de nosotros puede." Raina jadeó, sus garras se extruyeron y sus ojos se estrecharon a relucientes rendijas. "Te serviría de buena gana si te pones por nosotros ahora. Cualquier cosa…" Lara quería decir que ella ya era de su propiedad, pero sabía que eso no era cierto. Raina estaba cautiva, pero ella no era esclava de nadie. La gata tenía miedo, no por ella misma, sino por los cachorros, y dispuesta a vender su alma por ellos. Lara recordó una vez que había hecho lo mismo por una persona cuya vida significaba más que la suya. El pánico de Raina, y su valentía, despertaron los instintos protectores de Lara, pero ella resistió el impulso de consolarla. Raina y sus cachorros no eran su responsabilidad, no podía ser su responsabilidad. Un vampiro poseía lo que quedaba de su alma. "No puedo." Raina goleó y las fijaciones de cuero crujieron, los remaches de metal que los aseguraban a la camilla chillando en protesta. Niki estaba al lado de ellas al instante, su rifle automático preparado en el pecho de Raina. "Rompe una correa y nunca saldrás de este vehículo."

El Rover ralentizo. Sólo quedan segundos. El corazón de Lara se apretó. Si Raina no se sometió, alguien le haría daño. "Raina—" Sophia empujó entre Lara y Niki y presionó su mano entre los pechos de Raina, sobre su corazón. "Raina, todo está bien. Yo me ocuparé de ellos, lo prometo" "Aléjate de ella," replicó Niki. "Es peligrosa." "Niki", dijo Sophia en voz baja, apartando el pelo húmedo de la cara de Raina con la otra mano, "ella está indefensa. Estoy bien. Por favor, sólo..." Miró a Niki, sonriendo suavemente. "Ella no es una amenaza para mí ni para nadie más. Si lo es, te encargarás de ello" Con las mandíbulas rígidas, Niki se apartó. El Rover se detuvo, y Niki abrió la puerta trasera y saltó al Compuesto. Hogueras iluminaban el grupo de troncos y edificios de piedra que rodeaban un patio central tallado en el bosque. Lara olía Were, y los restos de caza de la última comida, y casa—olía a casa. Los reflejos de los fuegos llenaron la parte trasera del vehículo con lenguas de fuego. La Alpha y su compañera, flanqueadas por los centuris, salieron de la sede a través de la extensión abierta de la tierra. Lara se metió entre la camilla y los que están fuera. Sophia dijo detrás de ella: "Me quedaré con los cachorros hasta que la Alpha de permiso para llevarlos a la guardería". "Ellos necesitan alimentarse" dijo Raina con voz tensa y áspera. Había empezado a cambiar y su gato aún rondaba cerca de su piel. "Hablaré con la Alpha" murmuró Sophia. "No haga promesas que no puedas mantener, Sophia." Lara observó a Niki dirigiéndose a la Alpha, sus palabras inaudibles, pero su lenguaje corporal enojado. Cuando se dio la vuelta para enfrentar al Rover, su rostro contorsionado de furia. "Tu compañera parece tener otros planes." Lara saltó, bloqueando el compartimiento trasero mientras la Alpha y su grupo caminaban hacia delante. Ella no tenía ningún plan—sólo sabía que no iba a permitir que le arrancaran a Raina y la ejecutaran, que las leyes sean condenadas. "Warlord" dijo Sylvan, con los ojos enrojecidos de oro, su llamada tan fuerte que Lara luchó por permanecer de pie. "Es costumbre pedir permiso para entrar en la tierra de la Manada." "Mis disculpas, Alpha," Lara jadeó, luchando por mantener la cabeza erguida. Ella no miraría a Sylvan en los ojos, pero tendría que mantenerse firme si ella esperaba mantener a Raina a salvo. "Fui a correr y no pretendía faltar el respeto." "¿Dónde encontraste al gato?"

"En la frontera noreste con el territorio de Catamount." "¿Estaba dentro de nuestras fronteras?" Lara se puso tensa. Ella nunca había mentido al Alpha, e incluso considerando que iba en contra de todo lo que había sido alguna vez. Pero ella no era lo que había sido. De todos modos, sabía que no había manera de ocultar donde Raina había dado a luz a sus cachorros o donde habían luchado. "No muy adentro, pero sí, dentro de la tierra de la Manada." Sylvan miró más allá de Lara en el Rover, contemplando a la mujer contenida, el olor de la agresión, y Sophia sentada junto a los dos cachorros, con una expresión casi tan protectora como la de la madre gata. Ella cambió su atención de nuevo a Lara. "¿Cómo ha sobrevivido a un encuentro contigo?" Lara sonrió. "Ella es rápido y ágil." "¿Y aun así la dominaste?" "Sí, probablemente porque estaba debilitada por dar la luz." "¿Y tú estimación cuando recupere toda su fuerza?" "Ella es una Alpha y poderosa." Lara se encogió de hombros. "Ella va a estar fuerte, pero es todavía un gato" Sylvan observaba cómo las llamas parpadeaban en las profundidades de los ojos de Lara, sintiendo su cautela y algo que no había esperado—protección. Lara no había matado al gato cuando ella había tenido todas las oportunidades para hacerlo. Cualquier otro lobo le habría terminado. "Jody está en camino. Puede esperarla en el cuartel general." "Reclamo el gato como mi prisionera", dijo Lara. "Quiero estar presente cuando ella es interrogada." Sylvan gruñó suavemente. "Te he dado más libertad de lo que te mereces, Warlord. ¿Te has infiltrado en mi tierra y ahora apoyas a un enemigo?" "Yo reclamo el derecho a participar en su sentencia." "Mi imperator quiere desafiarte por tu desprecio por la ley de la manada." "Estoy lista", gruñó Lara y Niki dio un paso hacia delante, sus caninos parpadeando. Sylvan retumbó suavemente y rozó la mejilla de Lara con el dorso de los dedos. Niki retrocedió. "No he olvidado que alguna vez fuiste mía, y no te he liberado de tu juramento a mí, no importa que tu primera lealtad sea a la Vampiro. Todavía eres mi lobo, y mientras eso sea verdad, eres bienvenida en la tierra de la Manada. Pero la próxima vez, me déjamelo saber."

Lara estremecido cuando el calor y el poder del toque de Sylvan corrió a través de ella. Se apoyó en la mano de la Alpha y frotó su mejilla sobre sus dedos. Parte de la oscuridad en su corazón retrocedió. "Sí, Alpha. Mi palabra" Sylvan asintió con la cabeza. "Niki, Dasha, Jace—Lleven a la prisionera a las celdas." Lara se puso rígida. "Raina dice que ella tiene información—sería conveniente escucharla" "Raina," murmuró Sylvan mientras los centuri, armados con pistolas paralizantes y un collar de contención, clamaban en el Rover. "Ella acaba de entrar en el poder durante el gobierno de mi madre. Nunca la conocí, pero mi madre pensó que Raina podría traer orden a los gatos. Y sin embargo, aquí está, corriendo por su vida." "Ella no es cobarde." Lara tembló ante las oleadas de furia que salían del vehículo. Su lobo arañó y mordió su psique, exigiendo que ella respondiera. Ella ignoró el impulso desgarrador, negando su lobo la reclamación que no tenía derecho a hacer. Sylvan observó a la prisionera siendo arrastrada a la enfermería. "Pronto averiguaremos de lo que el gato está hecho." CAPÍTULO OCHO

Drake observó cómo los centuri descargaban a la prisionera del Rover. Andrew agarró un brazo y Jace, una joven rubia de ojos azules y una de las más nuevas guardias de Sylvan, el otro. Un collar de retención incrustado con plata rodeaba su cuello, atado a un bastón corto y robusto que Niki utilizaba para controlar a la hembra que tropezaba mientras el grupo se movía hacia la enfermería. Las heridas abiertas debajo del collar rezumaban sangre y líquido. Tenía que sentir dolor, pero el único sonido que hizo fue un bajo y firme retumbar de ira, no de angustia. "¿Es todo eso necesario?" dijo Drake en voz baja a Sylvan. "Ella es un enemigo, invadiendo nuestra tierra, por razones que no conocemos." Sylvan agarró la nuca de Drake y apretó suavemente. "La mayoría de mis soldados y todos mis centuri preferirían que la mataran sin discusión." "Está obviamente muy herida." Sylvan sonrió débilmente. "Eres cien por ciento Were, Prima, pero no has vivido a la sombra del enemigo toda tu vida. Las heridas de ese tipo no me impedirían buscar mi libertad, sin importar con cuantos captores tuviera que luchar o cuánta sangre derramara."

Envolviendo un brazo alrededor La cintura de Sylvan, Drake se frotó la mejilla contra el hombro desnudo de Sylvan. "Ella no eres tú." "No sabemos quién es." "Tienes razón. Debes mirar primero a la seguridad de la manada." Drake besó el costado del cuello de Sylvan. "Voy a la enfermería a verla. " Sylvan se puso rígida. "No tu no lo estás." Drake sacudió la cabeza. "De alguna manera tu vocabulario se ha vuelto extraordinariamente limitado en la última semana o así. ¿Te das cuenta de que la mayoría de tus oraciones empiezan con la palabra no?" "No encuentro nada gracioso en esto." Sylvan frunció el ceño, los huesos ásperos en su rostro se destacaban bajo su piel bronceada. Ella estaba casi siempre en medio cambio en estos días, su lobo tan cerca de la superficie que ella estaba operando en instinto más que la razón, y siempre estaba a un suspiro de luchar contra cualquier cosa o alguien que ella percibía como una amenaza para su pareja. Ella fue gloriosa en su furia, y normalmente Drake la habría calmado arrastrándola lejos donde ellas pudieran estar solas. Había aprendido a calmar a Sylvan con su cuerpo y, aún más importante, ofreciendo a Sylvan un lugar seguro para expresar sus temores—la única cosa que nadie más podía darle. Hoy, no tenía tiempo para la intimidad o lentas garantías. Ella se acercó más, dejando que Sylvan sintiera el calor de su cuerpo. "Ella es inofensiva en este momento. Niki estará allí. Estaré perfectamente a salvo." Los caninos de Sylvan resplandecían, largos y pesados. La sombra de su línea de pelaje se extendía y engrosaba. Drake trazó sus dedos por el suave sendero plateado que cruzaba el vientre de Sylvan. "Sylvan, tienes otros asuntos. Jody estará aquí pronto, tienes otro prisionero, y Lara—Lara te necesita." Sylvan agarró la muñeca de Drake, la atrajo hacia las sombras de la empalizada y la apoyó contra los toscos postes de madera. Presionando todo su cuerpo en Drake, cubrió su boca con un beso duro. Cuando se apartó, sus dientes rasparon el cuello de Drake, su aliento quemaba la piel de Drake. "Te diré lo que necesito. Necesito que vayas a casa con Dasha y quédate allí. Necesito que cuides a los jóvenes en tu vientre. El gato y sus cachorros no son tu preocupación. Probablemente estarán muertos por la mañana." Los senos de Sylvan estaban apretados, sus pezones duros nudos contra el pecho de Drake. Sus muslos eran columnas de piedra atrapando a Drake hacia la barricada. Las feromonas sexuales salían de la piel del Sylvan, cubriendo a Drake, forzando su sexo a hincharse y a pulsar. El estómago de Drake se apretó, y ella no quería saber nada más que Sylvan entre sus piernas. Sylvan era muy buena en hacerla desear, y si ella se lo permitía, Sylvan la controlaría con placer.

Drake agarró las caderas de Sylvan y clavó sus garras a través de sus pantalones de mezclilla, enterrándolos en el culo de Sylvan. "Te daré todo lo que necesites, pero no siempre puedo darte lo que quieres. Elena y Sophia son médicos, y yo confiaría en su valoración de cualquier lobo, pero esta es una gata, y hay jóvenes involucrados. Soy doctor. Quiero verlos. Y—" cuando Sylvan empezó a protestar, raspó sus garras más arriba, haciendo que Sylvan retumbara profundamente en su pecho — "No quiero que la interrogues hasta que haya tenido la oportunidad de estar segura de que ella está estable." "¿Por qué te importa?" Sylvan gruñó, su voz apenas audible a través de las cuerdas vocales engrosadas. Incluso en la débil luz del fuego, sus ojos resplandecían de oro brillante. Su lobo la gobernó. "Porque no somos animales sin ley, Sylvan." "¿No?" Gruñendo, Sylvan sacudió la camisa de Drake lejos de su hombro y presionó su boca contra el mordisco en el hombro de Drake que la marcaba como de Sylvan. Drake se arqueó, la mordida de su compañera inundando su sistema con feromonas. Su orgasmo fue rápido e intensa y la dejó jadeando. Todavía en la cresta de la liberación, agarró el pelo de Sylvan y tiró de la cabeza de Sylvan lejos. Empujando lejos de la pared, ella giró hasta que la espalda de Sylvan estaba contra los troncos toscos y deslizó su mano entre las piernas de Sylvan. Mordió el labio inferior de Sylvan y Sylvan se apretó debajo de ella, con los músculos rígidos. Drake atrapo la pesada prominencia entre los muslos de Sylvan en su puño y lentamente apretó. Las caderas de Sylvan se sacudieron y ella echó la cabeza hacia atrás con un rugido. Drake le besó la garganta, la piel suave entre sus pechos, la sombra oscura de la mordedura mate sobre su corazón. Sylvan se estremeció y suspiró. "Tú me domas, Prima", gruñó Sylvan. "Difícilmente", Drake murmuró "Jody estará aquí en cualquier momento. Ve a cuidar de los negocios. Voy a estar bien" "Diez minutos. Eso es todo lo que tienes antes de que vaya por ti." Drake sonrió contra el pecho de Sylvan. El corazón de Sylvan redujo la velocidad y se estabilizó, las oleadas de hormonas agresivas retrocedieron. Ella estaba calmada por el momento. "Sí, Alpha." Los brazos de Sylvan la rodearon, y Sylvan enterró su cara en el cuello de Drake. "Ten cuidado. Te amo." "Lo sé." Drake le acarició el pelo. "Lo seré."

***

Raina permaneció inmóvil, esperando su oportunidad. La habitación parecía una enfermería, con gabinetes de vidrio llenos de medicamentos y equipos a lo largo de una pared, un mostrador cubierto con cajas de guantes, vendajes, pilas de bolsas intravenosas y luces brillantes colgadas del techo, pero en realidad era una celda de prisión. Estaba desnuda sobre una fría mesa de acero inoxidable, con las esposas esposadas a los lados de la mesa. El collar de restricción, de cuero y metal, estaba sujeto en su cuello. Su piel ardía bajo los puños y el cuello. Plata. Ella contuvo un gruñido—incluso la más mínima señal de agresión y la pelirroja que estaba a pocos pies de la mesa con el bastón de control en su mano apretaría la soga en su garganta. "Quítale esa cosa." La pequeña morena de ojos negros llamada Elena estaba parada junto a la mesa, con los brazos cruzados sobre sus pechos, su expresión furiosa. Ella señaló con su dedo a Niki. "Te lo digo, ella no necesita eso y no puedo examinarla apropiadamente mientras eso está en su lugar. Quitáselo" Niki frunció el ceño. "No." La puerta se abrió y otra mujer de cabello oscuro entró. Ésta tenía ojos de medianoche, y al contrario de la médico sumisa que quería tocarla, ésta era dominante. Muy dominante. Incluso la guardia de ojos duros que quería destrozar su corazón no podía convocar tanto poder. El gato de Raina goleó, gruñendo en desafío hasta que la plata mordió en su cuello. "Niki, por favor", dijo Elena. "Es peligrosa." dijo bruscamente Niki "Mírala. Ella iría tras la prima si pudiera." "Entiendo lo que quieres hacer, Elena," dijo la dominante mientras acariciaba el cabello del médico, "pero no podemos dejar que te pongas en peligro." "Mírala", dijo Elena. "No hay nada que ella pueda hacerme. Ya está contenida." Prima. La compañera de la Alpha. Raina esperaba que le desgarrara la garganta, pero ella se acercó a la mesa y se encontró con la mirada de Raina en su lugar. Aunque irradiaba el mando, sus ojos carecían de la enemistad fría y dura de la guardia. "Niki, afloja la sujeción del cuello para que pueda hablar." El gato de Raina se enroscó en su interior, un desafío retorciéndose en su garganta. "Prima—" dijo Niki. "Todo está bien. Deja que hable." El dolor ardiente en la garganta de Raina se alivió. El lobo dijo: "Yo soy Drake McKennan, Prima de la Manada Timberwolf".

"Raina," dijo la mujer. "Alpha de los gatos Weres. ¿Dónde están mis cachorros?" Drake miró a Elena. "Sophia los tiene en la guardería." "Están a salvo", dijo Drake. "¿Por qué debería confiar en ti?" Niki gruñó y Drake Suspiró "Debido a que no estás muerta todavía." Raina inclinó la cabeza hacia atrás tanto como el collar permitía y olisqueo el aire. La compañera de la Alpha tenía un olor de vino envejecido, casi embriagante, de roble, pero tejido a través de él era un filamento de canela y espuma de hoja quemada. Complejo y convincente. "Eres embarazada." Niki siseó y sacudió en el collar. Raina se arqueó y cerró sus mandíbulas. No daría a los lobos la satisfacción de escuchar su grito. "Niki", Drake dijo en voz baja. "Quítate el collar." "Prima—" "Todo está bien." Niki vaciló y Drake gruñó. "Ahora, Niki." El pelaje de Raina fluyó, el tono dominante era un desafío. "Sí, Prima." Retumbando, Niki abrió el collar y separó las dos mitades, sacándola del cuello de Raina. "¿Dónde estás herida?", preguntó Drake. Raina sacudió la cabeza. "No hablaré con nadie sobre nada hasta que haya visto a mis cachorros." "Tan pronto como hayamos determinado que tus heridas están sanando, puedes verlos." Drake miró a Elena, quien asintió. "¿Qué sabemos hasta ahora?" "He sacado sangre. Ella muestra signos de infección, probablemente después del parto— los antibióticos deben aclarar eso. Sus heridas no sanan, pero al menos ya no están sangrando." Drake estudió a Raina. "¿Por qué no cambias?" Las mandíbulas de Raina se amontonaron, pero ella permaneció en silencio. Drake miró desde Niki a Elena. "¿Quieren salir las dos por un momento?" "Por supuesto," dijo Elena y se dio la vuelta. "Absolutamente no", dijo Niki.

"Niki, no me hagas repetirme de nuevo." Un fino estremecimiento pasó a través del marco de Niki y ella agacho su cabeza. "Sí, Prima" Un segundo después, Raina estaba sola con el lobo Prima. "Ahora", dijo la Prima. "Dime por qué no has cambiado para curar tus heridas". "Los cachorros" dijo Raina después de un largo momento de vacilación. "Han estado en el pelaje durante mucho tiempo. Necesitan cambiar, y si estoy en el pelaje, no lo harán." "¿Cuánto tiempo llevas ahí afuera?" "Una semana." "¿Y han estado en el pelaje la mayor parte de ese tiempo?" Raina suspiró. "Sí." "Déjame examinarte y te llevaré a ellos." Drake hizo una pausa. "Voy a ver que están a salvo." "Puede que tu Alpha no esté de acuerdo." Drake sonrió levemente. "Los Timberwolves no matan a los niños." "Eso no es lo que dicen las historias." "Tal vez," Drake dijo en voz baja, "ninguno de nosotros sabe tanto como nosotros pensamos." "Mis costillas están rotas. Pensé que mi pulmón estaba perforado, pero..." Raina podría confiar en la palabra de esta, pero no quería mencionar la extraña infusión de poder que había sentido cuando Lara la había cuidado. "Pero ahora mi respiración es mejor." "Tan pronto como Elena termine su examen", dijo Drake, "Te llevaré a tus cachorros. Pero...Quiero tu palabra de que no intentarás nada en la guardería que pondrá en peligro a nuestros jóvenes. Si rompes tu palabra, yo misma guiaré la caza y no seré tan misericordiosa como Lara." Raina nunca había esperado que confiar en un lobo, pero por segunda vez en ese día, tuvo que hacerlo. "Tienes mi palabra."

***

Lara se paseaba en la enorme sala de reuniones en el primer piso del cuartel general de la Alpha. Un fuego ardía en la enorme chimenea, el hogar tan ancho como una carretera y tan alto como un granero. Su piel palpitaba con urgencia, y una inquietud abrasadora

arañaba sus entrañas. Ella quería peinar el Compuesto por Raina, para ver que estaba a salvo. No había estado tan agitada cuando había estado en celo. Ni siquiera la sed de sangre vampírica que podía llevarla a la locura creó tal compulsión implacable. Se abrió la puerta detrás de ella y se dio la vuelta. Sylvan entró y cerró la puerta. "¿Dónde está?" Exigió Lara. "¿Te has olvidado de todo?" Sylvan rugió. "¿Qué estabas haciendo ahí afuera?" Lara se preparó para la embestida de Sylvan, sintiendo ya los dientes en su garganta, arrastrándola hacia abajo, las garras de Sylvan rastrillando sus entrañas. "Tenía que venir." Sylvan gruñó y giró en círculos, sus ojos de oro clavados y duros. "No puedes desobedecer nuestras leyes—no puedo hacer excepciones, ni siquiera por ti." "Lo sé, lo siento." Sylvan sacudió la cabeza y acunó la mejilla de Lara en su palma. "Yo también. Te extraño. Todos lo hacemos." Lara hizo una mueca "Niki quiere mi sangre." "Niki quiere que seas lo que eres." Sylvan suspiró. "Lo siento por el precio que pagaste." Lara cerró los ojos. El tacto de Sylvan la inundó de paz fugaz. "Haría la misma elección de nuevo." Sylvan la acercó, deslizó un brazo alrededor de sus hombros. "Lo sé. ¿Cómo es—con los Vampiros?" Lara apoyó su mejilla contra el hombro de Sylvan. "No lo sé. Yo estoy con ellos, pero no de ellos." Ella suspiró. "Todavía no, pero cada día más". "Tu lobo parece sano." Lara rió tristemente. "Más feliz. Ni siquiera pensé en retenerla. Necesitaba correr, correr aquí, y...lo acabamos de hacer" "Debes haber empezado antes del atardecer." "Sí." "Cómo —" Sylvan giró hacia las pesadas puertas dobles. "Viene tu Lieja." Las puertas se abrieron hacia adentro, y Jody y Becca, flanqueadas por los soldados de Sylvan, barrieron dentro. La guardia personal de Jody las seguía. "Liege Gates" dijo Sylvan. "Alpha Mir" dijo Jody bruscamente. "Lara, espera afuera." Lara se apartó de Sylvan. Ella puede que no sabía quién o qué era, pero conocía su deber. Se enderezó. "Sí, Lieja."

Mientras se dirigía hacia la puerta, Zahn se unió a ella a una señal de Jody. Entraron en el amplio pasillo de piedra, y las puertas se cerraron, dejándolas solas. "¿Cómo estás?" preguntó Zahn. La visión de Lara vaciló y el hambre golpeó. Apretó los dientes. No dejaría que Zahn viera su debilidad. "Bien." Zahn se acercó, sus pechos rozando los de Lara. "Es una carrera larga aquí desde la casa de la ciudad. Necesitas alimentarte" Los caninos de Lara perforaron y las hormonas de la alimentación entraron en erupción. "Sí." Zahn sonrió, el pulso en su cuello saltando. "Bueno, llegué justo a tiempo."

CAPÍTULO NUEVE

Cuando la puerta se cerró detrás de Zahn y Lara, señaló a Jody para caminar con ella lejos de los demás. Se quedaron junto a las ventanas abiertas mirando a través del compuesto hacia el bosque oscuro. El olor a presa y pino la llamaba, y deseaba poder dejar atrás la amenaza de la guerra y correr con su compañera a la luz de la luna. Pensó en el gato herida y sus cachorros, y su pecho le dolía al pensar en sus propios jóvenes en peligro. Ella simpatizaba con Raina, pero su deber exigía que pusiera sus sentimientos a un lado. Drake probablemente diría que sería un mejor líder si dejara que sus sentimientos la guiaran, pero los instintos de Drake no nacieron de milenios de lucha para sobrevivir. Aunque había heredado de su padre la misión de unir a los Praeterns en la lucha por la libertad, no podía permitirse ignorar sus instintos con el bienestar de su familia y su Manada en el equilibrio. "¿Estás bien?" preguntó Sylvan. Jody había sido gravemente herida mientras ayudaba a Sylvan en una incursión en una instalación secreta donde sus lobos habían sido mantenidas en cautiverio. Otra deuda que Sylvan le debía. El rostro pálido y frío de Jody era ilegible como de costumbre, pero una débil sonrisa suavizó sus rasgos esculpidos por un segundo. "¿Te preocupas por mí, Lobo?" Sylvan retumbó, la irritación ondulando sobre su piel. "No tengo ningún uso para un aliado que no puede ponerse de pie en una pelea." "Puedo luchar con la luz del sol, así como con cualquier lobo." Sylvan resopló. "No durarías una ronda, dentro o fuera de la luz."

"Algún día, tal vez probemos eso." "Tal vez, cuando necesite entretenimiento." Jody se rió. "Serías una mascota interesante." La inquietud de Sylvan se alivió. Jody estaba bien. "Lara entró en el área de la Manada esta noche." "¿Necesita permiso para entrar?" "Ella conoce la ley." Sylvan gruñó, su lobo todavía insatisfecho. "Cuando ella eligió ser tu Warlord, se convirtió en un lobo solitario." "¿Qué significa?" "Significa que renunció al derecho de ir y venir sin previo aviso." "¿Incluso considerando quién es ella?" "Especialmente, por quién es ella." Sylvan apretó las mandíbulas. "Como mi centuri, ella era dominante en la mayor parte de mi Manada. Ellos seguirían sus órdenes sin cuestionar. Su estado ha cambiado, y la Manada necesita ver lo que eso significa. Sin leyes, tenemos caos" Jody sonrió débilmente. "¿Y qué crees que tenemos ahora?" "Ahora más que nunca, necesitamos preservar el orden. Nuestras leyes nos han servido bien durante siglos. Las especies Praetern han sobrevivido en la coexistencia pacífica, respetando las fronteras—y reforzándolas cuando son violadas". "Siempre ha habido disputas territoriales", señaló Jody, "tanto entre especies dentro como especies fuera. Puedo pensar en media docena de vampiros que estarían contentos de verme convertirme en cenizas." "No es sorprendente" murmuró Sylvan, y de nuevo, Jody sonrió. "Somos depredadores—siempre tendremos que luchar para mantener nuestra regla. Y mientras más de una especie depredadora sobreviva, siempre nos desafiaremos mutuamente por el dominio". "No necesariamente "dijo Jody. "En el pasado, los Vampiros gobernaron a los Weres, y todos tuvieron suficiente presa. Una situación muy viable" Sylvan se rió. "Los Weres nunca serán esclavos de los Vampiros de nuevo. Esos tiempos han pasado—podríamos ofrecerte nuestra sangre, pero no nuestra servidumbre. Además, ahora los humanos son presa voluntaria para los vampiros—¿planeas que se conviertan en esclavos?" Jody miró por la ventana, los fuegos nocturnos reflejando el rojo en sus ojos. "Haces preguntas que ningún Vampiro respondería."

"Y sin embargo, somos más parecidos de lo que no", Sylvan dijo en voz baja. "A veces pienso que todo lo que nos espera es la destrucción. Nuestro camino puede no ser uno que podamos cambiar." "Pero lo intentarás." "Haré lo que sea necesario para proteger a mis lobos." Jody asintió con la cabeza. "Como yo, por mi Clan." "No somos una amenaza para los vampiros," dijo Sylvan. "No los cazamos como presa." "No, pero puede llegar el momento en que nuestra presa se convierta en su aliado, y nos convertimos en cazados." Sylvan se apartó de la noche. Al otro lado de la habitación, la compañera de Jody, Becca, estaba sentada frente al fuego, frente a ellas. Un círculo de soldados vampiro la rodeó a la izquierda, vigilando cautelosamente a los guardias de Sylvan. Dos grupos de depredadores letales, y todo lo que podría estar entre los Praeterns y aquellos que los destruirían. "Tienes mi palabra, los Weres nunca cazarán a los Vampiros, excepto en represalia por un ataque". "Tú no hablas por todos los Weres." Sylvan pensó en Raina y en los gatos que vivían cerca de la anarquía en las montañas vecinas, en los enclaves más pequeños de coyotes que vagaban por el norte y en los otros dispersos que vivían en un escondite aún más profundo. Solos, sin líderes, serían presas fáciles. Unidos, estarían protegidos. "Planeo cambiar eso." "Creo que podrías," Jody dijo en voz baja. "Pero eso supone, mi amiga Sylvan, que sobrevivirás el tiempo suficiente". "Y mientras lo haga, te contaré mi aliada". Jody dejó escapar un largo suspiro. "Si debo tener un aliado, no puedo pensar en ninguno mejor." Sylvan se rió suavemente. "Un cumplido de la Lieja. Me siento honrada." "¿Por qué me querías aquí esta noche?" "Lara es un vampiro, ¿no?" "Sí." "Entonces, ¿por qué estaba en la tierra de la Manada antes del atardecer?" "Lara es vampiro, pero también es un lobo dominante, y ella se convirtió en una manera inusual." Jody sacudió la cabeza, vaciló. En una rara muestra de emoción, ella frunció el ceño con impaciencia. "Estas no son cosas que generalmente se discuten con los de afuera."

"Estas no son tiempos habituales." "No. No lo son." Jody miró por encima del hombro hacia donde Becca esperaba, todavía protegida por un grupo de guardias. Luego se volvió hacia Sylvan. "Nunca esperé tener un consorte o un Dominio para proteger. O un aliado que conté como un amigo." "Ten cuidado, Vampiro," dijo Sylvan suavemente. "Me estropearás." Jody sonrió, sus incisivos destellando. "Tenía la esperanza por saborear." Sylvan gruñó y la sonrisa de Jody se ensanchó. "¿Qué hay de Lara? Guardaré tu consejo." "Lo sé." Jody se puso seria. "Ordinariamente, el convertirse es un proceso deliberado y controlado. El ARN del Vampiro es transportado en la sangre y las hormonas e inyectado en el anfitrión lentamente, permitiendo que la mutación tome el asimiento en la médula y substituya finalmente las células madre del anfitrión con los progenitores Vampíricos. El anfitrión se beneficia de la longevidad hasta el punto de inmortalidad virtual. La desventaja, por supuesto, es el defecto en la propia célula sanguínea, que requiere la infusión de portadores de oxígeno a través de la alimentación." "¿Hay alguien compatible con el proceso?" Jody suspiró. "Te doy mi palabra de que la información permanece conmigo y con mi compañera", dijo Sylvan. "No. En algunos anfitriones no hay una respuesta inmunológica rápida que destruye la introducción del ARN del Vampiro, impidiendo que la mutación se establezca. En esencia, esos anfitriones son resistentes a la conversión". Jody miró por la ventana. "En muchos casos, el anfitrión está tan agotado de sus propias células naturales que mueren." "¿Hay alguna manera de saberlo de antemano?" "No que hayamos sido capaces de descubrir. Es por eso que estamos en convertir a tan pocos anfitriones, incluso aquellos que presentan peticiones para ello." Jody suspiro. "Hasta ahora, antes de que los anfitriones de sangre humana fueran tan abundantes, también nos resistimos en convertir por razones prácticas—no queríamos demasiados novatos compitiendo con nosotros por presas." Sylvan se apoyó en la ventanilla abierta. "¿Por qué algunos anfitriones son tan susceptibles a la esencia del Vampiro que se convierten rápidamente adictos?" "Las hormonas de alimentación normalmente se eliminan del sistema del anfitrión lentamente, durante unos pocos días a una semana. En algunos, se descomponen tan rápidamente que el anfitrión sufre la retirada sin una nueva infusión y después experimenta

placer extremo con cada nueva exposición—causando un ciclo adictivo. Y de nuevo, imposible predecir." "¿Y qué hay de Lara?" "El volumen sanguíneo de Lara fue completamente reemplazado por el mío—-como un trasplante de médula ósea, sólo bajo circunstancias rápidas y traumáticas. Mi conjetura es que sus secuencias genéticas Were se fusionaron de alguna manera imprevista con los genes Vampiro. Eso podría explicar por qué ella no responde a la radiación ultravioleta como la mayoría de los vampiros." "No estoy segura de que sus características Were no hayan sido alteradas también," dijo Sylvan, recordando la extraña transformación que había visto cuando estaban atrapadas bajo tierra. Lara había tomado una media forma, normalmente algo que sólo un Alpha Were podría asumir. "Ella puede ser más fuerte que nunca asumir." "Parece que ambas tenemos algo nuevo y potencialmente peligroso para lidiar." "¿Todavía la reclamas como tuya?" Jody sonrió. "Ella es mía." Sylvan gruñó suavemente. "Y mía." "¿Qué hay del prisionero?" Sylvan gruñó. "Tenemos más de uno. Un humano que atrapamos cuando atacamos el centro investigación que jura que es un amigo, pero no revelará con quién trabaja, con las dos hembras humanas con fiebre Were, y ahora esta maldita gata." "Cuéntame sobre ella." "No sé mucho. Un Alpha con cachorros recién nacidos, escondiéndose en la tierra de la Manada. No tiene ningún sentido en absoluto." "Me sorprende que todavía está viva." "Por lo general, no lo sería. Pero ella dice que tiene información para nosotros y..." Sylvan sacudió la cabeza. "Lara la ha reclamado como su prisionera. Ella está en su derecho, mientras te representa, pero todavía existe el problema de Lara estando en la tierra de la Manada sin sanción oficial". "Vamos a ver lo que el gato tiene que decir, y entonces podemos decidir qué hacer con ella." "Entonces podemos decidir qué hacer con todos ellos."

***

"Tienes razón acerca de la curación", dijo Drake a Raina, colgando el estetoscopio en el poste IV junto a la mesa de tratamiento. "Hay evidencia de sangre en la cavidad torácica, probablemente de un pulmón perforado. Sin embargo, no estás mostrando los síntomas que esperaría. ¿Cómo te sientes?" "El dolor casi ha desaparecido." Raina había sido cautelosa al someterse al examen, pero el lobo había sido minuciosa. Y gentil. En el momento en que todo había terminado, se sentía más fuerte. Ya no le dolía respirar profundamente. La presión en su vientre había desaparecido. La debilidad estaba empezando a disminuir también. Su gato merodeaba nervioso, inquieto por ser libre. Le habían quitado el collar, pero sus manos todavía estaban esposadas. Debería ser capaz de deslizarse fuera de ellos si cambiaba, pero una vez que lo hiciera, tendría que atacar rápida y letalmente. Ella no atacaría a una Were embarazada, aunque fuera un lobo, a menos que no tuviera otra opción. "No habría esperado que te curaras tan rápido sin cambiar" dijo Drake. Raina no dijo nada. No debería haberse curado tan rápidamente, incluso si hubiera sido capaz de cambiar. Lara fue la causa. Ella se estremeció ligeramente, recordando la boca de Lara en su garganta, el cuerpo de Lara moviéndose sobre el suyo—reviviendo el calor, la liberación violenta, terriblemente placentera. Drake frunció el ceño. "¿Qué más sucedió ahí afuera?" "Nada" dijo Raina. "Eso no es lo que dice tu cuerpo." Raina miró hacia abajo. Su pelaje se había engrosado por el centro de su torso, su piel brillaba, resbaladiza con el brillo del sexo. Su gato paseaba y siseaba, deseando unirse. En el fondo, ella sintió una llamada, diferente a lo que había conocido. Un desgarre y agarre duro para montar y unirse y reclamar. Su respiración se volvió irregular, y ella amarro a su gato antes de que rompiera sus ataduras y arañó su salida del cautiverio. "No es nada." Drake se quedó en silencio. No podía forzar a Raina a decirle que había provocado la respuesta fisiológica, pero la naturaleza de la respuesta era inconfundible. Algo había movido los instintos de apareamiento del gato. Incluso ella podía sentir la urgencia de Raina, y su lobo se agito, a pesar de estar apareada y embarazada. "Si tienes un compañero ahí afuera, alguien que intente encontrarte—" "Yo no lo tengo." "Otro gato en la tierra Timberwolf será asesinado a primera vista".

"No. Nadie está por venir." Los miembros de Raina temblaron, su vientre se apretó con necesidad. "Necesito ver a mis cachorros." "Recuerda tu promesa—" "Mi palabra." Drake tomó la llave que Niki había dejado, abrió los puños y deslizó su brazo por detrás de los hombros de Raina. "Déjame ayudarte a incorporarte. Te llevaré a ellos." "¿Por qué me estás ayudando?" Raina se estremeció por el poder que salía del lobo, pero no era ella lo que ansiaba. La mordida de su cuello flameó. Su gato gritó de rabia, y cerró los ojos, sosteniendo a su bestia. "Los estoy ayudando", Drake dijo en voz baja. "Son inocentes en esta lucha".

***

Lara agarró el brazo de Zahn y tiró de ella a través del enorme suelo de piedra de la sede de Sylvan a las puertas delanteras masivas. Ella los abrió de un empujón con el hombro y arrastró a Zahn hacia el porche. Un sentrie apareció de la oscuridad, su torso desnudo iluminado por los dedos de llama arrojados por los pozos de fuego en el patio. Bloqueó su camino, con un rifle cruzado sobre su pecho. "Mis órdenes son que nadie sale del edificio." Lara gruñó. El rico aroma cítrico de Zahn llenó sus fosas nasales, el hierro de la sangre de Zahn era un poderoso señuelo que la inflamaba. Su boca se llenó con el sabor de las hormonas de alimentación. El hambre palpitaba en su vientre y su sexo. Podía cautivarle, pero el asalto sería una violación del tratado de Jody con los lobos. Podría llevárselo junto con Zahn—tenía suficiente hambre como para beberlos a ambos secos. Si él no cedía— "Warlord", murmuró Zahn, su tono era una advertencia silenciosa. Sin decir palabra, Lara tiró de Zahn por el largo porche hasta una esquina más allá del alcance de la luz del fuego, en los oscuros rincones de la noche. Zahn abrió su camisa, exponiendo sus pechos y la elegante columna de su garganta, su corazón un fuerte y seductor pulso en la cabeza de Lara. "Aliméntate, Warlord" susurró Zahn, pasando su mano por la nuca de Lara, atrayéndola cada vez más hacia las sombras. Lara empujó a Zahn contra la pared, sujetándola a los troncos ásperos con su cuerpo. Ella deslizó sus colmillos sobre los pechos de Zahn, casi rompiendo la piel. Zahn gimió, con la espalda arqueada. Lara chupó el hueco de la garganta de Zahn, la promesa de la sangre tan cerca de conducirla a un frenesí. El brillo del sexo enrojeció su piel. Su clítoris

estaba listo. La necesidad era tan grande que ella se estremecido, la sed de sangre y el frenesí guerreaban en sus entrañas. Zahn gimió y empujó sus dedos en el cabello de Lara, tirando de la boca de Lara al pulso en su cuello. Sus caderas empujaron contra la tela áspera de BDU de Lara. "Bebe." Lara logró contener el tiempo suficiente para deslizar su mano entre ellas y abrir los pantalones de Zahn y los suyos. En cuestión de segundos, ella estaba desnuda entre las piernas de Zahn con sus colmillos enterrados en la garganta de Zahn. Zahn gimoteó una vez y llego orgasmo, su cabeza echada hacia atrás contra la pared, sus puños apretados en el cabello de Lara. Lara tragó, el calor eléctrico de la vida fluyendo a través de ella. Se balanceó entre las piernas de Zahn, la esencia resbaladiza de la liberación de Zahn caliente y gruesa en su carne hinchada. Ella gimió, su culo se endureció. Ella tragó y empujo. Tanto poder llenándola, tanta necesidad. Su lobo arañó y gruñó por la libertad, salvaje para enredarse, para unirse. Lara puso sus garras en los músculos firmes del culo de Zahn y tiró de ella más aún más cerca, montándola, lista para correrse. Su fuerza magnifica con cada trago, pero su hambre crecía. El placer la burlaba, escurridizo y cruel. Necesitaba correrse. Necesitaba vaciar su mente y el cuerpo de la furia y el deseo, la ira y la necesidad. Sus garras rompieron la piel, sus caderas se agitaron. Tan cerca. Zahn gritó y se corrió de nuevo. Lara bebió más profundo. La sangre de Zahn era rica, potente, afinada por siglos de crianza para este destino único. Presa—Zahn era presa. Su presa. Ella la bebería, la drenaría. Su lobo festejaría. La agonía terminaría. Lara arrancó su boca y la sangre fluía por el cuello de Zahn y sobre su pecho. Lara aulló de rabia y necesidad. A su alrededor se percibían lobos. Manada. Y un aroma que se retorcía en su interior por encima de todos los demás. Gato. El lobo de Lara rugió y ella explotó, su mente un vacío misericordioso.

CAPÍTULO DIEZ

"Por aquí," Drake dijo, conduciendo a Raina a través de la enfermería hacia un pasillo que rara vez viajaba y que sobresalía del pasillo central en el otro extremo. Niki caminaba cerca de ellas, su arma preparada en Raina. Drake dudaba de que Niki necesitara un arma para someter al gato en este punto—Raina estaba sanando rápidamente, pero mostró signos de desnutrición y pérdida crónica de sangre. Los Weres eran extremadamente resistentes y duraderos, pero no eran invencibles. Raina se veía como si hubiera estado viviendo bajo coacción durante algún tiempo.

"¿Cuándo esperas a tus jóvenes?" preguntó Raina. "Unas pocas semanas." Drake tecleó un código en un panel de seguridad al lado de una puerta blindada. La guardería era una de las áreas más fuertemente vigilada dentro del compuesto. Los Weres tenían tan pocos jóvenes que cada uno era un regalo precioso para cada miembro de la manada, y todos los protegían. El compuesto no había sido asaltado en años, pero en una época, cuando los Timberwolves habían estado estableciendo su territorio y las bandas de merodeadores lobos picaros y los gatos salvajes haría clandestinos ataques en su campamento, los jóvenes habían sido blancos frecuentes. Unos pocos se habían perdido, e incluso una pérdida era más de lo que la Manada podía soportar. Los lobos maternos y soldados dominantes frecuentaban la guardería, cuidado de los jóvenes, protegiéndolos, y proporcionando a las madres lactantes un lugar tranquilo y silencioso para atender a sus crías. Los cachorros permanecían con sus madres durante algunas semanas después del nacimiento y luego, si estaban sanos, se trasladaron a la guardería donde podían ser socializados con sus compañeros de camada y otros compañeros de la manada, y donde su entrenamiento podría comenzar. La mayoría de los jóvenes pasaron la mayor parte de su tiempo en la piel, aunque los descendientes de los lobos más dominantes con frecuencia cambiaba inesperadamente por breves períodos de tiempo. Drake sintió una agitación en su vientre cuando su conexión con las jóvenes vidas que pululan en la guardería energizó sus sentidos. Ella y Sylvan mantendría a sus crías en su guarida más tiempo que la mayoría de los jóvenes pasaba con sus madres. Esperaban que sus crías cambiaran más temprano que la mayoría, y si los cachorros trataran de explorar y escaparan de los confines de la guardería, podrían resultar heridos. Drake sonrió, pensando en sus jóvenes heredando la fuerza del propósito de Sylvan. No tenía ninguna duda de que querían correr tan pronto como pudieran. "¿Tus primeros?" preguntó Raina. "Sí. ¿Tú?" Raina asintió. "No los habría tenido ahora, cuando el futuro es tan incierto, pero mi calor era fuerte y el tiempo..." Ella se encogió de hombros. "El momento era el adecuado". "¿No tienes pareja? "No." Drake no podía imaginar la vida sin Sylvan. Ella tendría que sobrevivir por el bien de la manada y por los jóvenes que llevaba, pero dudaba de que pudiera existir mucho tiempo sin su compañera. Su fuerza de vida, su misma esencia, estaba ligada a Sylvan. Ella se estremeció interiormente, incapaz de concebir la soledad que Raina debe soportar. "Sophia, una de nuestros médicos, ha estado cuidando a los cachorros. Ella te dejara saber si ha encontrado algún problema, pero tú sabrás mejor si algo anda mal"

Raina se estremeció, olfateando a sus jóvenes tan cerca. "¿Hay cachorros lobo dentro?" "Sí, pero no en la misma unidad que tus cachorros." Drake quería asegurarle que ella y sus cachorros estaban a salvo, pero no estaba segura de poder ofrecer eso. No sabía quién era Raina o lo que había hecho, ni por qué había cruzado en su territorio. Sylvan todavía no la había interrogado, y hasta que la Alpha hubiera llegado a una decisión, no ofrecería falsas esperanzas. "No vamos a tener mucho tiempo esta visita." Drake asintió con la cabeza al centinela que estaba de pie en la boca del corredor. "Evan. ¿Todo tranquilo?" "Sí, Prima." Sacudió la cabeza hacia Niki. "Imperator." Niki caminó alrededor de Raina y Drake y examinó el pasillo largo y silencioso. Otro sentrie, una mujer joven, llamó la atención en el extremo cerca de la salida. Niki gruñó, "Mantenga este pasillo despejado. No hay visitas hasta que yo lo diga" "Sí, Imperator", respondieron ambos sentrie. Drake dijo a Niki, "Esperar fuera de la unidad de cuidados. Demasiados lobos en la habitación se asustar a los cachorros" Niki gruñó en silencio, pero marchó delante de ellas hasta la última puerta y tomó una estación junto a ella. "Estaré justo afuera. Si me necesitas—" "Estaremos bien." Drake frotó la mandíbula de Niki con sus nudillos, un reconocimiento silencioso de la lealtad de Niki. Niki estaba unida a Sylvan de una manera que nunca sería con Drake, pero ella todavía necesitaba la conexión con Drake, Prima de la Manada. "Gracias. No puedo pensar en nadie en que prefiera que cuide a los jóvenes de Sylvan." "No hay necesidad de dar las gracias" dijo Niki con brusquedad. Drake agarró la perilla y le dijo a Raina: "Tendré que quedarme contigo." "Entiendo." Raina sonrió con gravedad. "¿Lara? ¿Dónde está?" "En el cuartel general, creo." "¿Ella es una ejecutora?" Drake consideró lo que ella podría decir sin romper la seguridad. "Lara es una aliada de la manada. Y una amiga" "Es más que un lobo." "Quizás." "Ella prometió pararse por mis cachorros." Drake suspiró. "Espero que eso no sea necesario. Venga. Vamos a verlos."

***

Sylvan saltó por encima de la barandilla de la sede hasta el centro del Compuesto y saltó al pórtico de la enfermería con una poderosa estocada. Podía oler a su compañera, sentir la fuerza de la vida de sus jóvenes, y sentir el peso del manto protector de la manada que los rodeaba. Pero bajo el pulso de lo familiar golpeaba una corriente subterránea de algo extraño—algo peligroso. Las hormonas extranjeras, la energía extranjera. Gato. Su lobo no se preocupaba por la política, las alianzas, los tratados o la guerra. Su lobo sólo conocía su devoción a la Manada y a su compañera, su necesidad de proteger todo lo que amaba con su último aliento. Este gato estaba demasiado cerca de su guarida, demasiado cerca de su compañera, demasiado cerca de todo lo que juró proteger. El pelaje de Sylvan empujado a la superficie inferior de su piel mientras su lobo empujaba por su ascendencia. El sentrie en la puerta de la enfermería se hizo a un lado, y Sylvan se dirigió a la sala de tratamiento y miró dentro. Elena se giró, una pregunta en sus ojos. "¿Dónde están?" Sylvan retumbo. Drake debería haber estado aquí. La gata había estado aquí, podía olerla. "La guardería." "¿Por el permiso de quién?" "La Prima, Alpha. Llevó a Raina—la gata—para ver a sus cachorros" La visión de Sylvan se transformó en monocromo y su lobo miró hacia fuera, en busca de presa. "¿Dónde está Niki?" Elena se estremeció bajo el ataque de la furia de Sylvan. Se agarró al mostrador detrás de ella, con los ojos bajos. "Ella se fue con ellas...Alpha...Yo—" "No importa," Sylvan rugió, girando alrededor y saltando por el pasillo hacia el ala de la guardería. Un sentrie saltó fuera de su camino mientras empujaba a través, un suave gemido escapando de él. Niki estaba bloqueando una puerta a mitad de camino por el pasillo. Sylvan saltó a su lado. "¿Dónde están?" "En el interior, Alpha. La Prima—" Sylvan agarró el hombro de Niki, sus garras extendidas rompiendo la piel. "¿Por qué está Drake a solas con ella?" El pelaje de Niki se encendió y sus caninos se extruyeron, pero ella mantuvo los ojos al nivel de la mandíbula de Sylvan. Su lobo se erizó ante el ataque físico, pero no desafió el poder de la Alpha. "La Prima me ordenó que esperara afuera." "Sabes que no la quiero sola con esa gata. ¿Que está mal contigo, Imperator?" Niki levantó la barbilla. "Ella es mi Prima. Obedezco sus órdenes en tu lugar"

Sylvan tiró la cabeza hacia atrás y aulló. Niki tenía razón, pero no le importaba. Drake podría estar en peligro. Ella cambió a medias, su mandíbula alargada, el pelaje engrosado en el torso, sus manos inclinadas en garras letales. "Posiciónate. A un lado." Temblando en el lavado del poder de la Alpha, Niki se apoyó contra la puerta. Sus piernas temblaron y su estómago se estremeció con el esfuerzo de pararse en la estela de la ira de la Alpha. Pero su compañera estaba dentro. "Sophia está con ellas. Alpha, ella es inocente. Yo soy responsable." Sylvan empujó su cara a la de Niki, con los ojos llameantes de oro. Su voz era de grava sobre la piedra. "¿No cree que lo sé? ¿Crees que haría daño a Sophia?" "No lo sé," Niki susurró, sudor corriendo en riachuelos por su rostro. Ella no podía luchar contra la llamada de Sylvan por más tiempo. Gimiendo suavemente, inclinó la cabeza, expuso su garganta. La sumisión de Niki calmó el lobo de Sylvan, y ella respiró hondo, la niebla se despejó lo suficiente como para que ella pensara. Deslizando una mano a la nuca de Niki, ella apretó y apoyó su frente en la de Niki. "Tu compañera está a salvo conmigo. Confío en que mantengas la mía segura. Te necesito, Niki." Gimiendo, Niki se apretó contra Sylvan, su torso desnudo caliente contra Sylvan. Su piel estaba resbaladiza con feromonas de estrés, su cuerpo vibraba con la tensión y sexo. "Juro por mi vida que la protegeré." Sylvan frotó la mejilla contra el cabello de Niki. "Lo sé. Muchas gracias." Sylvan arrastró a su lobo de vuelta del borde de frenesí y se estremeció, esperando hasta que el calor de su temperamento se enfriara lo suficiente para que ella pudiera contener su furia. Ella alivió a Niki de nuevo. "Permítame pasar."

***

Verónica estaba parada de espaldas a la larga y pulida barra de ónix, bebiendo una copa de champán y tomando en la escena de la sala cavernosa, esforzándose por contener su excitación, para mantener la fachada de indiferencia, mientras que todo el tiempo, su cuerpo se calentaba con excitación penetrante. En contraste con el exterior sombrío, Nocturne era sorprendentemente opulento en el interior. Amplios sofás y sillas de cuero lo suficientemente ancho como para acomodar dos o más personas en definidas áreas de asientos intercaladas entre columnas de ladrillo masivo, dando un aura de privacidad. Una luz tenue atravesaba la oscuridad oscura de lugares inteligentemente dirigidos escondidos en los huecos entre el laberinto de conductos de calefacción y tuberías que entrecruzaban el techo. No necesitaba la sutil iluminación para hacer que todo lo que sucedía delante de ella

fuera visible. Aunque no hubiera podido ver claramente, no habría tenido ninguna duda sobre las actividades. A pesar de la música de fondo que resonaba como el corazón de una gran bestia, los sonidos del placer erótico eran inconfundibles. Gritos extáticos, gritos orgásmicos, y bajos gritos de liberación la rodearon. Tenía la piel erizada como helada, pero estaba caliente, ardiendo por dentro. Feromonas, su mente registrada. Ella estaba respirando los químicos liberados de decenas de Weres en medio del frenesí sexual mientras caían presas dispuestas a ser anfitriones de los Vampiro. Sus pezones estaban apretados, su coño palpitante, su clítoris tan apretado que pensó que podría alcanzar el orgasmo con el más débil pincel de lengua o dedos. El pulso en su garganta palpitaba bajo su piel. El recuerdo de la mordida de Luce fue casi suficiente como para apagarla. Le temblaba la mano y temía que pudiera derramar el champán. Volviéndose casualmente, colocó cuidadosamente el vaso en la brillante barra. "¿Qué pasa cuando quieres alimentar?" Luce pasó los dedos sobre la piel suave por encima del cuello de la camisa de seda pálida de Verónica, deteniéndose en la columna de sangre que corría por su garganta. Sus incisivos dolían con la necesidad de beberla, pero ella se mantuvo a la espera de instrucciones. Sabía que no debía alimentarse de ella sin el permiso de la Regente. "Cuando veo a alguien que quiero, los tomo." Verónica se giró, le dio a Luce una mirada dura. La arrogancia de Luce era el antídoto que necesitaba para la aglomeración aplastante de la esclavitud vampiro que infundía el aire. "¿De Verdad? ¿Así de fácil? ¿Y si se niegan?" Luce sonrió. "Rara vez lo hacen. ¿Por qué más estarían aquí?" Verónica recorrió el borde de la mandíbula perfecta de Luce y la besó. Luce era hermosa, sexy y seductora, y Veronica le encantaba el hambre en sus ojos. Hambre por ella, un gusto que ella pretendía cultivar haciéndola esperar. "Bueno, no puedo imaginar a nadie que te rechace" Luce tomó el pecho de Verónica y pasó el pulgar por la prominencia de su pezón a través de las capas de seda. Cogida con la guardia baja, Veronica gimió, pero cogió la mano de Luce y se la llevó a la cintura. "Aún no, cariño." "¿No? ¿Está segura?" Luce besó el triángulo pálido expuesto por la camisa abierta de Verónica. "Puedo saborear el deseo en tu piel" Veronica emitió un tembloroso aliento. "¿Estás segura de que no es tu hambre el sabor?" Luce se echó a reír y se apoyó contra la barra, rompiendo todo contacto. "Alimentar será más dulce para la espera." La cabeza de Verónica se agitó con el olor y el sonido del placer sensual. Las burlas de Luce hacían que su cuerpo vibrara de excitación. "Dime—"

Junto a ella Luce se enderezó, su atención se desvió de Verónica por un par de Vampiros que se acercaban. Podían ser hermanos y hermanas, eran tan parecidos en su belleza y en su porte. Ambos con el pelo oscuro y grueso y ondulado, ambos vestidos con camisas negras con mangas ajustadas, pantalones negros a medida y botas de cuero negro pulidas. Tez de marfil, cejas oscuras y arqueadas, narices aguileñas y bocas elegantes y llenas. Eran depredadores elegantes que se movían con la gracia sensual de los bailarines. Ambos de altura por encima de la media, la mujer tenía los pechos llenos, una cintura estrecha, y las caderas sutilmente resplandecientes. Él era delgado, casi delicado, pero su físico largo y tenso sugería una fuerza oculta y un poder masculino. "¿Quiénes son?", Preguntó Verónica, sin dudar de que iban a reunirse con ellos. "Daniela y Henry," Luce murmuró. "Esclava de la Regente y una de las favoritas de su corte." "¿Ella los envió?" Luce consideró su respuesta y luego sintió un tirón mental de las sombras. Michel emergió de la oscuridad en el lado opuesto de la habitación, fuera de la línea de visión de Verónica. Dale lo que quiera, pero ve que no se haga daño. "Sí" murmuró Luce, saludando a los demás. "Parece que la Regente quiere estar segura de que te diviertes." La Vampiros se detuvo frente a ella, y el macho le tomó la mano, rozando su boca sobre la parte superior de los dedos. "Buenas noches. Soy Henry" Daniela se acercó, sus pechos rozaron el brazo de Verónica, y la besó en la mejilla. Sus labios eran frescos y suaves. Su boca se posó contra la oreja de Verónica. "Soy Daniela." Verónica luchó contra la neblina de la lujuria que la consumía rápidamente. No era tan tonta como para olvidar que estaba rodeada de animales que atraparon a sus presas con esclavitud sexuales. Tenía intención de tomar su placer con ellos, pero en sus términos. Ella no era el juguete con el que estaban acostumbrados a usar. Ella era más fuerte que eso. Acarició la mejilla de Daniela y bajó la mano hasta que sus dedos se deslizaron dentro de la seda oscura de sus senos, mientras se presionaba contra Henry, besándolo en la boca. Su pene se puso duro contra su abdomen. Dejó que su lengua jugara sobre la superficie de sus incisivos hasta que él silbó suavemente. Daniela se inclinó más cerca, empujando su pecho en la mano de Verónica. Veronica retrocedió y se volvió hacia Luce. "Llévanos a algún lugar donde pueda disfrutar de estos dos". "Puedo enseñarte una habitación privada" dijo Luce. "Bien," dijo Verónica. "Y te quiero conmigo, cariño. Te prometí que te alimentaría."

El fuego saltó a los ojos de Luce y sus labios se contrajeron en una sonrisa feroz. "Ven conmigo"

CAPÍTULO ONCE

La lobo abrió la puerta, y Raina se detuvo justo dentro de la habitación y rápidamente evaluó el espacio donde habían puesto a sus cachorros. Quince metros cuadrados, paredes blancas lisas, amplios suelos de madera sin pintar, pequeñas ventanas cerca del techo. Las ventanas de una sola ventanilla no eran tan pequeñas para que un gato en piel no pudiera pasar, pero fácilmente defendible si un ataque provenía del exterior. Un mostrador corría a lo largo de la pared trasera, apilado con suministros. Una mecedora, que seguía moviéndose suavemente, estaba sentada al lado de una gran caja rectangular con lados de madera maciza, patas de madera tosca y ruedas. Una cuna portátil simple. Los cachorros debían haberla olido mientras ella aún estaba en el pasillo—ambos estaban parados con sus patas en el borde superior de la cuna, gruñendo indignados. Dos pares de ojos verdes profundos fijos en ella como si fuera la única en la sala. La médico lobo rubia, Sophia, estaba a unos pies de distancia, una sonrisa indulgente en su cara. Miró a Raina con más simpatía de lo que nadie en la fortaleza del lobo le había dado. "Estoy bastante segura de que tienen hambre." "Lo están" murmuró Raina. "Les ofrecí leche pero no querían una botella." "No tomarán comida de un extraño." Sin embargo, Raina permaneció inmóvil. Los suyos eran los únicos jóvenes en la habitación. Le había prometido al lobo Prima que no pondría en peligro a los cachorros lobo, pero nunca había prometido que no haría lo que fuera necesario para salvaguardar los suyos. Sus cachorros esperaron por una señal de ella. Ambos parecían ilesos, fuertes y robustos, a pesar de que temblaban de ansiedad por la extrañeza del lugar y su ausencia. Tessa, como de costumbre, era más fuerte y más exigente para ser liberada de su confinamiento. Tan grande como su hermano, ella estaba también resultando ser más dominante. Había sido la primera en explorar los límites de la pequeña cueva donde Raina los había escondido. Había sido la primera en mostrar un comportamiento de acecho. Y ella rara vez terminaba en su espalda cuando los dos se jugaban a la luchar. Eli era más deliberado, contento de permanecer en un lugar mientras Raina estaba fuera cazando. Incluso ahora, él era vigilante y cauteloso. Un día, Tessa sería la Alpha y Eli demostraría ser su irremplazable general, tranquilo y constante y leal. A su lado, la lobo Prima dijo en voz baja: "¿Hay algo que necesites para ellos? ¿Algo con lo que podamos ayudarte?"

Raina la estudió, viendo sólo una genuina preocupación en sus ojos. "¿Por qué te importa lo que le pase a un par de cachorros?" "Lo que sea que hayas oído de nosotros, debes retener el juicio hasta que la experiencia demuestra la verdad." "¿Puedo esperar lo mismo de ti?" Raina deslizó su mano sobre las persistentes quemaduras en su cuello del collar de retención impregnado de plata. "No voy a fingir que somos misericordiosos con los que amenazan nuestra Manada " dijo Drake, "pero una cosa puedo prometerte—la Alpha será justa." "Entonces es muy rara." "Sí." Raina no estaba dispuesta a bajar la guardia, aunque hasta el momento no la habían tratado mejor que un lobo capturado en territorio de gato hubiera sido tratado. Los soldados gato habrían torturado a un prisionero para obtener información y, cuando ya no hubiera más, lo ejecutarían. Aun así, sería una tonta en confiar en cualquier lobo, y aprovecharía cualquier oportunidad que tuviera para escapar con los cachorros. "Déjame sostenerlos y los llamaré a la piel. Son lo suficientemente mayor como para compartir una matanza, pero no he sido capaz de cazar para ellos." "¿Comen lo que cazamos?", Preguntó Drake. "A menudo llevamos a nuestros cachorros con nosotros cuando cazamos—para enseñarles el olor de la presa y el orden de la matanza. Podríamos llevar a los cachorros también." "No sé si compartirían tu presa" dijo Raina, sorprendida otra vez. "Si yo estuviera allí cuando la matanza fue ofrecida, podrían." "No puedo prometerte eso. Tendrías que ser vigilado, posiblemente encadenada, por seguridad mientras cazamos" "¿Y quién cuidará de los cachorros cuando estén rodeados por los lobos?" Raina desafió a Drake con una mirada. "Algunos de tus lobos nos verían muertos sólo por ser gatos" "Los cachorros necesitan comer. Si los llevamos a cazar, podemos asignarle a alguien que los cuide" —sacudió la cabeza cuando Sophia comenzó a hablar—", pero no uno de nuestros médicos. Puede ser necesarios en otra parte." "¿Esperas una pelea, entonces?" preguntó Raina. Drake levantó una ceja. "¿Qué sabes de los recientes ataques contra nosotros?" "No mucho" dijo Raina. "Hace casi dos semanas que estoy escondida." "¿Por qué?" "Eso es algo que prefiero decir a tu Alpha."

"Por supuesto", dijo Drake, sabiendo que Raina retendría cualquier información que pudiera negociar hasta que se reuniera con Sylvan. "Deberías ver a sus cachorros." Sophia empujó un taburete de madera al lado de la cuna. "Siéntate aquí." Raina levantó los cachorros por la piel, uno en cada mano, y se sentó, asegurándolos en la curva de su brazo. Los dos se retorcían y se agitaban, tratando de pasar por encima del otro en su lucha por la atención. Ella acarició su mejilla sobre sus cabezas bloqueadas, cerrando sus ojos ante la exquisita suavidad de la piel dorada. Ella esperó mientras sus latidos de corazón se acomodaban en ritmo con los de ella, más rápido, pero con la misma cadencia. Cuando su conexión física y espiritual con ella se profundizó, extendió su poder a ellos, llamando a sus fuerzas de vida a cambiar. Como ella esperaba, Tessa, siempre la líder, cambio primero. Eli siguió un segundo más tarde, y oyó un pequeño jadeo desde el otro lado de la habitación. La médico observó atentamente con una expresión de casi tristeza en sus ojos. "Son hermosos," murmuró Sophia, entregándole a Raina una manta. "Nunca he visto el pelo de ese color." "Los cachorros de gato son casi siempre de pelo dorado como este. Algunos se oscurece a marrón a medida que crecen." Raina envolvió los gemelos en la cálida manta. Cuando trató de acomodar a Tessa contra ella para alimentarse, Tessa luchó. Como una verdadera Alpha, ella quería que Eli comiera primero. "No te preocupes, no me olvidaré de él." Raina acomodó a Tessa y pasó los dedos por el suave halo del cabello iluminado por el sol de Eli. Sus ojos azules-verdes fijos en su rostro, tranquilos y firmes, sin miedo, y ella podía ver lo que él un día sería. Valiente, guerrero, un leal segundo a su hermana. Si vivía. El impulso protector explotó en el pecho de Raina, trayendo a su gato a sus pies, cautelosa y alerta. Su piel se erizó y buscó en el cuarto el peligro. No es la médico. No es la lobo Prima. No eran ninguna amenaza, pero una amenaza se acercaba. Ella gruñó. Drake levantó la cabeza y miró la puerta. "Sylvan está llegando." Sophia se apresuró a pararse entre Raina y la puerta. "No" dijo Drake. "Dale espacio. Quédate al otro lado de la habitación." Raina retumbó suavemente. Un depredador dominante estaba a la caza. Sus caninos perforados, su pelaje rayada debajo de su piel, y el impulso de cambiar, de luchar, era un dolor en sus huesos. "Raina," Drake dijo con firmeza, "No desafíes. No va a hacerte daño." Tessa se preocupó, sintiendo el peligro, y Raina movió a los gemelos en el otro brazo, dejando su brazo más fuerte libre para luchar si tuviera que hacerlo. Si tan sólo hubiera tenido un poco más de tiempo para curarse y asegurarse de que ellos fueran lo suficientemente fuertes, ella podría haber cambiado y luchado hasta llegar a la ventana.

Pero se le había acabado el tiempo. Su gato se agachó, listo para saltar, para defenderse. "Voy a someterme." "Bien," Drake murmuró cuando la puerta se abrió y una oleada de furia inundó la habitación.

***

Lara se dejó caer contra el costado del edificio, sus piernas todavía temblaban por su última liberación forzada, pero su hambre saciada por el momento. Ella apoyó a Zahn con un brazo alrededor de su cintura mientras la sirviente se recuperaba. A pesar de haberse alimentado, el lobo de Lara todavía caminaba, agitado e inquieto, como encerrado detrás de rejas invisibles. El cielo era de un negro oscuro, salpicado por destellos plateados de las luces de las estrellas. Mucho más puro que el cielo de la ciudad, donde las luces lavaban los cielos y diluían la belleza. Había sido llamada a correr bajo esa luna desde su primer aliento, había cazado bajo ese toldo estrellado toda su vida, y nunca había visto una noche tan hermosa. Nunca se había sentido tan sola. Zahn, con la cabeza apoyada en el hombro de Lara, se movió contra su costado. "Deberíamos regresar. La Lieja puede necesitarnos." Lara acarició el hombro desnudo, agradecida por la fuerza Zahn había compartido. "Sí. ¿Estás bien?" "Un minuto más, lo estaré." Zahn besó la garganta de Lara. "Es un placer servirte, Warlord." Lara se rió suavemente. "Eso no es lo que dijiste antes." "Ahora eres más Vampiro." Lara se puso rígida. "¿Qué quieres decir?" "Estás cambiando. Tu esclavitud es más fuerte. Tu esencia es más pura." Zahn acarició el abdomen de Lara. "Te sientes como Jody cuando llenas mi sangre. Casi tan placentero." Lara se apartó y cerró los pantalones. "No me importa si te gusta alimentarme o no. Es tu trabajo, ¿verdad?" "Alimentar a un vampiro tan poderoso como la Lieja es un honor." Zahn se abrochó la camisa y se la metió en sus pantalones, lentamente cerró la cremallera, y se subió el cinturón. Su voz era fríamente despectiva. "Eres el trabajo." Lara gruñó y presionó a Zahn contra el edificio con el peso de su cuerpo, rozando sus colmillos en la garganta de Zahn. La respiración de Zahn quedó atrapada en su pecho y gimió.

"Sólo un trabajo", murmuró Lara. Zahn tembló, y Lara se apartó. "No lo creo. Después de todos estos siglos, quizás eres más esclavo de la sangre que—" Zahn se apartó de la pared, más rápido y con más fuerza de lo que un humano debería haberse movido. "No eres tan fuerte como tú—" "Eso es suficiente", dijo Jody en voz baja, empañándose de las sombras. Ella pasó un dedo por la mejilla de Zahn. "Ve a descansar un poco. Alimentarla dos veces en una noche es exigente. Incluso para ti." "Estoy bien, Lieja—" "Lo sé. Ve," repitió Jody. "Becca está dentro. Cuidala " Zahn asintió con la cabeza. "Sí, Lieja." Sus pasos se apagaron, y Jody dijo: "¿Qué estás haciendo en el territorio Timberwolf?" Lara se acercó a la barandilla del porche y miró hacia el Compuesto. Jody se paró a su lado. El patio estaba casi desierto, pero los guardias apostados en el otro extremo del porche estaban lo suficientemente cerca como para oírlas. Lara saltó sobre la barandilla y recorrió el Compuesto casi vacío hasta el borde del bosque en el lado más alejado. Jody estaba esperando, tras pasarla sin ser vista sin siquiera perturbar el aire. "Dejé mi puesto," dijo Lara, "y no tengo excusa. Esperaba volver antes de que tuvieras necesidad de mí, pero estaba equivocada. Me disculpo por el error." Jody se metió las manos en los bolsillos de los pantalones de seda y miró a su alrededor. "¿Y si hubiese habido un ataque mientras estaba somnolienta?" "Creí que estaba adecuadamente protegida. La fortaleza subterránea es impenetrable. Zahn estaba cerca con un contingente de soldados. " "Zahn estaba incapacitada. Está casi incapacitada ahora, y en territorio peligroso. Ten cuidado de la cantidad que tomas de ella." "Es una sirviente de sangre—pensé que sus reservas—" "Sus reservas son más que suficientes, pero tú—" Jody sacudió la cabeza. "Tus apetitos son los de un novato, pero tu fuerza es la de un vampiro mucho más antiguo. Tienes el poder mantenerla cautivada y drenarla. No quiero que hagas eso. Necesito sus servicios." Lara se rió. "¿Sólo sus servicios? Su sangre es potente—el sexo con ella—" La mano de Jody estaba en la garganta de Lara y la espalda de Lara contra un árbol, sus piernas colgando a dos pies del suelo, antes de que se hubiera dado cuenta de que Jody se había movido. La cara pálida y perfecta de Jody estaba cerca de la suya, sus ojos eran faros ardientes.

"Tu lugar no es a interrogarme. Tu lugar es a seguir mis órdenes y asegurar mis reglas. Si no puedes hacer eso, no te necesito. Y si no necesito de ti, bueno—no hay razón para que existas, ¿verdad?" Lara se enfureció en su interior, desesperada por defenderse, y no podía mover. Sólo la Alpha había sido capaz de paralizarla con el poder, pero a pesar del aullido rabioso de su lobo para atacar y la furia de su vampiro, ella no podía hacer nada. Peor que su impotencia era saber que Jody tenía razón. Su servicio a los Vampiros era su único valor. La Alpha no la necesitaba. Si soy ejecutada, ¿defenderías a mis cachorros? La petición de Raina resonó en sus profundidades. Lara juntó toda su fuerza y empujó contra la monstruosa fuerza que la mantenía inmovilizada. Ella necesitaba sobrevivir. Necesitaba encontrar a Raina. Ella había dicho que se ocuparía de los cachorros. "Por favor," Lara susurró a través del pequeño espacio que había hecho para respirar, su única victoria a pesar de todos sus esfuerzos. Ella se sometería si tuviera que hacerlo, cualquier cosa para responder a la llamada creciente que la desgarró. Algo andaba mal. Jody dio un paso atrás, y los pies de Lara cayeron en el suelo. Ella apretó los muslos, manteniéndose erguida. "Castígame como quieras." Su voz era ronca por el agarre de hierro de Jody en su garganta. "Pero permíteme seguir sirviendo." "No quiero castigarte." Jody agarró el hombro de Lara. "Preferiría no matarte. Si obedeces mis órdenes, no tendré que hacerlo." "Sí, Lieja." "Dime cómo te sentiste cuando saliste de la guarida ayer por la tarde." "Me sentí..." Lara no creía que Jody estuviera preguntando por su sentido de la libertad o de su alegría en ser capaz de correr en piel. Jody estaba preguntando a un Vampiro cómo se sentía afuera en la luz del sol. La verdad podría ser su única arma real contra el desdén remoto de Jody por su valor. "Cálido, pero no incómodo. Fuerte." "¿No hay problemas visuales? ¿Ningún malestar abrasador en la piel, dolores agudos en el pecho, debilidad?" "No, nada de eso." "¿Estabas en plena piel cuando te fuiste?" "Sí, Lieja." Jody miró hacia el cuartel general. "Tengo que volver. No discuta esto con nadie." "No lo haré—Yo—" Lara dio la vuelta, buscó el Compuesto. La alarma reverberaba en su cabeza—un enemigo, peligro—una llamada urgente de ayuda. Ella se estremeció. "Tengo que ir. Con tu permiso, tengo que ir"

"¿Dónde?" Lara señaló la enfermería. "Ahí". Ella se estremeció de nuevo, el pelaje se deslizó por su abdomen. "Ve. Pero recuerda tu deber—primero eres Vampiro." Lara atravesó el oscuro patio y entró en la enfermería. Ella era Vampiro, pero su lobo la gobernaba ahora.

***

Francesca estaba acurrucada junto a Michel en el sofá de brocado azul rea, con la cabeza sobre el hombro de Michel y su mano dentro de la camisa de Michel. Ella acarició el abdomen de Michel mientras observaba el monitor montado en el interior del armario de Louis XVI en el lado opuesto de la habitación. El video de la habitación privada arriba era agudo y claro, y el audio tan bueno. Veronica Standish yacía desnuda en el centro de una cama extra grande, rodeada por Vampiros alimentándose. Luce se alimentaba de su garganta, Henry de sus pechos, Daniela estaba enterrado entre sus muslos. Se alimentaban en sincronía, sus caderas empujando lentamente. El rostro de Verónica estaba flojo, sus brazos echados hacia los lados en súplica, o sacrificio. Tenía la boca abierta, pero sus gritos de placer habían desaparecido hacía mucho rato. "Tal vez deberías instruir a Luce para que se detenga." Michel acarició la curva del pecho de Francesca a través de la bata de seda pura, tocando su pezón apretado, mientras las caderas de Francesca se agitaban contra su muslo. "Están siendo cuidadosos, pero si no se detienen pronto—" Francesca deslizó su mano por debajo de la cintura de los pantalones de Michel y cerró los dedos alrededor del clítoris de Michel. Ella estaba dura y húmeda y Francesca murmuró su aprobación. "Luce está en control. ¿No estas disfrutando esto?" "Sí," dijo Michel con firmeza. "Mmm. Les dejaremos ir un poco más." Satisfecha de que tenía la atención de Michel de nuevo, Francesca apretó durante algunos segundos y luego retiró la mano. "Después de esta noche, la Dra. Standish va a hacer cualquier cosa que queremos que haga. Porque vamos a tener lo que ella necesita"

CAPÍTULO DOCE

El poder que inundaba la guardería era más fuerte que cualquier cosa que Raina había sentido alguna vez, rasgando a través de ella, soltando a su bestia. Sólo tenía un segundo para agarrar su gato por el cuello antes de que el cambio se produjera en ella y no pudiera retenerla. Ella se estremeció, sus huesos se rompieron y se reformaron más rápido de lo que había experimentado, la agonía empujó un grito de su garganta, que terminó en un chillido de furia. Sus cachorros, aún en sintonía con su esencia vital, cambiaron con ella, y los empujó al suelo detrás de ella. En menos de un segundo, ella estaba agachada a cuatro patas entre sus jóvenes y la bestia en la puerta. La lobo Alpha todavía estaba en la piel, pero su cuerpo tenía la presencia masiva de un Were en media forma—las mandíbulas sobresaliendo, sus extremidades terminando en garras letales, tronco fuertemente musculosos y grueso con piel plateada. Todavía podría ser mitad Were pero sus ojos eran todos lobo. Raina había luchado contra decenas de gatos dominantes, había derrotado al último gato Alpha en una batalla por la supremacía, pero nunca había sido golpeada con el tipo de poder que fluía de este Were. Si no hubiera tenido los cachorros para proteger, habría mostrado su garganta, pero no podía confiar en que este lobo furioso no los desgarrara a todos aunque se sometiera. Raina gruñó. "¿Quién dejó esta prisionera libre en mi territorio—con mi compañera en la habitación?" Sophia murmuró: "Alpha, estábamos dejándola—" "¡No me importa! Ella es el enemigo." Sophia se apoyó contra el mostrador y le lanzó a Drake una mirada suplicante. "Sylvan, espera." La lobo Prima presionó su mano contra el pecho de la bestia Alpha. "No es ninguna amenaza." La lobo Alpha no pareció oírla, la mirada de su depredador ya estaba clavada en Raina. Lista para cambiar y atacar. Raina agrupo sus hombros y juntó sus piernas debajo de ella. Si saltaba ahora, ella podría atrapar al lobo por la garganta y romper un vaso antes de que el lobo tuviera la oportunidad de completar su cambio. No tenía otra opción. "Raina!" La lobo Prima se puso delante de ella. "Raina, sé que quieres luchar. Crees que tienes pelear. Recuerda a tus cachorros. Me diste tu palabra. No pelearías con jóvenes en peligro. ¿Quién defenderá a tus cachorros?" Un gruñido salió de la puerta. "Yo lo haré." Raina giró la cabeza hacia un lado, entrecerró la mirada. Otro lobo. Uno que ella conocía. La que la había herido. La pelirroja con el arma que quería matarla también estaba

allí. Ella mostró sus dientes y siseó. Tessa se arrastró hacia adelante, presionando cerca de su pata delantera. Ella la golpeó hacia atrás, y Tessa maulló en protesta. "No eres necesaria aquí "dijo la lobo Alpha a Lara. "Niki, sácala de aquí." "Tócame y morirás", dijo Lara en voz baja, haciendo caso omiso de Niki y dirigiéndose hacia Sylvan. "¿Qué pasó? ¿Por qué está acorralada? ¿Forzarías una pelea sólo para tener una excusa para matarla?" "Ten cuidado" dijo Sylvan. "No voy a dejar que la atrape en—" "Deténganse, todo el mundo." Una voz suave cortó a través de los gruñidos y rugidos y el aire espeso de feromonas. Sophia se acercó a Raina. "Ella está protegiendo a sus cachorros, Alpha, del mismo modo que estás protegiendo a los tuyos. La Prima está bien. Ve por ti misma. Ve." Un continuo retumbar de desafío rodó desde el pecho de la Alpha, pero rompió el contacto visual con Raina y se concentró en su compañera. "Podría hacer daño." "No lo hará." Drake ahueco la mejilla de Sylvan, trazando el áspero ángulo de sus pómulos, más lobo que Were ahora. "¿Recuerdas? Niki está aquí para protegerme. Estoy a salvo." Sylvan agarró el brazo de Drake y tiró de ella cerca, oliendo su cuello y la cara, frotando su mejilla sobre el cabello de Drake. "Te busqué y no estabas allí. " Drake la besó, acarició su pecho, apoyó la mano en el centro del abdomen de Sylvan. "Lo siento. No te esperaba tan pronto. Niki está conmigo. Todo está bien" Sylvan miró furiosa a Lara. "Me cruza demasiadas veces." "Tú amenazas a los inocentes." "¿Me desafiarías?" Sylvan se puso rígida. "Entonces sé clara. Aquí y ahora. Haz tu desafío." Agresivas ondas de dominación impregnaron la habitación, y Sophia, incapaz de absorber la explosión de energía primitiva, cambió. Su lobo blanco como la nieve rodeó cautelosamente en torno a la postura de los dominantes al lado de Raina. Raina siseó, y el lobo blanco agachó la cabeza por un instante, pero luego los ojos azules cristalinos se encontraron con su mirada, tranquila y calmante. Raina ladeó la cabeza, estudiando al extraño lobo. Ella era diferente a cualquier lobo que había conocido en cualquier lugar—fuerte, pero no dominante, reconfortante, pero no sumisa. El impulso instintivo de Raina de luchar se calmó, pero ella observó al lobo Alpha cautelosamente mientras se acercaba a Lara. Si la Alpha atacaba a Lara, tendría que luchar contra ambas.

Entonces, tal vez, tendría una oportunidad de escapar. Hizo una señal a sus cachorros con un pensamiento agudo. ¡Quédense atrás! Lara miró hacia abajo, vio al enorme gato a su lado. ¿Lista para luchar con ella? ¿Por ella? Nunca había tenido un defensor—siempre había sido la que protegía y servía. Y Raina tenía a los cachorros. "Raina, no". Raina no pareció oírla, y Lara se preparó para el ataque de Sylvan. Ella no quería desafiar a la Alpha. No quería el gobierno de Sylvan. Ella sólo quería proteger a Raina y a los cachorros. En la puerta, Niki se quejó y se estremeció, cambiando a la piel. Ella tomó su posición a la derecha de Sylvan y gruñó a Lara. Lara extendió la mano, sintió la cabeza del gran gato debajo de su mano. Ella deslizó sus dedos en el grueso cuello y se estabilizó en la poderosa fuerza del gato. "No voy a luchar, Alpha, o con su segundo. Pero me paro por esta gata y sus cachorros. No dejaré que les hagas daño." "Si desafías mi decisión, lucharás contra mí o morirás." "Raina no es culpable de ningún crimen aparte de cruzar nuestra frontera", dijo Lara. "Y todavía no has oído sus razones." "Mi territorio." Sylvan marchó hacia delante, por encima de Lara en su forma de medio cambió. Lara luchó contra el poder con el poder y dejó que su lobo se levantara, sin trabas y fuerte. Nunca había experimentado la euforia de liberar a su lobo cuando aún estaba en la piel, y su corazón se aceleró cuando su cuerpo parcialmente se transformó y su fuerza aumentó. Ella se encontró la mirada de Sylvan por un instante, y luego miró a un lado, sin bajar la cabeza, pero tampoco desafiante con una mirada directa. "Reconozco tu supremacía, Alpha Mir." "Eres una Alpha sin una manada", gruñó Sylvan. "¿Cuáles son tus intenciones en mi territorio?" "Mi único reclamo es sobre esta gata y sus cachorros." Sylvan retrocedió, pero no cedió terreno. "Te daré la cortesía de cualquier Alpha en mi territorio. Eres bienvenida en el Compuesto, pero si quieres cazar, te proporcionará un escolta" "Gracias. Estoy aquí como Warlord de Lieja Jody Gates. Necesito acompañarla dentro o fuera del Compuesto." "Muy bien" dijo Sylvan, "pero no viajarás sin escolta en mi tierra." Lara asintió. "Aceptado."

"Tengo que preguntarle a tu gato. Mi centuri estará aquí para llevarla a la sede en diez minutos" "¿Y los cachorros?" "Estarán a salvo aquí. Uno de los cuidadores beta se encargará de ellos." Sylvan giró sobre sus talones y caminó hacia la puerta. "Sophia, Drake, déjenlas." Sylvan y Drake salieron a toda prisa, Sophia y Niki muy cerca. Drake cerró la puerta y telegrafió, ¿Qué ha pasado ahí? ¿Por qué las dejamos solas? Sylvan respiró pesadamente, luchando por contener a su lobo. Dame un minuto. Y en privado. Drake comprobó el pasillo para asegurarse de que nadie estuviera lo suficientemente cerca para escucharlas. Hizo un gesto a Niki, que caminaba en círculos agitados a unos metros de distancia. "Despeja este pasillo y espera por nosotras en la sala principal." Niki gimió, no feliz de dejar el lado de Sylvan, pero diligentemente se alejó con Sophia junto a ella. "Ven conmigo." Drake llevó a Sylvan de la mano hacia una habitación vacía al otro lado del pasillo. Cuando estaban en el interior, lejos de los guardias y de otros miembros del personal, se sentó en un alto taburete de madera y tiró de Sylvan entre los muslos extendidos. Sylvan no sería capaz de contener a su lobo hasta que estuviera más tranquila, y Drake solo conocía una manera de calmarla. Envolviendo sus brazos alrededor de la cintura de Sylvan, besó su garganta y acarició el hueco de su cuello. Ella guió las manos de Sylvan hacia su pecho y apretó los dedos con garras en sus senos. "Siénteme." Sylvan se estremeció y enterró su cara en la curva del cuello de Drake. Ella lamió su piel, frotó su mejilla sobre la sombra de un mordisco en el hombro de Drake. "Estoy bien." "Sólo toma un minuto. Deja que tu lobo me huela, que sepa que estoy saludable, que los cachorros están bien." "Quiero pelear todo el tiempo." La voz de Sylvan era tensa y áspera. "Si no estoy luchando, quiero estar follando." Drake pasó los dedos por el grueso cabello dorado de Sylvan. "Bueno, siempre y cuando sea yo. " Sylvan se echó a reír temblorosa. "Siempre. Siempre eres tú. " "¿Es normal este nivel de agresión para un Were con una pareja embarazada?" "No este extremo. Los compañeros siempre son irritables y agresivos, pero yo...apenas puedo contener a mi lobo. "

"Pero lo hiciste. No cambiaste ahí. Si lo hubieras hecho, Lara también lo habría hecho, y habría sangre." "Aún puede haberla." "Dime lo que pasó. ¿Por qué has dejado a Raina con ella?" "Lara es una Alpha—ella tiene el poder de reclamar derechos Alpha". "¿Qué significa?" "La Manada debe su respeto, y ella no necesita someterse a nadie, ni siquiera a mí." Los ojos de Sylvan destellaron oro. "Y ella ha reclamado a Raina como suya—y al hacerlo, se hace responsable de ella. No podemos encadenar razonablemente al gato sin causa." "Pero Lara también está de acuerdo en no desafiarte, ¿no es así?" Sylvan hizo una mueca. "No, a menos que quiera mi Manada." "Nunca dejaré que eso suceda." Sylvan se inclinó hacia atrás, frunciendo el ceño. "Esta no es tu pelea." Drake se rió, haciendo que Sylvan gruñera. "Esta es mi Manada y tú eres mi compañera. Si ella te desafía, me desafía." "Estas embarazada." "Créeme, no me he olvidado de eso. Y tú"—Drake se inclinó hacia delante y la besó— "Eres mi pareja. Esta es nuestra tierra, nuestra Manada. Nadie lo pondrá en peligro." "Lara no está interesada en esta Manada. No creo que se diera cuenta de su fuerza justo hasta este momento. Yo sospechaba—cuando estábamos atrapadas bajo tierra, cambió parcialmente—pero nunca he visto a un Alpha manifestarse tan tarde. Algo—algo sucedió cuando se transformó. Su lobo sobrevivió, pero ella ha cambiado. " "¿Confías en ella?" Sylvan suspiro. "La amo. Ella ha sido mi amiga, mi guardia, todas nuestras vidas. Estamos unidas a la sangre, y ella dio su vida por mí. No confiaría en ella con mi compañera, pero confío en que sea honorable." "Sigue siendo tu loba, Sylvan, no importa cuánto haya cambiado. No queremos perderla." "Me temo que ya lo hemos hecho."

***

Lara esperó hasta que la puerta se cerró y oyó que la Alpha y su compañera se movían por el pasillo antes de que ella se arrodillara junto a Raina, poniendo sus cabezas al nivel de los ojos. Los ojos de Raina eran de color verde oscuro, rodeados de oro, estrechos y desconfiados. Tenía las orejas hacia atrás, su cuerpo enrollado para saltar. Lara extendió la mano, y Raina siseo pero no se movió. Acarició las bandas oscuras de piel que rayaban su hocico. "Tan hermosa". Dejó que su mano fuera a la deriva más abajo, sobre el poderoso cuello. Los músculos de Raina temblaron y ella retrocedió sus labios, mostrando caninos que podrían arrancar el brazo de Lara. El calor salía del cuerpo del gato. "¿Puedo ver los cachorros?" Raina gruñó suavemente. "Me di cuenta de que uno de ellos estaba listo para pelear. Seguida de tras de ti." Lara oyó un leve rasguño en la madera y miró hacia abajo, vio al diminuto cachorro, no más grande que la pata de Raina, mirándola con desafío en sus ojos. Ella se rió. "¿Cuál es su nombre?" Ella no esperaba una respuesta, pero una respuesta silenciosa resonó en su mente. Tessa. Lara se inclinó hacia abajo hasta que su nariz casi tocó al cachorro. "Tessa. Buen nombre para una guerrera." La pequeña hembra siseó y su pelaje se alzó a lo largo de su espalda. "¿Dónde está el otro?" inclinándose hacia adelante, Lara miró alrededor del hombro de Raina. El segundo cachorro agachado un poco hacia la derecha, una buena posición para proteger los flancos. "Un soldado. Ya es uno inteligente" El gran gato se estremeció, gimió suavemente, y Raina cayó sobre sus rodillas, con los brazos extendidos, los cachorros protegidos con seguridad en la curva exterior de su cuerpo. Ella jadeó suavemente. "Viniste." Lara tentativamente rozo los mechones húmedos de pelo que caían alrededor del rostro de Raina, cubriéndola de oro. "Dije que lo haría." Raina se echó el pelo hacia atrás y miró a Lara, interrogando a la guerrera con rabia en sus ojos. "¿Por qué? ¿Por qué me trajiste aquí? ¿Por qué, aunque sea para hacerme prisionero?" "No tenía otra opción. No podía matarte" "¿Por qué no?"

Lara deslizó sus dedos en el cabello de Raina, su necesidad y su asombro se enredaron en sus entrañas. Ella sostuvo a Raina inmóvil y se inclinó más cerca hasta que su boca casi rozó la de Raina. "Creo que matándote me habrías dejado realmente muerta." "¿Que eres?" "¿Importa?" El pecho de Lara le dolía, sabiendo que su respuesta alejaría a Raina. Eran enemigas como Weres, pero ella ni siquiera era eso. Ella era...otra. "No lo sé" susurró Raina. "Lo hago."

***

Verónica se movió y abrió los ojos a la oscuridad. Ella percibió más bien sintio que la cama estaba vacía. No había luz debajo de la puerta. Una hilera de luces apagadas a lo largo del zócalo proporcionaba suficiente iluminación para que ella pudiera distinguir formas. Se volvió de lado, esperando a que sus ojos se ajustaran. Estaba cansada, con los miembros temblorosos, pero la persistente satisfacción de sus increíbles orgasmos seguía zumbando a través de ella. Ella suspiró y rozó sus dedos por los pechos. Sus pezones estaban duros, sensibles, casi demasiado tiernos para que ella pudiera tocar. Sus pechos estaban doloridos, y tenía una fugaz imagen de la boca de Henry moviéndose sobre ella. Su clítoris palpitaba, despertando en el recuerdo. "¿Luce?" Nadie respondió. Se preguntó cuánto tiempo había pasado. A ella no le gustaba la idea de haber estado indefensa, casi inconsciente. El sexo había sido maravilloso—más que maravilloso, increíble, la intensidad de la liberación física tan exquisita que había perdido la respiración, literalmente perdió la cabeza. No sabía cómo era posible, pero quería correrse de nuevo. Ella se levantó en la cama. Estaba desnuda. "¿Luce?" La puerta se abrió y entró una figura. La puerta se cerró con la misma rapidez. "Dra. Standish. Estoy muy contenta de que pudieras unirte con nosotros esta noche." Verónica tuvo el impulso de tirar de la sábana sobre sí misma, pero se resistió. En su lugar, se empujó en posición vertical, dejando al descubierto sus pechos. "Regente. Muchas gracias por tu hospitalidad" "¿Confío en que encontró su satisfacción?" Verónica se rió. "Oh, yo diría mucho."

Sonriente, su rostro perfecto luminoso en la oscuridad, Francesca se inclinó y atrajo la punta de un dedo a lo largo de la mandíbula de Verónica. "Estoy muy contenta de escuchar eso. Creo que vamos a ser muy buenas amigas."

CAPÍTULO TRECE

"¿Estás lista?" Lara inclinó la cabeza, escuchando. "El centuri estará aquí pronto." "¿Me volverán a colocar el collar?" "No," dijo Lara bruscamente. Raina volvió a los cachorros a la cuna. A pesar de estar agotados, ambos se quejaron cuando los dejó. Ella no los dejaría allí solos si tuviera alguna otra opción. Volvió a mirar las ventanillas de la habitación, calculando lo rápido que podía cambiar, agarrar a los cachorros y forzar su camino hacia la libertad. Sola, podría tener una oportunidad de escapar de los lobos. Con los cachorros a remolque, no tendría ninguna. "Fuera de esa ventana", dijo Lara, "Tendrías doscientos metros del Compuesto abierto para cruzar antes de llegar a la empalizada. Tiene doce pies de alto y vigilado a intervalos de diez yardas. Si lo lograras, los bosques son patrulladas por nuestros sentries durante cinco millas en todas las direcciones, y más allá de eso las montañas están llenas de nuestros soldados." "Quedarse aquí no es más seguro." Lara miró hacia la cuna. Los cachorros estaban acurrucados en una esquina, inciertos pero desafiantes. Estiró un dedo y Tessa lo rastrilló con una garra. Ella sonrió. "No puedo imaginar lo que debe ser tener que protegerlos." "¿No? Entonces, ¿por qué viniste cuando estábamos en problemas? " Lara pensó en el impulso de proteger a Raina ya los cachorros que la habían conducido desde que los había encontrado. Tal vez sólo estaba tratando de recuperar lo que había perdido. Un ejercicio infructuoso y triste, y no algo que Raina necesitaba saber. "El hábito, probablemente. Yo era uno de los guardias personales de la Alpha, hasta…" "¿Hasta?" Raina oyó la desesperación que coloreaba la voz de Lara y, más que eso, la resignación. Como si se hubiera dado por vencida. Raina no podía imaginar que habría causado que una guerrera de tal fuerza perdiera su espíritu. Recordaba la furia con la que Lara había luchado, su poder y su implacable determinación. ¿Qué enemigo podría haber vencido eso? "¿Qué pasó?"

Lara volvió a mirar a los cachorros, luego a Raina. No podía pretender ser otra de lo que ella era—no podía ocultarse detrás del olor de Were que se aferraba ella cuando cada día se volvía más vampiro. "Morí. Sólo un vampiro me trajo de vuelta" "Un Vampiro." Raina se enfrió dentro. Los gatos odiaban a los vampiros casi tanto como odiaban a los lobos. En las guerras antiguas, los Vampiros habían comandado ejércitos de lobos que habían destruido Prides enteros mientras las Manadas reclamaban territorio para sus amos. "¿Te has convertido?" "Sí", Lara dijo rotundamente. "Ahora vivo —o existo—en alguna parte entre el mundo que una vez conocí y el mundo en el que desperté." "Te alimentaste de mí allá afuera, ¿verdad?" El frío en el interior se convirtió en hielo. Toda su vida había luchado por su supervivencia y la de su Pride. Ni una sola vez tuvo que someterme, ni siquiera cuando la furiosa necesidad de su calor la había obligado a acoplarse o perder su cordura. Nunca se había sometido, incluso entonces, y cuando el acoplamiento se había terminado, lo había tirado a él. Ella había pagado por esa demostración de independencia cuando él y sus partidarios trataron de matarla, pero ella haría la misma elección de nuevo. "Tú no estabas sanando," dijo Lara. "No quería que te desangraras hasta la muerte." "¿Así que tomaste mi esencia?", Dijo Raina amargamente. Este vampiro la había tomado contra su voluntad, y por esa sola que la mataría si alguna vez tuvo la oportunidad. "Sí, y te dio algo de la mía." Lara se encogió de hombros. "Sobreviviste." Raina gruñó. "¿Esperas que te agradezca?" "No. No espero nada." Raina tuvo problemas con su furia, tan enfurecida por su impotencia como por el conocimiento que había sido tomada en contra de su voluntad. Ella todavía necesitaba un aliado, y ésta era poderosa. Hasta que pudiera encontrar una manera de escapar, la necesitaba. "Estoy en deuda contigo. ¿Qué es lo que me pidas?" Lara se acercó más, sus caninos diamantes puntos de luz brillando bajo su labio superior lleno. Trazó el pulso en la garganta de Raina con una garra romo. "¿Me darías tu sangre si te lo pidiera?" Raina se calentó en su interior, su sexo palpitaba dolorosamente. Su respiración se derramó de ella fuerte y aguda. Quería resistirse, pero con cada segundo que pasaba el impulso de desnudarle su garganta se hizo más grande. Incluso en su calor no se había despojado de su control tan fácilmente. Ella gimió suavemente en la parte posterior de su garganta, su necesidad de una bestia viva dentro de ella, destrozando su fuerza de voluntad. "Sí. Yo te daría mi—"

"No, no lo harías", dijo Lara con frialdad, apartándose, permitiendo que su esclavitud disminuyera, viendo cómo la rabia y el odio volvían a los ojos de Raina. "No me darías nada. Me dejarías tomarte, pero no me quieres. Más de lo que te quiero. Tengo otros que quieren lo que ofrezco—que están dispuestos a alimentarme por el placer que les trae" "Si me deseas," dijo Raina, dispuesta a hacer cualquier cosa para mantener el interés de la única ser que podría ayudarla a sobrevivir, "yo quiero—" "No quiero tus mentiras." Lara agarró la garganta de Raina, estrangulando las palabras antes de que Raina se prostituyera y verdaderamente la odiara por ello. "No lo hagas. Yo no te quiero" Raina no luchó, aunque su gato grito con furia. Lara no le impedía respirar, y obligó a su gato a retirarse. Sometiéndose al agarre de Lara, se dejó caer hasta que sus muslos y pechos rozaron los de Lara. Sus pezones se apretaron al contacto y su línea de pelaje se encendió. No quería desearla, pero su sangre recordaba, invocando los momentos de éxtasis que no podía purgar de su mente. Ella gimió. Lara envolvió un brazo alrededor de su cintura y tiró de ella más cerca. Sus caninos estaban afilados contra la garganta de Raina, y Raina gimoteó de nuevo. La boca de Lara se movió sobre su cuello, suave y aterciopelada, llama caliente. "Puedo saborear tu deseo" murmuró Lara, lamiendo el lugar que había mordido "Pero tus ojos no mienten. No quieres esto." Ella lo hizo. Con cada célula, con cada latido de su corazón, a pesar de todo lo que temía y odiaba y sabía que estaba equivocada, ella quería el éxtasis salvaje de la boca de Lara sobre ella. El lugar en el cuello que Lara había mordido palpitaba, y gruesos zarcillos de deseo salían de ella, envolviéndose alrededor de sus entrañas como una enredadera que rodeaba un árbol. El olor terroso de Lara llenó sus fosas nasales, recordando el bosque después de una lluvia dura—exuberante de vida y oscuros secretos. La piel de Lara se encendió contra la de ella, llevándola a la preparación con una ráfaga de fuego. Raina jadeó. "Yo" Abruptamente, Lara la soltó y caminó hacia la puerta. "Los escoltas están llegando. Esta vez, si desafías, uno de ellos te matará." "No lo haré." Raina vaciló, su gato agolpó su mente, exigiendo algo que ella no entendía. "¿Vendrás conmigo?" "Sí." Lara se rió amargamente. "No importa lo que pienses de mí, eres mía ahora."

***

"Ven" dijo Francesca, tendiéndole la mano. "Necesitas alimentarte."

Verónica empujó la sábana a un lado y se sentó, con el corazón palpitante de emoción y excitación. No había esperado ver a Francesca, al menos no más que un vistazo en algún lugar de los huecos oscuros del club, si tenía suerte. Y ahora, Francesca estaba invitándola...a algún lugar. Donde no importaba. Francesca era el más poderoso Vampiro en América del Norte, posiblemente todo el Hemisferio Occidental. Luce y los otros le habían dado placer más allá de lo que jamás había experimentado, pero la idea de Francesca y el tipo de éxtasis que podía otorgar superaban sus fantasías más salvajes. Ella estaba en desventaja en el cuarto oscuro—incapaz de medir la respuesta de la vampiro por su expresión, pero sabía que Francesca podía verla. Podía decir por el brillo de sus ojos que estaba viendo, y se tomó su tiempo levantándose, dejando a Francesca mirar. Ella pasó una mano por sus pechos y por su vientre. "¿Debería vestirme?" Francesca se rió suavemente. "¿Preferirías que te llevara por el club con una correa y un collar alrededor del cuello?" Los muslos de Verónica se humedecieron y su coño se apretó. "Prefiero que hagas lo que deseas." Francesca estaba en ella antes de que las últimas palabras que salieran de su boca. La boca de Francesca cubrió la suya, su lengua derramó el placer entre los labios de Verónica. Los pechos de la Vampiro acariciaron los suyos como si estuviera siendo untados con mil besos de mil bocas calientes, hambrientas. Los muslos de Verónica volvieron líquido y ella se hundió en el abrazo de Francesca. "Ten cuidado con lo que ofreces, doctora Standish" le susurró Francesca al oído. "Serías una maravillosa mascota, pero creo que serás una socia mucho más importante". Tan rápido como Francesca la había abrazado, ella estaba de pie al otro lado de la habitación de nuevo. Verónica respiraba con dificultad, tan cerca del orgasmo que no podía pensar. "Adelante," susurró Francesca, "termina para mí." "Oh Dios," Verónica gimió, sus dedos arrastrándose por su vientre hasta el delta entre sus muslos. Le temblaban los dedos, y cuando ella rozó su apretado clítoris, sus caderas se clavaron en su palma. Ella buscó la cara de Francesca en la oscuridad sintió la mirada de Francesca con la suya. Ella se acarició y el placer la atravesó. "Voy a venirme en cualquier segundo." "Dime. ¿Es bueno?" "Oh, dios, sí. Tan bueno. Muy muy bueno." Ella jadeó, sus dedos intermitentes mientras se apretaba y acariciaba. "Voy a correrme." "Eso es correcto, cariño. Lo estás haciendo." "Me corro. Me corro."

Su visión se hizo túnel y ella tropezó hacia adelante y Francesca estaba allí de nuevo, sosteniéndola mientras gritaba, convulsionando. Cuando ella estaba consciente de nuevo, descubrió que Francesca había envuelto una bata de seda negra alrededor sus hombros. "Gracias", Verónica murmuró, sus extremidades débiles. "De nada." Francesca la besó, lenta e íntima. "Eres muy hermosa, Verónica." "Como eres tú." Verónica quería besarla de nuevo, pero no quería que la necesidad construyéndose dentro de ella se mostrara. No sería bueno que Francesca supiera que haría cualquier cosa para sentir su mordida. Francesca le tomó la mano. "Ven. Michel está esperando." Veronica la siguió mientras Francesca la conducía a través de una serie de pasillos iluminados por candelabros llameantes. Los pisos eran de mármol fresco, las paredes oscuras, madera opulenta. La habitación a la que la vampiro la llevó podría haber sido parte del castillo de un rey—lleno de alfombras impagables, mobiliario elegante, plata brillando y ajustes de porcelana en la mesa baja entre dos sofás de brocado. Michel, descalza, descansaba en uno, su camisa abierta, su mirada casualmente seductora. "Ven aquí, querida", dijo Francesca, guiando a Verónica al sofá frente a Michel. "Primero debes tener algo para comer y beber. He proporcionado un suplemento para ayudar a restaurar tu volumen de sangre." Verónica comió y bebió de forma automática, su mente científica preguntándose qué era exactamente lo que el licor picante de color burdeosestaba destinado a hacer, pero por primera vez en su vida, no podía traer sus considerables poderes mentales para soportar las sensaciones corporales que la abrumaban. Cada centímetro cuadrado de su cuerpo hormigueaba, cada impresión tan exquisitamente afilada que podía saborear el aire que respiraba, oler la excitación en su propia sangre. Se redujo a puro instinto animal, inimaginablemente incivilizada, y una parte de ella se deleitó en esta libertad. Quería que las Vampiros la tomaran de nuevo. Quería revivir el increíble poder de alimentarlos. Sólo una vida de control la mantuvo atada a la realidad, lo suficiente para que ella guardara sus pensamientos y sus deseos para sí misma. "Espero que todo estuviera bien contigo en que visitara esta noche" dijo Verónica al fin. "Por supuesto" dijo Francesca. "Es un placer tenerte como invitada." "Tratas a tus invitados muy bien." Francesca se rió. "Henry es un placer, ¿no es así? y Daniela—tan fresca y ansiosa. Y Luce, Luce es un placer oscuro"

Con cada palabra, Veronica fue atraída de nuevo a esa habitación oscura, al lugar donde se encontraba indefensa bajo los Vampiros alimentándose, una víctima voluntaria de su propio placer. Sus pechos se elevaban y caían rápidamente y sus manos temblaban. "Ellos fueron exquisitos." Francesca subió las piernas al sofá, la seda de su vestido champán levantándose de los muslos. Estiró un brazo a lo largo del respaldo del sofá hasta que sus uñas rojas se apoyaron en el hombro de Verónica. Indolentemente, sacó mechones del pelo de Verónica por los dedos, como si acariciara una mascota favorita. "Odio mezclar negocios con placer, pero a veces la conveniencia lo exige. ¿Estás consciente de las acciones de Nicholas...recientemente? " Verónica se esforzó por pensar a través de la bruma de la esclavitud erótica que la encerraba. "No estoy segura de saber lo que quieres decir." "¿No? ¿Él no te dijo que planeaba hacer estallar uno de los laboratorios de Sylvan Mir?" "No", Verónica dijo con vehemencia. No estaba segura de si los vampiros podrían saber si alguien estaba mintiendo, pero ella en realidad no lo estaba. Nicholas le había dicho que había planeado para desviar la atención de la explosión en sus laboratorios escondidos, pero no le había contado lo que había planeado. "Comprendí por la noticia que uno de los grupos de derechos de los animales más violentos había tomado crédito por eso". "Oh," dijo Francesca, "Lo han hecho. Si crees que lo que oyes en las noticias." Verónica se rió. "Bueno, no voy a admitir que sea tan ingenua. De todos modos, Nicholas es un político, no un terrorista." "Nicolás es un hombre poderoso con un odio profundamente arraigado a los Weres. Y creo que todos sabemos eso." Verónica reunió toda su fuerza de voluntad y se obligó a concentrarse. No podía permitirse un paso en falso con Francesca. "Sabes que trabajo con Nicholas. En realidad no puedo llamarlo mi amigo. Ha sido ventajoso para mí hacer uso de sus recursos, pero eso no quiere decir necesariamente que nuestros objetivos son los mismos" "¿Cuáles son tus objetivos, Verónica?", Dijo Francesca, su voz una bajo ronroneo. Sus dedos se posaron en la nuca de Verónica, y Verónica se estremeció "Creo los Weres representan una amenaza para la sociedad humana, y los Praeterns altamente evolucionados estarán contaminados por la reacción." "Altamente evolucionado Praeterns" murmuró Francesca. "¿Y quiénes serían?" Verónica se acercó más al sofá hasta que su muslo desnudo tocó el de Francesca. "Los vampiros no sólo son inmortales, sino también muy inteligentes y adaptables. Tú controlas

algunas de las instituciones más poderosas del mundo. Yo diría que habla por tu superioridad." "Los Weres harían enemigos muy poderosos. " "No, si pudiéramos neutralizar su capacidad de cambiar. Sin eso, son impotentes" "¿Y crees que puedes hacer eso?" "Todavía no. Pero con suficiente estudio y experimentación, sí, creo que eso es posible" "¿Y qué haría Nicolás con este conocimiento?" "Me temo que su objetivo es algo más...radical. No creo que él sea feliz hasta que los Weres sean exterminados" "Entonces tú y yo, querida, muy probablemente acabaremos en lados opuestos de esta confrontación. " "No tiene por qué ser así" dijo Verónica, la urgencia dentro de ella construyéndose con el toque de Francesca. El deseo era físicamente doloroso. Su estómago estaba anudado con necesidad. Francesca se inclinó más cerca y besó a Verónica suavemente en la boca. "Bueno, por supuesto, me gustaría mucho más bien que seamos aliadas que adversarias." "Yo también." Verónica inclinó la cabeza, ofreciéndole su pulso. "Quiero mucho que estemos del mismo lado." "Nicolás no necesita saber de nuestra...amistad ¿verdad, querida?" Francesca susurró. Silenciosamente llamó a Michel, que se deslizó en el sofá al otro lado de Verónica. "No. Él no necesita saberlo." Verónica se estremeció. Estaba ardiendo. "Eso es muy bueno." Francesca apretó suavemente la barbilla de Verónica y asintió a Michel. "Estoy segura de que él tiene nuevos planes para tratar con Sylvan y sus lobos." "Sí. Lo llamaré." "Maravilloso". Francesca sonrió a Michel. "Estaremos muy agradecidas por cualquier cosa que nos puedas contar sobre los planes de Nicholas. ¿No es cierto, querida?" "Muy agradecida." Michel mantuvo su mirada en Francesca mientras deslizaba sus incisivos en la garganta de Veronica Standish.

CAPÍTULO CATORCE

Raina se preparó para ser llevada a una celda de prisión. Hasta el momento, los lobos la habían tratado mejor de lo que esperaba. Habían tendido sus heridas y le habían permitido cuidar a sus cachorros, pero ahora no esperaba misericordia. Todo lo que había oído hablar de ellos sugería que eran asesinos despiadados y brutales, y cada escaramuza que había tenido con ellos a lo largo de los bordes rugosos al norte había sido una lucha feroz. Ninguno de los dos lado había tomado prisioneros. Los guardias a cada lado de ella no la tocaron mientras caminaban a través del compuesto, pero prepararon pistolas paralizantes sobre ella, y si trataba de liberarse y correr, se encontraría retorciéndose en la dura tierra, sus músculos bloqueados en contracciones tetánicas, paralizada e impotente, sus esencias vitales drenándose de ella. Lara caminaba justo detrás de ella, sin bloquear el acceso de los guardias a ella, pero lo suficientemente cerca como para que Raina pudiera sentir el calor que salía de ella, olía las feromonas que la envolvían alrededor. Lara estaba enviando señales que decían a todos que Raina era suya. Ella nunca había pertenecido a nadie antes, nunca ha sido poseída, nunca había sido reclamada. No llevaba marcas—no había hecho ninguna de las suyas. Un compañero más a menudo que no era sólo un cuerpo para calmar las agonías del calor y para traer comida para los jóvenes, a veces. Un compañero no era un protector, un amante o un amigo. No es un consuelo o un apoyo. Ella no sería poseída por la conveniencia de un acoplamiento fácil, y ella podía cazar para sus cachorros por su cuenta. No necesitaba la ayuda de nadie para sobrevivir, o no lo había hecho antes. Ahora aceptaba la reclamación tácita porque no tenía otra opción y más que sólo su supervivencia estaba en juego. Entraron en otro edificio de registro, éste el más grande en el Compuesto—cada nivel al menos tenía quince pies de altura, construido con trozos de troncos cortados sobre un cimiento de piedra hecho de rocas tan grandes como ella. En el interior, losas de piedra forman el suelo, y ella olio el rastro de docenas de Weres cuando los guardias la condujeron a través de una enorme cámara y un conjunto de anchas escaleras de madera hasta un rellano que daba a la gran sala de abajo Dos lobos estaban de guardia frente a un par de amplias puertas de madera tallada con pesadas bisagras de hierro fundido y pestillo. Otra hembra de pelo oscuro, no un lobo, estaba en lo alto de la escalera, su mirada fría se movía sobre Raina hacia Lara. "Warlord" dijo la morena. "Rafaela" dijo Lara. Raina miró a la hembra, cuya insolente sonrisa hizo que su gato gruñera irritado.

La lobo rubia en la puerta que reconoció como la que la había llevado a la enfermería antes. El hombre mayor, con el pelo estirado y un pecho enorme, era nuevo para ella, pero reconoció su dominio. Ella gruñó bajo en su pecho cuando sus ojos cayeron sobre ella, oscuros y evaluando. Desde detrás de ella, Lara murmuró, "Raina. Mantén tu cabeza abajo" Pedirle que bajara los ojos ante cualquier Were, dominante o no, era un insulto, pero se obligó a hacerlo. Muerta, no podía hacer nada para ayudar a sus cachorros. La hembra abrió las puertas y los guardias llevaron a Raina a otro enorme espacio con un techo alto, vigas de mamut expuestas y una enorme chimenea de piedra en un extremo. Las llamas saltaban de una pila de troncos de un pie de diámetro apilados cinco pies de altura. Enormes sofás de cuero y sillas con amplios brazos de madera rodeaban una gruesa alfombra de tierra en el centro de la habitación. A la derecha, La lobo Alpha sentada detrás de un escritorio de roble oscuro de gran tamaño que comandaba el espacio. Su general estaba de pie junto a su mano derecha, su Prima a su izquierda. Un triunvirato feroz y poderoso. Una hembra delgada de pelo oscuro y ojos oscuros intensos estaba sentada en una profunda silla de cuero a un lado de la mesa, con las piernas cruzadas casualmente, los brazos apoyados en los apoyabrazos. Una segunda mujer, de piel de café y muy hermosa, ocupaba otra silla a su lado. Otra figura se mezclaba con las sombras cerca de las ventanas—Alta, esbelta, irradiando una fuerza que golpeó a Raina más refinada que la de un Were, más poderosa que un humano. Raina ordenó los olores que la bombardearon. Lobo. Humano. Vampiro. La vampiro de cabellos oscuros que ocupaba el centro del escenario junto al escritorio de la Alpha irradiaba tanto poder discreto que la piel de Raina se erizo. Ese debe ser la maestra de Lara. A Raina no le gustó de inmediato y ella mostró sus dientes desafiando reto. Jody sonrió suavemente, su mirada parpadeando hacia Lara. Ella alzó las cejas. "¿Qué nos has traído, Warlord?" Instintivamente, Lara deslizó una mano alrededor de la nuca de Raina. Ella es mía, botín del vencedor. Eso puede muy bien ser, pero recuerda que ella es solamente segura, siempre y cuando tenga algo que ofrecer. Los lobos tienen la última palabra y son nuestros aliados. Lara acurrucó los dedos, dejándolos descansar sobre el pulso saltador en la garganta de Raina. La fuerza de la vida de la gata era fuerte, su actitud imperturbable ante el número de dominantes alineados en su contra. Una gata valiente y tonta. Sylvan se levantó, vestida ahora con vaqueros y una camisa oscura con las mangas enrolladas hasta la mitad de sus poderosos antebrazos. "Soy Sylvan Mir, Alpha de la Manada Timberwolf, y poseo derechos sobre todo el territorio al oeste de nuestras fronteras compartidas".

Raina levantó su barbilla. "Soy Raina Carras, Alpha del Pride Catamount, y nuestro territorio es donde elegimos vagar". Sylvan sonrió durante un breve segundo. "Puedes reclamar qué tierras puedes sostener, pero no tienes ninguna estaca en el territorio del lobo. Violaste nuestras fronteras, y el castigo por eso es la muerte." Raina había esperado la sentencia, pero aun así, el golpe la golpeo con fuerza. Mantuvo la cabeza en alto y los ojos en los de Sylvan. Un desafío le haría ningún bien y ella mantuvo la mirada desenfocada, manteniendo su estatus, pero sin ofrecer resistencia. Ella seguía estando débil, y tendría que luchar contra la Alpha y la segunda de la Alpha y probablemente la Prima. Ella perdería. Incluso Lara no podía ayudarla. " Solicito clemencia a mis jóvenes. Devolverlos a las tierras del gato" "¿Y dejarlos?" "Van a tener más de una oportunidad que aquí." Sylvan cruzó los brazos sobre el pecho. "Deberías haber pensado en el peligro para ellos antes de llevarlos a mi territorio." "No tuve elección. Tuve que esconderme donde era menos probable que me descubrieran." Raina apenas contenía su furia, sabiendo todo lo que había arriesgado por nada. Ella probablemente nunca volvería a ver a ninguno de los cachorros de nuevo. Luchó contra la desesperación que la desgarraba. "La tierra de los lobos era el último lugar que cualquiera esperaría que yo fuera." "¿Por qué huiste de tu territorio—desertaste de Orgullo? "Yo no..." Raina vaciló. La verdad podría poner en peligro todo el Orgullo. Estos lobos podrían acabar con todos en represalia por parte de los gatos en lo que habían hecho. La mano de Lara todavía estaba en su cuello, su agarre cálido y seguro. Lo que sea que sepas, ahora es el momento de revelarlo. No tendrás otra oportunidad. Las suaves palabras de Lara susurrando a través de su mente de alguna manera le dieron un destello de esperanza, sin importar lo tonto que pudiera ser. "Un grupo de dominantes planeaba matarme a mí ya mis cachorros para apoderarse del Orgullo." "¿Por qué debería preocuparme por un desafío? Cada Alpha enfrenta desafío. Tengo mi lugar por fuerza y poder." "Y yo también" dijo Raina. "Pero yo estaba demasiado cerca de dar a luz a mis cachorros para arriesgar una pelea. Si hubiera perdido, no habrían sobrevivido." "¿Ellos significan más para ti que tu regla?" "Sí," dijo instantáneamente Raina.

Los ojos de Sylvan eran duros trozos de oro, penetrantes y despiadados. "¿No sólo uno, sino varios buscado su muerte?" "Cinco." "¿Por qué?" Raina vaciló. Ella tenía muy poco que negociar, y una vez que renunció a lo que sabía, no tendría nada. Los dedos de Lara acariciaron su garganta. Su carne se calentó y sintió el toque de Lara en su sangre. Se habría apartado de ella, pero no pudo. Ella se apoyó en el toque a pesar de que no quería. Los humanos están librando una guerra contra los Praeterns, aunque la mayoría de los Praeterns aún no lo saben. La Manada ha sido atacada más de una vez, y los gatos pronto serán blancos. ¿Quieres que tu Orgullo, tus cachorros, sean perseguidos y masacrados? Podrías hacer algo peor que tener un aliado de lobo. Especialmente ésta. Raina tomó aire, escuchando la verdad en el consejo de Lara. La confianza no fue fácil, pero tendría que correr el riesgo de confiar en ella ahora. "Algunos miembros del Orgullo sienten que los humanos deben ser nuestros aliados. Han estado trabajando con ellos. Me opuse." "¿En oposición a qué?", Dijo Sylvan muy suavemente. "Me opuse a tomar a Weres prisionero y encerrarlos por meses a la vez." Sylvan estaba sobre el escritorio y se elevaba sobre Raina antes de que Raina sintiera su movimiento La rabia de la Alpha se apoderó de ella, sofocante y cruda y ella jadeó. Lara tiró a Raina contra su pecho, un brazo alrededor de su cintura. "Escúchala, Alpha." Sylvan miró a Lara antes de volverse hacia Raina. Su furia quemó la piel de Raina. "¿Sabías lo que estaban haciendo con nuestros jóvenes y dejaste que sucediera?" "Yo me opuse", dijo Raina, las palabras casi estrangulándose en su garganta. Su gato se esforzó por ser libre—quería atacar de regreso. "Pero algunos de nuestros jóvenes dominantes creen que suficiente dinero humano les traerá el respeto que tienen los lobos en el mundo humano." "¿Así que dejaste que tus gatos fueran los carceleros de nuestros adolescentes?" "El Orgullo es grande y esparcido sobre una amplia y salvaje extensión. Siempre hemos respetado la elección individual, permitiendo que los subgrupos se gobiernen a sí mismos. Me arriesgué a una guerra civil si trataba de detener a aquellos que querían trabajar con los humanos" Ella se encogió de hombros, preguntándose cuán justo sería la lobo Alpha realmente cuando se enfrentan a la verdad. "Y eran lobos. Tu responsabilidad, no la mía."

Sylvan gruñó y su rostro se puso pesado. La lobo Prima de repente apareció al lado de la Alpha, alargó la mano y acarició la espalda de la Alpha. La Alpha se estremeció y su rostro se acomodó lentamente. "¿Sabe quiénes son estos humanos?" "No—no me contactaron. Ellos iban detrás de jóvenes dominantes, machos y hembras que estaban inquietos y ansiosos de pelear. Fácilmente influenciados por la promesa del poder". "Si te dejo vivir, ¿qué puedes ofrecerme?" Raina pensó en la petición de Lara por su sangre y sabía que la Alpha tomaría nada menos que su sangre, así, aunque ofreció de una manera muy diferente. La idea de devolver un gato a un lobo por cualquier motivo hizo que su gato gritara de rabia. Sin embargo, al menos dos de los suyos habían intentado matarla y sus cachorros. "Puedo llevarte a algunos de los que trabajaron con los humanos. No puedo prometer que te dirán lo que necesitas saber." "Prepararemos juntas un grupo de ataque. Si te volteas hacia nosotros, no vivirás para volverás ver a tus cachorros" "Entiendo y acepto tus términos." Sylvan se volvió hacia Niki. "Llévala a una célula."

***

Niki llevó a Raina y a Lara, y Sylvan se volvió hacia Jody. "¿Qué piensas?" Jody movió una mano de dedos largos. "La historia suena plausible, pero no hay manera de saber si es verdad". Sylvan, inquieta y agitada, se acercó a las ventanas y abrió una. Después de medianoche. Cuando ella debería estar en casa acurrucada con su pareja, o corriendo, cazando, estaba escuchando cuentos de traición y engaños. Lara, su amiga y guardia de confianza, era ahora un aliado renuente en el mejor de los casos. Los humanos querían para destruir su Manada, o controlarla. Y los Vampiros, una vez sus amos, eran ahora diversos amigos y enemigos. "¿Cuándo nuestro mundo se complicó tanto?" Ella habló suavemente, pero todos en la habitación la escucharon. Becca miró a Drake, sus ojos preocupados. Drake se unió a Sylvan a la ventana y apoyó la mano sobre la espalda de Sylvan por encima de la parte superior de sus pantalones vaqueros. El dolor y la tristeza de Sylvan hacían que le doliera el corazón. "Estas luchas se remontan a siglos, pero desde que nos hemos hecho visibles, también lo han hecho nuestras batallas. Y es la forma de los humanos para tratar de controlar lo que los amenaza. Pero no estás sola"

Suspirando, Sylvan se volvió hacia los demás, rodeando su brazo alrededor de la cintura de Drake y sujetándola contra su costado. "Tendremos que atrapar a estos gatos de los que Raina nos habló. Hasta que podamos poner caras y nombres a nuestros enemigos, vamos a estar constantemente en riesgo de ataque. No podemos defendernos contra los sin rostro" Jody se levantó y su consorte se quedó con ella. "Estás en una situación delicada, Sylvan. Tus fronteras son vulnerables. Si los gatos están haciendo la licitación de los humanos, pueden estar concentrándose para atacar. Lo que Raina dice tiene sentido—los gatos siempre han vivido a la sombra de los lobos, y los jóvenes pueden ver una alianza con los humanos como su oportunidad de reclamar el reconocimiento público que has ganado, así como el poder privado que los lobos siempre han tenido. Sin lugar a dudas, los humanos tienen una agenda más amplia —el laboratorio que destruimos es una prueba de ello". "Y los humanos deben tener otros aliados entre los Praeterns." Becca entrelazó sus dedos con los de Jody. "Probablemente Vampiros. Y quién sabe de los Fae o de los otros." Drake dijo: "Sabemos por lo que los Revniks reportaron que los humanos han estado involucrados en la experimentación en Were durante décadas. Sabemos que los Vampiros están de alguna manera involucrados, de lo que nos dijeron Katya y Gray. Cuán profundamente están involucrados, no podemos estar seguros. Necesitamos más información sobre la naturaleza de esos experimentos y necesitamos saber quién está detrás de ellos". "El humano que estamos manteniendo—Martin—nos puede ayudar allí si podemos lograr que hable", dijo Sylvan. "Déjame hablar con él", dijo Becca rápidamente. "Yo soy a la que llamó, después de todo. Y...soy humana." "De acuerdo" dijo Sylvan. "Tendre a un guardia que te acompañe a su celda." "Zahn, ve con ella." Zahn se materializó de las sombras. "Sí, Lieja." Cuando se marcharon, Sylvan dijo, "Necesitamos enviar un grupo de soldados en territorio de los gatos para reunir a los gatos que trabajaron con los humanos, y tenemos que confrontar a Francesca sobre su conocimiento de los laboratorios experimentales". "Si dividimos nuestras fuerzas", dijo Jody, "podemos estar abriéndonos a una guerra de dos frentes". Drake dijo: "Pero también podemos acelerar nuestro descubrimiento de con quién realmente necesitamos luchar". Jody asintió con la cabeza. "¿Sylvan?"

"Jody, llevas a Lara, Raina, y un grupo de tus soldados en territorio gato. Puedes moverte más rápido y más lejos sin detección que un grupo de mis lobos" dijo Sylvan. "Voy a pagar a la Viceregal una visita esta noche." "Muy bien", dijo Jody. "Mis Vampiros y yo necesitaremos valernos de tu hospitalidad mañana." "Prepararemos cuartos para ti. Cualquier Were que sea voluntario son bienvenidos a alimentarte." "Muy generoso de tu parte." Jody sonrió y sus incisivos destellaron. "Debemos tomar al menos dos de tus lobos para explorar por nosotros. Los utilizaremos como señuelos para sacar a los gatos." Niki, Sylvan llamó. Las puertas se abrieron. "¿Sí, Alpha?" "Envía a Jace y Dasha con Lieja Gates. Te quiero a ti, Max, Andrew y Katya conmigo." "Sí, Alpha." Jody tomó la mano de Becca y se unió a Niki. "Recuerda algo sobre Vampiros, Alpha." "¿Que es eso?" "Un depredador, especialmente uno con un gran apetito, ve a todos como potenciales presas." Jody sonrió a Niki, quien gruñó de regreso. "No estoy preocupada", dijo Sylvan. "Cazamos en Manadas por una razón. Un depredador solitario, no importa qué tan fuerte sea, caerá presa de nuestra fuerza en número" Los ojos de Jody brillaron. "Sólo los que son lo bastante tontos como para ser capturados solos. Buena caza, Lobo." "Nos vemos al amanecer, Vampiro." Drake esperó hasta que la habitación se despejo y dijo: "¿Por qué Katya? Ella sigue siendo frágil. Si vas a Nocturne—" "Lo sé," dijo Sylvan. "Pero ella es la única que podría ser capaz de identificar al Vampiro—o Vampiros—que se encontraban en el laboratorio." "Jody dice que fue Michel." "Necesitamos algo más fuerte de que eso para enfrentar a Francesca." Sylvan tiro a Drake mas cerca. "Sé que es un riesgo, pero esto es guerra. Y Katya es un lobo. Ella se parará"

Drake la mordió ligeramente en el cuello. "No estoy dejando a Francesca en cualquier lugar cerca de ti, de lo contrario." Sylvan suspiro. "Sabes que nunca—" "Eso no importa. Ella te mira como si quisiera que la follaras." Gruñó Drake. "Debería matarla sólo por eso." Riéndose, Sylvan la besó. "Prométeme que no lo harás esta noche." "Lo preguntas mucho." Drake mordió su labio. "Pero está bien. Vamos a buscar algunas respuestas." CAPÍTULO QUINCE

Niki cerró las barras impregnadas de plata en la celda de retención del centro de detención subterráneo. Sus ojos eran planos y duros como pizarra. "No te pongas demasiado cómoda. Pronto estaremos buscando a tus amigos." Raina no vio ningún punto en recordar al lobo que los gatos que habían intentado matarla apenas eran sus amigos. La segunda de la Alpha no se sería persuadida de su deseo de ver a Raina muerta. Caminó por el perímetro de la celda de diez por doce, su gato destrozando sus entrañas, furioso por ser liberado. La única cosa peor que estar enjaulada sería perder a sus cachorros, así que por ahora, ella tuvo que aceptar esta prisión. Sus ojos se encontraron con los de Lara a través de los barrotes, y por un instante ella pensó que veía simpatía, rápidamente reemplazada por una fría indiferencia. Ella reconoció esa mirada ahora—la había visto en los ojos de la líder de los Vampiros descansando en el cuartel general de la Alpha. La indiferencia remota de un inmortal, para quien la difícil situación de las criaturas cuyas vidas abarcaban sólo un fragmento de su existencia no tenía ninguna importancia. Podría haber estado equivocada al pensar que Lara la ayudaría. Lara no tenía ninguna razón para preocuparse por lo que le pasara a ella o a sus cachorros. El lobo de Lara y su gato eran enemigos mortales. Y la Vampiro que la miraba desde los ojos helados de Lara la vio sólo como presa. Una cosa que debe ser devorada y desechada. El corazón de Raina se llenó de temor aplastante. Tenía que tomar decisiones sin nada que la guiara excepto el instinto. Ella no tenía ninguna experiencia con los Vampiros— apenas la tenía con otros Weres. Los gatos se mantuvieron a sí mismos excepto cuando realizaron incursiones clandestinas en el territorio del lobo vecino, cuando el juego en sus propias tierras comenzó a desaparecer. Los límites territoriales que se habían establecido siglos antes restringían su caza a tierras que se habían vuelto inadecuada medida que su población crecía y el juego se convirtió en un bien escaso para una sociedad que todavía dependía de la caza para su principal fuente de alimento. A diferencia de los lobos, los

gatos no tendían a compartir sus presas, y un gran porcentaje de Orgullo no tenía ingresos regulares para complementar lo que cazaban con materia prima compradas en la tienda. La mayoría de los gatos preferían una existencia solitaria en las montañas a integrarse en la sociedad humana, como muchos de los otros Praeterns habían hecho. Los gatos eran autosuficientes e independientes de la frontera que no estaban interesados en formar parte de la sociedad tecnológica que progresaba constantemente. Aquellos que trabajaban en convencionales puestos de trabajo eran generalmente los artesanos—carpinteros, soldadores, albañiles, y agricultores orgánicos. Raina era una guardabosque, empleada por el estado para preservar enormes extensiones del crecimiento de la montaña que había sido casi deforestado un siglo antes por las labores pesadas y las prácticas agrícolas irresponsables. Ella era una extraña en una tierra extraña ahora, y su defensora, su única aliada, era aún más ajeno a su experiencia. Todo lo que sabía de los vampiros era que eran parásitos muy sofisticados, viviendo fuera la carne y la sangre de otros. "Necesito ver a mis cachorros" dijo Raina. Niki meneó la cabeza. "Te quedarás aquí hasta la Alpha decida lo contrario." "Ella necesitará alimentarlos antes de ir a la caza " dijo Lara. "¿Por qué te importa?" Preguntó Niki, su tono una combinación de ira y desconcierto. "Por razones que no entenderías." "Te diré lo que no entiendo." Niki empujó en el espacio de Lara, sus profundos ojos verdes cambiando más oscuro. "No entiendo por qué te importa lo que le pase a la líder de nuestros enemigos. Conoces las pérdidas que hemos sufrido de las emboscadas en la frontera." "Los tiempos cambian, Niki" murmuró Lara. "Los enemigos se convierten en nuestros aliados, y nuestros amigos son sospechosos ahora." Niki sacudió la cabeza con vehemencia "No para mí. Yo sé dónde están mis lealtades." Sus ojos recorrieron a Lara, la furia y la agresión fluyendo de ella. "Conozco a mis enemigos de mi amigos." "¿Crees que soy un enemigo ahora?" Lara sonrió levemente. "Eso no es lo que pensabas hace unos días cuando viniste a mi cama." Niki gruñó. "Hace unos días eras más lobo que Vampiro. No sé lo que eres ahora." "No buscabas a mi lobo cuando me rogabas que te mordiera." Lara se acercó, enviando zarcillos de sugestión erótica serpenteando sobre la piel de Niki, burlándose de sus sentidos. La piel de Niki brillaba con el brillo del sexo, un toque de pelaje se extendía por su torso. Los huesos en su cara se hicieron pesados y duros. "Como dije—más Vampiro que lobo."

"Pero aún así lo quieres," murmuró Lara. Las palabras de Sylvan resonaron en su mente. Niki quiere que seas lo que fuiste una vez. Pero ella no podía volver—ninguna de ellas podía. Niki tenía que verla por lo que era ahora, incluso si eso significara perderla para siempre. El pecho de Niki se alzó, pero su voz era firme. "Puedes hacerme querer, pero nunca dejaré que me muerdas. No necesito lo que tienes que ofrecer" "¿Estás segura?" El hambre de Lara se encendió cuando una ola de feromonas se apoderó de ella. Niki era una dominantes Were, potente y poderosa por derecho propio. La visión de Lara se volvió escarlata. La sed de sangre se apoderó de su mente. Ella atacó la resolución de Niki. "Estoy apareada," jadeó Niki. "Te voy a matar antes de someterme." "No ganarás, pequeño Lobo" murmuró Lara, con una mano rodeando la garganta de Niki. Niki agarró el brazo de Lara, sus garras dibujando sangre. "Saborear." Lara le ofreció el antebrazo. "¿Recuerdas, no?" Raina se presionó cerca de las barras, consciente de la plata que quemaría al contacto. "Lara, deja que se vaya." "Ella no quiere ir," dijo Lara bruscamente, el dolor de alimentarse un hueco de dolor que la consumía. Su sexo se tensó y se llenó. Ella apretó su agarre, acercó a Niki. "¿Lo haces?" Niki se obligó a retroceder, sintiendo como si su piel se derritiera de sus huesos. La mirada de Lara era una caricia febril. "Quiero tu mordida—no tú. Y no soy yo haciéndolo, es tuya. Y ahora sé la diferencia." Ella se separó bruscamente y se alejó. Lara la observó marcharse, la furia y la necesidad y el hambre agonizante en guerra con los restos de desvanecimiento del amor que habían compartido una vez. Podía atraparla entre un segundo y el siguiente, y si ella colocaba sus colmillos en la garganta de Niki, Niki se entregaría voluntariamente. En el momento, Niki daría todo—su cuerpo, su sangre, su alma. Pero sólo en la lujuria sin sentido de la esclavitud. Estremeciéndose, Lara se agarró a los barrotes de la celda con las dos manos, tragando las hormonas de alimentación que inundaban su boca, luchando con la necesidad como mil cuchillos que la desollaban viva. "¿Qué es lo que necesitas?" Susurró Raina, el dolor de Lara tan tangible que lo sintió en sus huesos. Dolía por ella, sin entender por qué, pero incapaz de ignorar la exigente demanda para aliviar su sufrimiento. Ella alcanzó a través de las barras, siseando cuando el contacto ligero contra una de las barras quemó su piel. "No," Lara respiró duramente. "No puedes ayudarme. No te hagas daño intentándolo."

"Tienes dolor. Tienes que alimentarte de nuevo." Lara sacudió la cabeza con violencia, luchando contra la sed de sangre que la quemaba viva. No debía necesitar más—Zahn la había alimentado. La voz de Jody. Tienes el apetito de un novato y el poder de un Resucitado. Lara cayó de rodillas, doblándose en agonía. Raina estaba tan cerca. Su olor almizclado único cubrió su lengua. Ella probó el poder en la sangre de Raina través de cada célula. La sangre Were—tan potente, tan eufórica. Quería llegar a través de los barrotes y acercarla, quería enterrarse en su garganta, perderse en el éxtasis de su carne. "Aléjate de las barras. Aléjate de mi." "No" Raina no podía soportar su dolor—ella dolía, su carne ardía. Si no aliviaba la agonía de Lara, temía que se desangrara. Empujó su brazo más lejos a través de las barras, ignorando la quemadura cuando su antebrazo y hombro rozaron el acero frío y la plata caliente. "Bebe. Lara, toma lo que necesita de mí" "No", dijo Lara, pero incluso mientras hablaba agarró el brazo de Raina y presionó su boca contra su muñeca. El pulso de Raina latía fuerte y rápido bajo sus labios. Lara gimió. "Hazlo," susurró Raina, doliendo por sentir el resplandor del dolor, preguntándose si el éxtasis sería casi tan intenso como lo recordaba. "Muerde." Los caninos de Lara se deslizaron sin esfuerzo a través de la piel de Raina y en su vena. La sangre caliente llenó su boca, y ella inyectó las hormonas de Vampiro en el cuerpo de Raina. "Sí", lloró Raina, con la espalda arqueada, su rostro se transformó cuando su gato se lanzó a la libertad. "Tan bueno." Las células de Lara estallaron con poder y vida. Un mar de placer la llenó cuando el orgasmo de Raina inundó su sangre con feromonas, y Lara bebió. Su poder, el placer de Raina alimentándola a sí misma, creciendo, cobrando fuerza, transformándolas a ambas. El dolor se convirtió en un latido distante. El vientre de Lara se tenso y ella se presionó contra las barras, alcanzando con su mano libre para sujetar el cuello de Raina. Las caderas de Raina empujaban con cada pulso de su orgasmo, en perfecta sincronía con la boca de Lara en su muñeca. Cuando el hambre era soportable, Lara se apartó. "No," Raina jadeó. "Más. No te detengas." "Suficiente. Tienes que cazar esta noche." Los muslos de Lara temblaron, y su piel goteaba con feromonas. Necesitaba a Raina debajo de ella, necesitaba pasar entre sus muslos. Raina se obligó a abrir los ojos y leyó el hambre salvaje en la cara de Lara. Ella podría ser vampiro, pero su pelaje se había levantado y su llamada era de un Were, más fuerte de lo que Raina había conocido. "Déjame darte el resto."

"No por lástima." "No" murmuró Raina, sabiendo que era verdad. "No es lástima. Necesidad." "Mi necesidad" dijo Lara. "Mía también. Acércate." Lara presionó todo el cuerpo contra las barras impregnadas con plata. Su carne no ardía. Ella forzó sus caderas firmemente al espacio entre dos barras. "Por favor." Raina tomó su sexo. El rostro de Lara se transformó y ella gruñó. Raina se estremeció con la prisa de increíble poder mientras Lara se entregaba. Ella apretó, sintió los nodos duros palpitar entre sus dedos, rozó su pulgar sobre el clítoris de Lara y sintió el rápido movimiento de su orgasmo a punto de liberarse. Lara era de suya para controlar si así lo deseaba. Pero ahora, ahora, quería sólo el placer. Ella la acarició, trazos firmes y largos, hasta que Lara echó la cabeza hacia atrás y, su garganta convulsionando, liberándose sobre la mano de Raina, cubriendo su brazo y los muslos. El sexo de Raina se contrajo y volvió a correrse. ¿Estás herida?" preguntó Raina cuando regresó a sí misma. "Las barras. Son plata." Lara agarró las barras con ambas manos y se apartó, rompiendo el contacto entre su carne exquisitamente y la mano de Raina. Su cuerpo no estaba marcado, como si las barras hubieran sido más que acero. "Estoy bien. Déjame ver tu brazo." Raina alargó su brazo. Las quemaduras habían desaparecido. "Cuando te alimentaste de mí, sanaron. Es eso—" "Descansa un poco", dijo Lara bruscamente. Ella no sabía por qué la plata no le hacía daño, no sabía por qué podía curar a Raina con su mordida. Pero sabía que Raina era peligrosa. Raina la había controlado con nada más que un sólo toque. Había estado indefensa, sin sentido, perdida en el frenesí sexual. Raina era su debilidad—mortal. "Lucharemos antes de la mañana." "¿Que pasa contigo?" "Estoy bien. Haré que alguien te traiga los cachorros." Lara le dio la espalda y se dirigió hacia el pasillo que conducía a la libertad. Dejar a Raina enjaulada, la desgarraba, pero no tenía otra opción. Le había dado su palabra a la Alpha, y si Raina se liberaba, uno de los guardias seguramente la mataría. "Tu necesidad", gritó Raina, "No me asusta." Lara hizo una pausa y miró por encima del hombro. Sus ojos estaban fríos de nuevo, su sonrisa burlona. "Debería."

***

Niki hacía guardia fuera del área de detención. Ella gruñó cuando Lara atravesó la pesada puerta de hierro y la cerró, bloqueando la cerradura en su lugar. "Debería matarte por lo que hiciste allí" gruñó Niki. "Has querido pelear conmigo toda la noche. Pero tenemos deberes más importantes. Tu venganza tendrá que esperar" "Te alimentaste de ella," dijo Niki, repugnancia en su tono. Lara sonrió. "¿Preferirías que hubieras sido tú?" "¿Por qué la gata?" Niki sacudió la cabeza, su expresión confusa, dolorida. "Hay lobos que te alimentarían, que estarían orgullosos de alimentarte. Puede que no lo recuerdes, pero nosotros lo hacemos. Eres centuri" "Niki", murmuró Lara, apoyándose contra la pared de madera áspera, "Yo lo era, antes. Pero ese lobo está muerto. Ahora soy Vampiro." "Lo sé." Niki se pasó una mano por el pelo. "Lo sé. Pero no quiero perderte" "Sabes en lo que me convertiré." "¿Lo hago?" Niki meneó la cabeza. "Tal vez ninguna de nosotras sabe quién será." Lara acarició la mejilla de Niki, sin esclavitud en su tacto. Sólo la memoria. "Siempre serás la mano derecha de Sylvan. Te envidio." "No soy quien era antes." Niki miró hacia el Compuesto, sintiendo a Sophia en la guardería, absorbiendo su fuerza y sintiendo su incertidumbre menguar. "Todo es diferente ahora." "¿La amas?" "Más que eso." Lara asintió. "Te diría que siento tentarte, pero no lo estoy. Ahora me alimentaría de ti si me lo permitieras." Niki sonrió, una sonrisa feroz. "Somos cazadores. Siempre seremos cazadores. Un cazador toma a su presa cuando y donde pueda." "No serías una presa fácil." "Ya no." Lara se enderezó. "Parece que pronto tendremos la oportunidad de cazar juntas."

La puerta del fondo del pasillo se abrió y Jody entró con Zahn, Rafaela, la capitana de su guardia Vampiro, y Jace. La mirada glacial de Jody se deslizó sobre Niki y Lara, levantando una ceja. "La prisionera necesita decirnos dónde piensa que encontraremos nuestra presa para poder planificar nuestro ataque". Lara dijo, "Ella necesitará unos minutos con los cachorros antes de irnos." Jody sonrió. "¿Sigues cuidando de ella, Warlord?" "No pagará por distraerla mientras cazamos. " "Por supuesto" dijo Jody en voz alta. "Consíguelos. Puede verlos después de hablar." Niki dijo, "Haré que Sophia los traiga aquí." "Haz eso", dijo Jody. "Y luego cazaremos. " Niki le dijo a Jace, "Vigila esta puerta. Nadie se acerca a la prisionera que no sea la Alpha, Lieja Gates, o," miró a Lara, "Warlord." "Sí, Imperator," dijo Jace, ocupando un puesto junto a la puerta. Niki camino a grandes zancadas por el pasillo, a través del Compuesto, y entró en la enfermería. Hizo una pausa fuera del pasillo que conducía a la guardería. Todavía estaba excitada por la esclavitud de Lara y no quería interrumpir a todo el mundo dentro. Extendió su llamada a su compañera, y un momento después, Sophia salió por la puerta de la guardería, una pregunta en sus ojos. "¿Niki?" "Tienes que llevar a los cachorros a Raina. Nos vamos pronto." "Por supuesto. Sólo tardaré un minuto." Sophia agarró la mano de Niki. "¿Qué te ha pasado?" "Estoy bien." Sophia sonrió con ironía. "No tú no lo estas. ¿No crees que puedo sentir tu necesidad?" "No es nada." "No me digas eso" susurró Sophia suavemente. "Alguien ha estado tentando a mi compañera. ¿Quién fue?" Niki era vulnerable a la seducción sin la mordedura de pareja que Sophia se negó a darle, pero quería ella no quería otra, no tomaría ninguna otra. Envolvió un brazo alrededor de la cintura de Sophia y la acercó. "Nadie me tienta más que tú. Sólo un Vampiro jugando" Sophia contuvo el aliento. Ella sabía que Niki era adicta a la sangre. "¿Quien? ¿Lara?" Niki enterró su rostro en el cuello de Sophia y el frenesí sexual se asentó. Su mente se enderezó. Más fuerte ahora, murmuró: "No importa."

Sophia acunó la mandíbula de Niki con ambas manos y la besó. "Te dije antes que no estoy amenazada por tus necesidades. Si ella—" "No" El lobo de Niki se encendió en sus ojos. "No la necesito ni la mordedura de ningún Vampiro. No lo quiero. Solo a ti." Sophia pasó los dedos por el cabello de Niki. "¿Estás bien ahora?" "Lo estaré después de unos minutos más contigo." Sophia la tomó la mano y tiró de ella en la habitación al otro lado del pasillo y cerró la puerta. Se apretó contra ella, sus brazos alrededor del cuello de Niki. "Entonces, aprovéchalos al máximo.

Capítulo Dieciséis

Sylvan tiró de un par de pantalones de cuero, ató una cuchilla envainada a su muslo derecho con una correa de cuero, y se abrocho un cinturón de cuero negro tachonado alrededor de su cintura. Se puso una camisa de seda negra sin mangas que dejaba al descubierto sus brazos. Su lobo montaba tan cerca de la superficie que sus huesos y músculos eran pesados, su cuerpo un arma brutal. Drake observó desde el otro lado de la habitación, con los pechos apretados y llenos cuando la llamada de Sylvan la envolvió. "Tu lobo parece hambriento." Drake se acercó a ella y acarició el pecho de Sylvan. "Ten cuidado, Prima," murmuró Sylvan. "No tengo paciencia para las burlas" "¿No?" Drake la besó. "Bien. Te quiero impaciente." Sylvan retumbó y se alejó para tomar su teléfono de la cómoda y meterlo en su bolsillo delantero. "Entonces estarás muy feliz después." "Francesca va a tener dificultades para mantener sus manos lejos de ti esta noche," Drake observó secamente. Sylvan sonrió, pero sus helados ojos azules no mostraban humor. "No estoy visitando a Francesca como una amiga o una aliada, y quiero que sepa eso" "Si ella levanta un dedo—" Sylvan cruzó el espacio entre ellas y tiró a Drake en sus brazos. Ella la besó, febril y duro. "Nadie se atreverá a tocar a un lobo apareado, especialmente, no a la Alpha cuando su Prima está cerca." "Sólo comentando," murmuró Drake, mordiendo el labio de Sylvan. Se sentó en el borde de la cama y se puso sus botas. La camisa que había elegido era demasiado apretada, y ella se lo quitó a favor de una más floja. Tan pocos lobos Weres habían dado a luz en los

últimos años, ella no estaba segura cómo juzgar su progreso, pero el período gestacional de cincuenta días que la mayoría de los lobos experimentaban parecía acelerado en ella. Con aire ausente, alisó la camisa de algodón negro lisa sobre la plenitud en su abdomen y la metió en sus BDUs negra. Todavía encajan, pero no por mucho más tiempo. "Tú estarás demasiado embarazada pronto para cazar", dijo Sylvan, con orgullo en su voz. "Entonces tendrás que instalarte en la guarida y dejar que yo y nuestros lobos cacemos por ti." Drake levantó la ceja. "Eso es lo que te gustaría pensar, Alpha. Pero he estado haciendo un poco de investigación, y las hembras maternas me dicen que es perfectamente seguro para mí correr en la piel hasta que sea tiempo para que los cachorros lleguen." Sylvan frunció el ceño. "¿Y quién te dio permiso para hablarles acerca de nuestro embarazo?" Drake se rió, su corazón se encendió ante la perplejidad que cruzaba la cara de Sylvan. "Realmente necesitas entrenamiento, Alpha." "No sé de qué estás hablando. Si hay algo que necesites saber—" "Soy bastante capaz de averiguar por mí misma." Drake envolvió sus brazos alrededor de la cintura de Sylvan. "Ten cuidado esta noche. Si hay una pelea, no quiero que pienses en mí. Te prometo que me aparto. No voy a hacer nada para poner en peligro a nuestros jóvenes" "Lo sé. No espero derramamiento de sangre, pero con Francesca" —Sylvan levantó un hombro— "No hay forma de saber qué juegos juega". "Entonces es mejor actuar antes que ella. La sorpresa es nuestra mejor arma." El sonido del Rover que se alzaba frente a sus cuartos privados indicaba que ya era el momento. "Recuerda esto" dijo Sylvan. "No importa lo que diga esta noche, lo único que me importa es mi familia y mi Manada". "Lo sé" dijo Drake. "Confío en ti con mi corazón, con mi vida." El rostro de Sylvan se enfrió, el fuego en sus ojos ya no eran llamas, sino hielo. "Hace siglos luchamos para escapar de nuestra servidumbre a los Vampiros, y luego luchamos contra los otro Praeterns para reclamar nuestras tierras. Nunca volveremos atrás—no importa con quién debamos luchar."

***

"Llévenla fuera", dijo Niki, abriendo las barras de la celda de Raina. La loba rubia y otra que Raina no había visto antes, una mujer musculosa de ojos verdes que llamaron Dasha, entraron a buscarla. Ambas estaban vestidas para la batalla en pantalones de faena, camisetas verdes apretadas, y botas. Dasha, la más alta, llevaba una pistola eléctrica. La rubia sostenía un par de relucientes esposas de metal en un puño enguantado. "Espósale las manos" dijo Niki. Raina se puso rígida, mostrando sus caninos. A ella no le gustaba ser tocada—incluso cuando estaba en acoplamiento, sólo toleraba el contacto durante el tiempo que tardaba en sofocar su calor. Los gatos en general eran solitarios, cazando y vagando solos o con sus crías. Solamente se congregaban con fines de apareamiento o lucha. Ser maltratada por un enemigo envió a su gato a un frenesí cercano. Su piel se deslizó rápidamente con feromonas agresivas. Ella no podía mejor con las dos, pero a su gato no le importaba. No iba a permitir que la ataran con plata otra vez. Esta vez tendrían que aturdirla. "No" dijo Lara, entrando en la celda. "Si nos atacan en el camino, ella no será capaz de defenderse. No irá a ninguna parte." "No sabes que ella no tratará de escapar. Puedes confiar en ella" dijo Niki, "pero yo no." Lara se interpuso entre las dos soldados Were y Raina, bloqueando la pistola paralizante que Dasha tenía con su propio cuerpo. Ella deslizó su mano alrededor del cuello de Raina, ignorando a las dos lobas, y capturó la mirada de Raina. Sus ojos se clavaron en los de Raina, sosteniéndola en la parálisis más terriblemente placentera. Raina nunca había conocido a otro dominante tan fuerte. Incluso la lobo Alpha no la había afectado de esta manera. Suavemente, Lara dijo: "¿Tu palabra, Alpha Carras?" El calor fluyó de los dedos de Lara por la espalda de Raina, extendiéndose en su interior, asentando a su gato, calmándola de una manera que nunca había experimentado antes. Y por mucho que se calmara, ella estaba excitada. El andar de su gato aumentó, pero ella no quería luchar. Ella quería algo más. Su pelaje fluía fundido bajo de su piel, su sangre zumbaba con anticipación, su sexo se preparó. Ella quería frotarse contra este lobo, esta enemiga, esta Were que la agitaba de maneras que ella no entendía y todavía dolía. "Mi palabra, Warlord". Las cejas de Lara se alzaron en la dirección formal, pero ella sonrió. "Bien." Ella dejó su agarre persisten, absorbiendo la ira de Raina y algo más. Deseo. Su lobo rodeó inquieto, un una presión familiar construyéndose en su interior para correr, enredarse. ¿Pero con un gato? Ella olía el deseo de Raina, el sabor de su sangre un fragante recuerdo. La sed de

sangre agitó su centro de Vampiro y dejó que su esclavitud barriera, encerrando a Raina en una ola de deseo sexual. Sexo y sangre, hambre y deseo. Dos fuerzas impulsoras que ella no podía separar. Ella se estremeció, peaje rayando su abdomen, sus caninos se alargaron, las hormonas de alimentación le inundaron la garganta. Ella quería a Raina. Su sangre llamaba a Raina, su lobo desafiaba al gato de Raina a correr, a perseguir, a enredarse. Raina se apoyó en su mano, sus ojos de gato verde líquido con promesa. Abruptamente, Lara giro su cara hacia Niki y las soldados, escapando de la mirada de Raina. Ella no era la única capaz de la esclavitud—Raina la capturó con sólo una mirada."Estamos perdiendo tiempo." Raina se estremeció como si fuera sacada de un sueño. Su corazón latía con fuerza y ella estaba mojada. Llena y húmeda y lista. Ella siseó en frustración—que un lobo podría llamarla tan fuertemente, que un Vampiro podría tentarla tan salvajemente. Lara apretó su cuello suavemente y la soltó. "Raina no correrá." Niki gruñó, pero admitió. "El Rover está afuera." Hizo una pausa y se encontró con la mirada de Lara. "Buena caza, Centuri" Lara asintió con gravedad. "Y a ti, Imperator". Raina caminaba junto a Lara, que estaba en silencio mientras cruzaban el Compuesto hacia el SUV que esperaba, las dos guardias cerca detrás de ellas. Lara no la tocó, pero Raina era consciente de cada respiración de Lara. Sólo había sentido tan agudamente a sus cachorros. Incluso los otros gatos en su Orgullo, con los que podía conectarse a grandes distancias, no resonaban tan profundamente en su conciencia. Tal vez fue la sangre que habían compartido, y la idea no la repelía como lo hizo una vez. Ella empujó a un lado la realización inquietante—tenía para sobrevivir a la noche. Luego encontraría una manera de ganar su libertad. Dentro del vehículo, Raina se sentó entre Lara y Dasha en un banco largo atornillado a un lado del compartimiento trasero. La otra lobo se sentó frente a ella con la Vampiro que había visto en el pasillo frente al cuartel general de la Alpha. Cabello oscuro, ojos azules, delgada como un junco de acero. La otra, la maestra de Lara, se sentó en la delantera con un tercer vampiro que conducía. Una pequeña fuerza, pero eso era mejor. Podían moverse rápidamente, y tendrían que hacerlo. Los gatos a lo largo de la frontera estaban siempre en guardia contra los ataques de lobos, aunque no eran tan frecuentes como las incursiones de gato en el territorio de lobo. Ahora, sin un Alpha para imponer incluso una apariencia de orden en los pequeños grupos fragmentados dentro del Orgullo, los gatos dominantes probablemente estaban luchando por la supremacía. Enfrentando a los grupos ataque en las montañas tendrían centinelas. Jody miró a la parte trasera. "Iremos hasta el área donde Lara te encontró y cruzaremos el territorio de los gatos. ¿Qué tan lejos puedes anticipar que tendremos que ir antes de encontrar a los que estamos buscando?"

"Los humanos contrataron a tres o cuatro dominantes como guardias. Solían cazar en esta área, así que espero que, al menos uno de ellos siga estando alrededor" "¿Qué harían si te olieran?" Preguntó Jody casualmente. "Seguirme", dijo Raina, "hasta que pudieran reunir una fuerza y establecer una emboscada tan pronto como sea posible." "Ellos te estarán buscando, ¿verdad?" Raina se encogió de hombros. "Ellos sabrán que no me quedaría en la tierra de la Manada más tiempo de lo necesario. Me habría ido en otro día si Lara no hubiera cruzado mi guarida." "¿Dónde esperan que vayas?" "Tengo seguidores leales en el norte, pero después de que fui atacada, la mayoría de ellos se escondieron, temiendo que los que me expulsaron los cazarían a continuación. Yo iría allí para reconstruir mis fuerzas." Lara se volvió hacia Jody. "Quieres usarla como cebo." Incluso corriendo con luces apagadas del Rover, la luz de la luna era suficiente para mostrar la salvaje sonrisa de la Vampiro. "Esa probablemente será la manera más rápida de llamar la atención de los que buscamos. Enviaremos a Dasha y Jace en una dirección como señuelos, y Raina puede dirigirse hacia el norte por el sendero que ellos esperan que tome. Vamos a dividir sus fuerzas." "Y la nuestra." La voz de Lara se había profundizado, su llanura de desagrado. "Una vez que vuelvan a oler a Raina en territorio de gatos, enviarán sus fuerzas más pesadas detrás de ella. No tendrá suficiente protección" "Ella tendrá cuatro Vampiros como respaldo. Más que suficiente para manejar cualquier número de gatos" Raina había contado a tres Vampiros, pero luego se dio cuenta de que Jody contaba a Lara como Vampiro. Para ella, Lara era Were, aunque sabía que ella no lo era completamente. Pero tampoco era Vampiro. La indiferencia remota que emanaba de los otros Vampiros faltaba en ella. Ella era fuego donde ellos eran hielo, ella era energía cruda donde ellos eran control elegante. Lara tenía un sabor a la vida donde los otros irradiaban la oscura sombra de la muerte. Lara era...otra. Lara gruñó suavemente. "Si más gatos se han reunido en la región desde que Raina desapareció, puede que necesite más protección de la que podemos darle. No nos ayudará si la atrapan y la destrozan." "Si la atrapan," la Vampiro frente a ellas comentó: " Estarán aún más distraídos. Y nosotras tendremos lo que hemos venido a buscar."

"Recuerda tu puesto, Rafaela," dijo Lara con tanta suavidad mortal que los pelos de la nuca de Raina se erizaron. Rafaela murmuró: "Yo soy tuya para ordenar, Warlord, si está en servicio a mi Lieja." Los caninos de Lara destellaron y el retumbar en su pecho se hizo más fuerte. "Tú eres mía para mandar mientras viva, Maestra de la Guardia." "Como digas, Warlord." Rafaela sonrió, su espectáculo de incisivos una sutil burla. Raina instintivamente deslizó su mano en el interior del muslo de Lara. "No es un mal plan." "No estás en toda su fuerza", dijo Lara en voz baja, llamas ámbar encendidas en sus ojos. Los músculos debajo de los dedos de Raina eran de piedra. Ella acarició, dejando que las garras de su gato se extendieran lo suficiente como para perforar los pantalones de Lara. Ella rompió la piel, su gato haciendo conocer su fuerza. "Olvidas que soy una Alpha. Soy capaz de hacer lo que hay que hacer" "No dejare que te hagas daño en los juegos de poder que no tienen nada que ver contigo". Raina se calmó, desconfiada e insegura. Ella siempre había estado sola. Desde que había sido un cachorro, había luchado por su lugar en el Orgullo, luchando por la posición que sus instintos la impulsaban a tomar. Para dirigir, para proteger. Nadie había estado entre ella y el peligro, y sólo su voluntad de morir para mantener su lugar le había ganado la lealtad de sus seguidores. No confiaba en esta lobo que luchaba por un Vampiro, pero su gato siguió adelante. Empujado más cerca, atraído por el instinto sobre la razón. "Estaré bien", dijo Raina. "Y tú estarás cerca." La mano de Lara cubrió la de Raina, la apretó contra su muslo. "Entonces voy a correr contigo." Raina se echó a reír. "¿Un lobo en el territorio gato? Tú quieres traer a todo el mundo sobre nosotros." "Mi lobo traerá a los dominantes, ¿verdad?" "Ella traerá a cada gato dentro de cincuenta millas." Jody se rió suavemente. "Me gusta ese plan, Warlord. Después de todo, también podríamos aprovechar el lobo que albergas tanto como podamos." Lara se volvió para encontrarse con la mirada de Jody con ojos fríos. "Mi lobo no va a ninguna parte"

"Veremos, ¿no?" murmuró Jody. "Y esta noche veremos lo bien que lucha."

Capítulo Diecisiete

Nicholas Gregory estaba en la cama, pero no dormido, acostado en silencio en la oscuridad sobre su espalda mientras que su esposa, Penélope, respiraba suavemente a su lado. Se quedó mirando el techo, lejanamente consciente del estruendo ocasional de tráfico fuera de su casa de la ciudad, sus pensamientos sobre su siguiente movimiento en un plan que se había puesto en marcha dos décadas antes. Fue entonces cuando se dio cuenta por primera vez de una cepa genética transformada que sus investigadores habían pensado en un principio era una nueva mutación. Solamente una mayor investigación había revelado que la cepa era muy antigua—tan antigua como la humanidad— y los subhumanos que portaron la mutación habían estado viviendo entre los humanos, en algunos casos, incluso el entrecruzamiento, durante miles de años. Su tatarabuelo había fundado la fortuna de la familia con una tienda de farmacias que se había convertido en un gigante farmacéutico, y ahora Gregory Research era una corporación internacional que participaba en todo, desde la investigación médica hasta la bioseguridad clandestina. Lo suficientemente malo que él y otros estadounidenses deberían tener que competir por el control de los mercados globales con la creciente oleada de naciones del tercer mundo, ¿pero para vivir lado a lado con los animales y las abominaciones no-muertos que piden ser tratados como ciudadanos? Vería a todos ellos realmente muerto primero. Ya había sacrificado más de lo que cualquier hombre debería tener en esta guerra—su único hijo había sido asesinado por Weres. Y pronto tendría su retribución. Pensó en la explosión de Mir Industrias y esperaba haber paralizado la organización de Sylvan Mir lo suficiente para prevenir, o al menos retrasar, a sus científicos de estudiar los temas de su propia experimentación. Nadie, ni siquiera los Señores de la Sombra Praetern con los que pretendía trabajar, conocía realmente su agenda a largo plazo—la erradicación de todos los últimos Praetern de la faz de la tierra. Y no estaba solo en su deseo de ver el mundo curado de estas criaturas enfermas. Sólo esperaba que no tuviera que mantener la pretensión de trabajar con los rebeldes Praetern mucho más tiempo. Detestaba su comportamiento primitivo y sus impulsos incivilizados. Pensó en su último encuentro con Francesca, la líder de los Vampiros, y como lo había hecho aquella noche, su polla se endureció. Evidencia suficiente de que una criatura que podría hechizar a un hombre de su control no podía ser confiada entre los hombres inferiores. Ella y su especie eran tan peligrosos como los animales, aunque superficialmente más sofisticados. Se rozó la palma de su mano sobre su erección y apartó la mano cuando el placer sacudió a lo largo de su espina dorsal. Respirando con fuerza, ignoró la presión en su entrepierna que exigió liberación. No era un animal.

Cuando su teléfono celular vibró en la mesita de noche de caoba antigua junto a su cama, su primer pensamiento fue Verónica. Tenía el molesto hábito de llamarle a casa incluso cuando le había recordado en múltiples ocasiones que no lo hiciera. Su manera de demostrar que ella estaba en control y no tomó órdenes de él. Ella parecía creer que no era consciente de sus pequeñas jugadas de poder, pero no había alcanzado el pináculo de la supremacía política y financiera sin aprender a reconocer—y neutralizar—a aquellos que trataban de manipularlo. Afortunadamente, Penélope habitualmente tomó una pastilla para dormir antes de acostarse y nunca despertó aun cuando dejó la cama en medio de la noche. Él deslizado las sábanas de algodón egipcio a un lado y sacó las piernas hasta el suelo, levantando el teléfono celular al mismo tiempo. Se levantó, agarró su túnica de una silla al lado de la cama y salió al vestíbulo antes de contestar. "¿Sí?" "Nicholas." El saludable saludo de barítono fue instantáneamente reconocible y Nicholas estaba instantáneamente alerta. "Buenas noches." Nicholas no saludar al hombre por su nombre, sin saber de su seguridad. Su teléfono era ilocalizable, uno que cambió cuidadosamente cada pocas semanas, proporcionando el número de a sólo unos pocos muy selectos. Pero no confiaba en que nadie fuera tan cauteloso, incluso cuando debían hacerlo. "Estoy en mi auto. Creo que deberíamos hablar, ¿no?" La pregunta no era realmente una pregunta, sino una orden. Nicolás solía ser el encargado de organizar las reuniones y dar órdenes, pero en este caso, no tenía elección. Un hombre sabio reconoció el poder de otro y no desafió hasta que estuvo seguro de la victoria. "Por supuesto. ¿Donde y cuando?" "Estoy dando vueltas al parque. Podría recogerte en la esquina de State and Lark, digamos, cinco minutos." "Estaré allí." La llamada se desconectó sin ninguna otra cortesía, y Nicholas se apresuró a entrar en su camerino. Deslizó un traje de su bolsa de limpieza de plástico transparente y lo depositó cuidadosamente sobre una silla atrás y luego se puso unos boxers, una camisa blanca nevada y calcetines oscuros. Pensó en una corbata, pero decidió no hacerlo. Podía ser casual, considerando la hora. Después de ponerse los pantalones y la chaqueta, se puso unos zapatos de vestir, cogió su abrigo de lana y se apresuró a bajar por las anchas escaleras centrales. La puerta de los cuartos de los criados en la parte trasera de la sala del primer piso se abrió y su asistente salió. William estaba vestido como podría estar para el comienzo de un día regular de trabajo en pantalones oscuros conservadores, camisa apretada y corbata. Tenía el cabello bien peinado. "¿Puedo ser de ayuda, señor?"

"No, gracias. Sólo salgo por unos minutos." Nicholas confiaba en William, que había estado con él durante casi veinticinco años, completamente—incluso más que su esposa. Su asociación fue más allá de la profesional, pero se detuvo brevemente de la amistad, por supuesto. William era soltero, y Nicholas había sido consciente durante años de la atracción de William por él. Él no devolvió el interés—nunca había tenido sentimientos antinaturales en ese sentido, aunque nunca desalentó el apego de William. Quizás sutilmente lo alentaba. El afecto fortaleció la lealtad. Sonrió y esperó a que William se uniera a él, agarrando brevemente el brazo de William y dejando su mano allí mientras hablaba. "Aprecio que estés tan disponible, pero estaré bien esta noche." "Muy bien señor." "¿Te veré en el desayuno, entonces?" Nicholas sonrió al encontrarse con la mirada de William. "Por supuesto." "Bueno. Buenas noches, William. " "Buenas noches señor." William desapareció tan rápidamente como había surgido, y Nicholas salió a la noche fría y clara. Una limusina paró en la esquina, y rápidamente miró hacia arriba y hacia abajo de la hilera de casas de piedra. Un taxi rodeó el parque, pero las calles estaban vacías. Se dirigió rápidamente hacia la esquina, y cuando se acercó a la limusina, la puerta trasera se abrió. Se deslizó en el espacioso asiento trasero del Town Car y cerró la puerta mientras se alejaba.

El hombre aristocrático de cabellos plateados que se encontraba frente a él, sopló lentamente un cigarro fragante. Un escudo de privacidad los separaba del conductor. "Senador", dijo Nicholas en un tono educado pero no deferente, "¿Cómo podría ayudarle?" "Creo que podríamos ayudarnos mutuamente ", dijo el senador Daniel Weston. " Tú y yo podríamos tener un interés común o, mejor dicho, una adversaria común." "No me sorprendería", dijo Nicholas, cuidadosamente sin comprometerse. "Tú y yo parecemos ser de mentes similares en muchos asuntos importantes del día." "Lo hacemos. Lo hacemos." El senador de Nueva York sacó una caja de cigarros de plata del bolsillo interior de su chaqueta de traje a de corte personalizado, la abrió y la tendió en dirección de Nicholas. "Prueba uno. Son...importados. Mezcla muy fina." Nicolás normalmente no fumaba, pero tomó el cigarro, lo pasó lentamente por la nariz y asintió. "Excelente."

El senador extendió un encendedor dorado, su llama parpadeante. Nicholas tomó su tiempo encendiendo el cigarro, permitiendo que el humo circulara en su boca antes de que exhalara. "Es refrescante ver a un hombre con gustos exquisitos y un sólido conjunto de principios morales que nos representan en estos tiempos difíciles. Por eso siempre estoy feliz de contribuir a sus esfuerzos de campaña" Lo cual hizo—muy generosamente también. "Siento lo mismo con tus esfuerzos en el sector privado", dijo Weston mientras el auto se deslizaba por la noche. "Si todos los que tuviera que tratar comprendieran la importancia de manejar algunos temas con cautela. Sylvan Mir, por ejemplo—ella y la Coalición para los Derechos Praetern están impacientes con el manejo de la ley de igualdad de derechos por parte de mi comité, pero esas cosas no se pueden precipitar". "No" dijo Nicholas con voz suave, "no pueden hacerlo." El comité de Weston demoró la votación durante meses, pero Nicholas sospechó que no podía demorarse mucho más. "Pero no puedes esperar que algunos...individuos...entiendan cómo funciona un sofisticado sistema de gobierno". Weston se echó a reír. "Si bien. Normalmente un poco de presión para apresurar las cosas a lo largo no me molestaría, pero ella también está creciendo más popular, y en la política, la popularidad es poder". "Parece que está ganando una parte sustancial de la población humana" asintió Nicholas. Y era precisamente por eso que estaba tratando de convertir la opinión humana contra Mir y sus animales. El resto del mundo necesitaba verlos como la amenaza que siempre había sabido que eran. "El desafortunado incidente en su instalación esta mañana probablemente la distraiga por un corto tiempo", reflexionó Weston, "pero no estoy seguro de que sea una solución a largo plazo". "Los Praeterns tienden a ser violentos por naturaleza," observó Nicholas. "No me sorprendería si uno de los suyos se oponía a su creciente superioridad y la naturaleza tomó su curso." "Eso resolvería cualquier número de problemas."El senador bufó silenciosamente durante otro minuto. "Entiendo que este grupo marginal que tomó el crédito por la destrucción en Mir Industrias ha estado atacando a otros laboratorios" Nicholas no podía admitir que ejecutaba laboratorios secretos experimentales, pero sospechaba que Weston tenía casi tantos espías como él. Indudablemente había habido rumores. "¿Los activistas de los derechos de los animales? Sí, están llegando a ser una molestia."

"Me imagino que se necesitarán fondos considerables para reconstruir una instalación como esa". "Indudablemente, y por supuesto, cuanto más tiempo se tarda en reconstruir, mayor es el retraso en encontrar formas efectivas de enfrentar fuerzas potencialmente destructivas en nuestro medio". Nicholas esperaba que la reubicación de los laboratorios de Veronica le costara un millón o dos, posiblemente más si quería que los experimentos volvieran a estar en línea dentro de unas semanas. "Superviso varios comités que pueden ser de ayuda para facilitar la recuperación de esas instituciones. Por supuesto, yo no estaría directamente involucrado" "Entiendo que la Dra. Verónica Standish está llevando a cabo cualquier número de estudios de investigación importantes", dijo Nicholas, manteniendo su propia distancia de rendición de cuentas. "Sí. Ella es aparentemente muy capaz y bastante...realizada" "Estoy seguro de que podría explicar la gravedad de la crisis y la importancia de estos estudios para alguien que tú designaras". Weston sonrió. "Bien entonces. Creo que deberíamos ser capaces de aclarar estos asuntos preocupantes muy rápidamente, ¿no?" "Absolutamente." Nicholas acababa de recibir el pago de un senador de Estados Unidos para asesinar a Sylvan Mir, no porque no hubiera planeado hacerlo. Pero ahora tenía protección. "Si hay algo más que quieras discutir, llámame en cualquier momento." "Espero verte en la recaudación de fondos." Nicholas extendió la mano y el senador la sacudió. "Por supuesto."

***

El Rover se detuvo en la sombra de un saliente rocoso y los dos vampiros en la parte delantera salieron. Un momento después, las puertas traseras se abrieron y Jody se perfiló a la luz de la luna, tan silenciosa como una espada brillante. Raina siseo en voz baja. El olor de Vampiro era tan sutil, tan extraño, que a menudo no podía decir que estaban cerca. Era bueno cuando eran amigos, mortales cuando eran enemigo. "Estamos a sólo unos pocos cientos de yardas de la frontera", dijo Jody. "Los Weres cruzarán como un grupo y los seguiremos." Lara salió y Raina siguió con las otras dos Weres. La Vampiro que había estado sentada frente a ella se había ido—se metió en la oscuridad más rápido de lo que sus ojos podrían

seguir. Su gato gruñó con disgusto, queriendo estar lejos de estas extrañas criaturas muertas-pero-no-muertas. "Voy a correr con los Weres", dijo Lara, subrayando su lugar con los Vampiros mientras reclamaba su separación. Su esencia de Vampiro podría estar al servicio de Jody, pero estaba separada de los demás. Jody continuó como si Lara no hubiera hablado, reconociendo en silencio el plan de Lara. "Tan pronto como los gatos recojan tu olor, Jace y Dasha se dirigirán al sur, sacando al menos algunos de los grupos rebeldes. Con suerte, una vez que el olor de Raina sea reconocido, los dominantes la seguirán." La piel de Raina hormigueada, tan inquieta como su gato. Ella nunca había corrido con nadie antes. Nunca había peleado con nadie antes. Estos Vampiros y Weres eran todos soldados, y trabajaban como una unidad entrenada. Ella era la solitaria en el grupo, y se preguntó si moriría sola esta noche. Lara deslizó su mano sobre el cuello de Raina. "Recuerda, que no puedo escalar tan rápido como tú puedes—por lo menos, no árboles. En cualquier otro lugar, puedo seguir" "Vas a estar en desventaja en el suelo. No serás capaz de escapar de un gato. Somos más grandes y más rápidos y más fuertes" Lara se echó a reír. "Soy un centuri. He luchado contra todo tipo de adversarios, incluyendo algunos de tus gatos. Todavía estoy aquí. Ellos están todos muertos" "Tu arrogancia te va a matar, Lobo." "No te preocupes por mí, Gato. Eso sí, no intentes escapar." Lara apretó el cuello de Raina, una caricia más que una demostración de fuerza, el tipo de toque que Raina nunca había conocido. Raina se estremeció, pero su gato se acomodó. Ella nunca había estado tan en desacuerdo con su gato antes—cuidadosa cuando su gato no lo era, deseando correr de un toque que su gato parecía anhelar. Ella se habría alejado del asimiento del lobo sobre ella, pero un instinto la mantuvo en su lugar. "No conoces estas montañas, y nos moveremos rápidamente." "Llevo tu esencia en mi sangre," susurró Lara, su cálido aliento contra la garganta de Raina. "Siempre voy a saber dónde estás. Incluso si corres." Había pensado en ello—correr. Una vez que estuvieran en el bosque, en su propio territorio, sabría cada sendero, cada paso, cada escondite. Podía dejar a los Weres y los Vampiros muy atrás. Ella podría tener que luchar su camino al santuario en el norte, pero ella habría tenido que hacer eso de todos modos. Estaba preparada para las sangrientas batallas. Pero si se escapaba, estaría dejando a sus cachorros. Y más que eso. Dejaría a Lara

sola para enfrentarse a un grupo de gatos salvajes que no pensarían en desgarrar a un lobo solitario en pedazos. "Sólo trata de mantener el ritmo", gruñó Raina. Lara se echó a reír, y Raina no pudo evitar apoyarse en ella. Su gato exigió el contacto y ella también lo quería. El cuerpo de Lara estaba caliente y duro, y su fuerza había sido la única esperanza que Raina se había permitido sentir desde mucho antes de que fuera capturada. Antes su único pensamiento había sido sobrevivir el tiempo suficiente para ver a sus cachorros lo suficientemente independientes como para vivir sin ella. Los otros Vampiros salieron de la oscuridad al lado de Jody como si fueran sombras dando forma. Zahn dijo, " El camino hacia la tierra del Orgullo está despejado, Lieja." "¿Estás lista, Warlord?", Preguntó Jody. "Sí", dijo Lara, acariciando el cuello una vez más de Raina antes de retirar su mano. "No vamos a intervenir hasta que señales que has encontrado a los gatos Were que queremos", dijo Jody a Raina. "Trata de no matarlos." "Si no luchamos para matar, no tendremos mucho tiempo", dijo Raina. Jody sonrió, una sonrisa tan fría y letal que las garras de Raina rasgaron a través de su piel. "Entonces es mejor que te quedes con vida." "Y es mejor que seas tan buena como dices que eres," dijo Raina, "Vampiro". Jody se rió, rosando la mejilla de Raina con una caricia fugaz. "Espero que seas tan fuerte como eres valiente—y tonta." Raina gruñó, pero su gato se arqueó ante el extraño calor helado. "Hasta más tarde, Warlord", murmuró Jody, y luego se fue. Lara respiró profundamente y ella misma abrió a su lobo. En un instante resplandeciente, cayó al suelo en la piel. Su espíritu vino a la vida mientras el aire fresco entraba por la nariz y el aroma de bosque de pinos y picante y picante inundaron sus sentidos. A su derecha, un lobo marrón fornido y uno delgado y plateado de rayas blancas se agazapaban, temblando, esperando su iniciativa. Echó un vistazo a su izquierda, donde un enorme león de montaña se movía incesantemente de un lado a otro, su gran cabeza balanceándose de un lado a otro mientras observaba el bosque, sus orejas parpadeando, sus labios apartados de sus poderosas mandíbulas. Raina dejó de pasearse y miró a Lara firmemente. Lara retumbó suavemente y trotó hacia adelante hasta que estaban casi nariz con nariz. ¿Lista, gato grande? Raina hizo un sonido como un resoplido disgustado, sus ojos verdes inclinados brillando con energía y poder. Trata de no perderte.

Lara, más pequeña por casi a la mitad, pero Vampiro fuerte, golpeó duro el hombro de Raina y bordeó fuera de su alcance cuando una enorme pata le golpeó. Dibujando sus labios de nuevo en un desafío de burla, ella salió corriendo hacia el bosque. Raina estaba a su lado en un instante, y juntas, corrieron hacia la noche para cazar a los cazadores. Capítulo Dieciocho

Drake observó cómo la noche se reflejaba en un claro claroscuro de formas distorsionadas y hebras de luz de luna mientras Niki conducía al Rover hacia las afueras de Albany, manteniéndose alejada de la interestatal y coqueteando con los límites de velocidad. Sylvan quería que sus negocios en Nocturne concluyeran bien antes del amanecer. El club de vampiros al amanecer no era un lugar que ninguno de ellos quisiera estar—los humanos y los Praeterns que frecuentaban el club vinieron por el sexo y el éxtasis de la mordedura del Vampiro, pero los Vampiros sólo tenían un deseo. Eran cazadores y el club era su campo de caza—estaban allí para la sangre. Y al amanecer, con la amenaza del fortalecimiento de los rayos UV que debilitaría a todos y podría inmolar a algunos, estarían en un frenesí de alimentación. Ella y Sylvan y los otros Weres dominantes probablemente podrían luchar contra un puñado de Vampiros sangrientos. ¿Pero unos pocos cientos? Ella prefería no probar la habilidad de Sylvan para canalizar telepáticamente toda la fuerza de la manada. Ella montó en la parte trasera del Rover con Katya junto a ella y Andrew al otro lado del camino. Ambos estaban agitados, lo cual no la sorprendió. Un viaje a Nocturne por lo general pone a cualquier lobo en el borde. El lugar era un pozo de sangre—grueso con feromonas sexuales y el sabor de la sangre fresca—más que suficiente para desencadenar los impulsos agresivos de cualquier Were. Además de eso, incluso el lobo más fuerte era susceptible la esclavitud, y para un lobo, la idea de estar fuera de control o controlado por un enemigo más fuerte, más dominante era peor que la muerte. Andrew retumbó en silencio, y ella podía sentir su lobo dando vueltas inquieto, sospechoso y listo para luchar. Ella se deslizó a través del espacio y deslizó su brazo alrededor de sus hombros. Él inmediatamente se frotó la mejilla contra la suya. Su incomodidad rodó sobre ella en olas oscuras—más inquietud que sólo un viaje a Nocturne debería inducir. "¿Qué sientes?" preguntó Drake. "¿Una trampa? ¿Algo que la Alpha necesita saber?" "No. Yo—no. Nada de eso. Lo siento." Él arrastró las manos arriba y abajo de sus muslos, sus garras haciendo sonidos de rasguños ligeros en los pantalones de cuero. "Nunca me ha gustado ir allí. La mayoría de las veces, estoy conduciendo, así que sólo espero en el coche"

Drake sabía que Sylvan solía visitar el club, que veía a Francesca y que Francesca había sido su amante. Ella lo entendió, y aún su lobo gruñó salvajemente. Su rabia posesiva transmitió a Andrew, y él se estremeció. Si no hubieran estado en el SUV, probablemente él se habría caído de rodillas. Drake respiró hondo, se acomodó. Recordó a su lobo que Sylvan era suya y sólo suya. No podía permitir que Sylvan entrara en una trampa, y Andrew no era él mismo. "¿Hay alguna razón particular por la que no quieras entrar?" Andrew se quedó mirando el suelo, entre sus muslos largos y delgados. "Había un Were, un lobo en nuestra Manada—solíamos estar cerca. Estábamos en la formación sentrie. Pensé que seríamos centuri juntos." "¿Cerca del apareamiento?" "No lo sé. Había esperado, pero había dificultades." Drake se preguntó por la reticencia de Andrew a dar detalles. Los Weres eran pansexuales hasta la adolescencia, y algunos permanecían así, por lo que dudaba que su vaguedad tuviera que ver con el género. Por alguna razón él no quería que ella supiera la identidad del Were. Su silencio lo animó a continuar. "Fuimos allí una noche. No sé por qué. Jóvenes y estúpidos, supongo. Pero nosotros habíamos oído que muchos otros Weres fueron allí, y que el sexo era... impresionante" Él hizo una mueca y se pasó una mano por su grueso cabello castaño rojizo. Su miseria era palpable. Drake le frotó la espalda, permaneciendo cerca, dejándolo apoyarse en ella por seguridad y comodidad. "Puedo entender el atractivo. Y los vampiros son muy hermosos, todos ellos." Él le lanzó una mirada, su expresión intensa. "Ninguno de ellos se acercan a ti, Prima" Ella casi sonrió, tocada por el amor y la lealtad de los centuri que la custodiaban a ella y a Sylvan, no sólo físicamente, sino emocionalmente y espiritualmente también. Estos Weres morirían por ellas sin un solo pensamiento. Y más allá de dar sus vidas, dieron sus corazones. Su garganta se tensó y deslizó su mano hacia su cuello. "¿Qué pasó?" "Nosotros...Estaba tan lleno de gente, tantos cuerpos, tantos sonidos. El olor de la sangre y el sexo estaba en todas partes, tan potente. Mi lobo prácticamente se volvió loco" "Puedo imaginar." Andrew la miró. "El de él también." "Dijiste que eras joven. Los lobos adolescentes tienen dificultad para controlar los impulsos"

Él Suspiró "Estábamos justo fuera de la formación sentrie, pero aún así lo suficientemente mayor." Unos buenos diez años antes, Drake supuso. No podía recordar haber visto a Andrew con nadie, pero él no podría haber permanecido célibe durante todo ese tiempo. Incluso unas pocas semanas sin enredos era una dificultad biológica para un Were. "¿Qué pasó?" "Pasamos la noche, o la mayor parte de la noche, con un Vampiro u otro. A veces más de uno a la vez. Era todo lo que los rumores habían dicho que sería—intenso, alucinante. Éramos jóvenes y fuerte, y la única razón por la que nos detuvimos fue que salió el sol y los Vampiros desaparecieron." Su voz había adquirido una cadencia torturada. "Cuando me fui, tuve el suficiente sentido de mirar hacia atrás durante la noche y saber que nunca la quería de nuevo. Pero él lo hizo." "Sucede rápidamente para algunos, " dijo Drake. "La adicción a la sangre." "Lo sé. No sé si fue la sangre o el sexo, o ambos, pero no pudo apartarse. Y yo no podía ir con él." Los Weres no apareados no eran posesivos o celosos, y el acoplamiento ocasional era normal. Pero una vez que el frenesí de apareamiento comenzó, los lobos eran brutalmente posesivos, y Andrew era un dominante. "Tú debes de haber sido serio." "Yo era lo suficientemente serio de que me habría apareado con él." "Lo siento. ¿Qué le sucedió?" "La Alpha sabía—Alpha siempre lo sabe. Ella decidió que era mejor si no trabajamos juntos. Enoch es jefe de unidad en Mir Industrias, trabaja en seguridad. Él vive fuera del Compuesto. No nos vemos el uno al otro mucho." "Si la Alpha sabía que estarías incómodo esta noche—" "No", dijo Andrew rápidamente. "Mis sentimientos personales tienen nada que ver con mi responsabilidad con la Alpha y el otro centuri. Voy a ir a donde me necesitan." Sus hombros se relajaron y su voz se suavizó. "Estoy bien, Prima. De Verdad. Siento haberte perturbado. Sólo los malos recuerdos" "No es ninguna perturbación. Y...si alguna vez quieres hablar de ello otra vez, estoy aquí" Él agarró su mano y frotó su mejilla contra sus dedos, su angustiado retumbar se aquieto "Gracias, Prima." Ella le acarició el pelo. "No tienes que agradecerme. Eres nuestro lobo." Drake se acomodo junto a Katya. Estaban a sólo unos cuantos kilómetros del club, y Katya parecía tan antinaturalmente tranquila ahora que Andrew había estado agitado. Drake se preocupó de que la atmósfera decadente dentro del club lanzara a Katya de nuevo a la

pesadilla que había escapado tan recientemente. Había sido brutalizada por un Vampiro en los laboratorios, sabían eso por las marcas de mordidas en su cuerpo y lo poco que Katya podía recordar, aunque aparentemente sus peores torturadores habían sido humanos. Pero Sylvan había estado segura de que ella estaba lista, y Sylvan conocía a sus lobos como nadie más podría hacerlo. "¿Cómo te sientes acerca de ir a Nocturne?" "Estoy bien," dijo Katya, con la mirada fija al frente. Su tono era uniforme, controlado. Su lobo parecía tranquilo, prácticamente dormitando. Ella no parecía ansiosa, pero al mismo tiempo, traerla en medio de cientos de vampiros alimentándose y Weres enloquecidos por el sexo podría no ser una gran idea tan pronto después de su trauma. "Si te sientes amenazada—" "Puedo hacer lo que la Alpha necesita que haga", dijo Katya. Su voz estaba llena de orgullo, y Drake comprendió de repente que ella estaba juzgando a Katya por los estándares humanos, cuando las motivaciones humanas y los temores no se aplicaban. El camino más rápido para Katya para sanar era tener la confianza de sus compañeros Weres y, más especialmente, su Alpha. Ser invitada a contribuir a una misión, probablemente haría más para salvar su espíritu dañado que cualquier cantidad de simpatía o empatía podría. "Estaba un poco preocupada, pero veo que no necesitaba estarlo". Katya le lanzó una mirada, con las cejas juntas. Drake sonrió y le apretó el brazo. "Me preocupaba que te resultara difícil. Sólo has estado en casa unos días." Katya empezó a protestar, pero Drake continuó. "Sylvan me recordó que tú eres un lobo y que te pondrías de pie." Katya aspiró un suspiro, sus ojos brillaban. "Sí. Lo haré." Drake la abrazó. "Lo sé." El lobo de Katya disfrutaba de la confianza de la Alpha y la Prima, pero ella no estaba preocupada por visitar Nocturne. Desde el momento en que Niki había venido a decirle que ella iría en una misión con la Alpha a la fortaleza del Vampiro, había estado llena de emoción. Más emoción que sólo una caza. Más emoción, incluso, que servir a la Alpha. Algo más. Algo que venía de un lugar que ella no entendía. Su sangre corrió, su lobo se alzo y caminó frenéticamente. Su cuerpo se sentía vivo de una manera que no lo había hecho desde antes de que ella había sido capturada y llevada a ese lugar. Su vientre estaba apretado con anticipación, el pelaje se espesaba muy abajo en el centro de su abdomen. Ella no tenía miedo de ir a Nocturne. No podía esperar.

***

Raina corrió y los lobos corrieron con ella. Lara era rápida, tan rápida como la mayoría de los gatos, y mantuvo el ritmo de ella, trotando cerca de su hombro derecho. Las otras dos, silenciosas y rápidas como espectros, se quedaron atrás, guardando sus flancos. Ella había cazado lobos antes, había sido cazada por ellos, pero esto era diferente. Imaginó cazar con Lara a su lado, conduciendo presas entre ellas, dando vueltas, acechando, persiguiéndolos. Arrastrando el cadáver de vuelta a su guarida en la montaña para alimentar a los cachorros, enseñándoles a cazar, enseñándoles a dirigir un día. Ella gruñó y sacudió las extrañas imágenes de su cabeza. Imágenes incorrectas. Lobos. Vampiros. No amigos. Algo por ahí, Lara señaló. Raina alzó el hocico, olfateó el aire. Lara tenía razón. Gatos, media docena o más, se aproximaban rápidamente. El lobo no debería haberlos olidos primero. Pero el Vampiro—ella no sabía nada sobre el Vampiro. Incorrecto. Avisa a tus lobos, Raina respondió Ya lo hice. Lara golpeó el hombro de Raina. ¿Qué sigue, gato grande? Tú tierra. Tú mandas. Diles que se echen atrás. Cuando los gatos se acerquen un poco más, deben romper nuestro camino y oscilar hacia el este y luego hacia el sur. Hecho. Raina se desaceleró, buscando un resplandor de la conciencia distintiva del gato—ágil y rápido, inteligente y mortal. Más cerca ahora. Los lobos deben mantenerse en tierra alta. Serán vulnerables hasta que lleguen a la frontera de Sylvan. Los Vampiros los mantendrán a salvo. Raina resopló. Son aliados. Por ahora. Los ojos de Lara brillaban como lobo puro. Sí. Raina cortó bruscamente a la izquierda, dirigiéndose hacia el norte. Lara siguió el ritmo y Jace y Dasha retrocedieron aún más. Raina sintió que los gatos que se abalanzaban sobre ellas a un ritmo furioso claramente ahora. Cuatro, cinco, seis dominantes, llegando rápido. Tendremos que luchar. Lara gruñó suavemente. Jace y Dasha se dirigen al este ahora. ¿Hay alguno siguiendo? Dos. Los caninos de Lara destellaron. Entonces, emboscaremos el resto. Sólo nos cansaremos si seguimos corriendo.

Son gatos salvajes, salvajes con nada más que muerte en sus mentes. Lara gruñó, incapaz para percibir otra cosa que no fuera rabia pura. Si los gatos que estaban buscando estuviesen entre éstos, tendrían dificultades para mantenerlos fuera en una lucha abierta, incluso el tiempo suficiente para que Jody y Zahn los hicieran caer. Ella era una Vampiro, incluso si ella estaba corriendo en piel. Podía soportar casi cualquier tipo de lesión—por lo menos, su parte vampiro podía. El fuego no la había herido, y ella había caminado bajo el sol. Pero si un gato rasgara su garganta abierta o rasgara sus entrañas libre, no estaba segura de cuánto tiempo tomaría en sanar. Y no podía dejar a Raina desprotegida. Tú toma los árboles. Yo los atraeré. Cuando Jody llegue a nosotras, tú coges al que queremos. Podemos matar a los demás. Ellos te dominarán antes de que ella llegue a nosotras. Lara resopló. No lo harán. No soy lo que piensas. Tú no sabes lo que pienso, Lobo. Raina golpeo a Lara con una enorme pata, prácticamente haciéndola tropezar. Las garras arañaron su hombro, no lo suficientemente profundo como para lastimar, pero el temperamento detrás era potente. Lara se zambulló bajo y mordió el vientre de Raina. ¿Quieres recuperar tus cachorros o no? Raina siseó. ¿Qué te hace pensar que no voy a correr y dejarte a los gatos salvajes? No lo harás.

***

Michel vació su copa de oporto y colocó el vaso de cristal en el aparador Queen Anne de mármol, en el salón de Francesca. Su sangre se despertó con una prisa, y ella cuidadosamente se acercó con su mente, buscando la fuente de la estimulación. Ella lo encontró, y su corazón, lleno de la sangre que había tomado de Verónica y los Weres sin nombre arriba, latía más rápido. Visitantes. Aquella cuya sangre aún permanecía en sus células la llamaba como un susurro secreto en la oscuridad. Sus incisivos perforaron hacia abajo y su estómago se tensó. Ella debe encontrarla. "Estamos a punto de tener invitados", dijo Michel casualmente. Francesca, aparentemente aún no reconocía a sus visitantes, descansaba en el diván bebiendo su vino y jugando con Raymond. Ella sacudió una ceja esculpida. "¿Oh? Parece que es una noche para los visitantes. Qué divertido."

"Estos pueden no ser tan cordial como los otros." Michel inclinó la cabeza hacia el otro sofá donde Verónica dormitaba en el estupor post-orgásmica. "Es Sylvan y un grupo de lobos. Parece—muy intensa." "¿Cuando no es así?" Francesca se rió con deleite y se levantó. Su bata de seda azul pálido, ligeramente atada a la cintura, se abrió para revelar su voluptuoso cuerpo a través de la bata pura debajo. Ella rozó una mano sobre sus pechos, y sus pezones se endurecieron bajo el delgado tejido. "Oh, esto sólo se pone cada vez más y más interesante" "Yo no creo que sea conveniente para la Dra. Standish estar aquí cuando Sylvan."

llegue

"No, ni el Were durmiendo de su pequeño interludio conmigo por el pasillo. Que alguien lo despierte y lo saque por la parte de atrás." Se inclinó sobre Verónica y la besó. "Veronica, cariño." Los párpados de Verónica se abrieron, sus iris amplios y vidriosos. "¿Qué? Yo..." Ella parpadeó varias veces, la conciencia volvió más rápido de lo que Francesca podría haber esperado. Verónica se puso en pie. "Lo siento mucho. Qué grosero de mi parte. Me temo que estaba completamente deshecha" Francesca rozó su dedo pulgar sobre la boca de Verónica y la besó de nuevo. "Estuviste maravillosa, querida. Y yo soy la que la siento. Tengo una reunión inesperada. Voy a tener que dejarte." "Entiendo." Verónica, su voz más fuerte y su expresión compuesta, enderezó su ropa."Fue maravilloso de tu parte verme en absoluto." "Créeme, fue un placer." Francesca señaló mentalmente a Luce, quien llamó a la puerta unos segundos más tarde. Raymond fue a contestar. "¿Sí, Señora?" Luce entró, su piel ligeramente enrojecida por una alimentación reciente. Se había puesto una camisa blanca ajustada y pantalones negros. "Por favor, ve que la Dra. Standish llegue a casa y cuida de cualquier cosa que ella pueda necesitar." "Por supuesto, Señora." Luce inclinó la cabeza. "Sera un placer." "Coge mi limusina. Está en la parcela privada. Puedes evitar las multitudes en el club de esa manera" "Sí, Señora." Luce extendió una mano a Verónica. "Dra. Standish". Verónica agarró la mano de Luce y se puso de pie, inclinándose ligeramente hacia el lado de Luce. Miró a Michel, luego a Francesca. "Gracias de nuevo. Espero verte de nuevo muy pronto."

Francesca sonrió. "Lo harás, querida" "Buenas noches, entonces." Francesca esperó hasta que ella y Michel volvieran a estar solos. "Bien. Espero que sepamos por qué Sylvan está aquí. ¿Qué sugieres que le digamos?" Michel pensó en Katya y en los recuerdos que había borrado para que Katya no recordara su tiempo juntas. No había querido que Katya supiera que había sido la que la forzó al orgasmo como parte de los experimentos de Veronica Standish, o que se había perdido en la sed de sangre cuando la sangre de Katya la llenó. Se había visto obligada a borrar la memoria de Katya de venir a ella en el bosque y ofrecerse a sí misma. Del sexo y la sangre que habían compartido entonces. Ella podía desterrar a los recuerdos de la alimentación, Pero no el vínculo que ahora las conectaba. Katya no lo recordaba y Francesca no podía saberlo. Katya era una debilidad, y Francesca explotaba las debilidades, especialmente en las personas cercanas a ella. "Sugiero no ofrezcamos nada y recordemos que cuando esto haya terminado, los más fuertes sobrevivirán, y yo no pondría mi dinero en los humanos." Francesca pasó un dedo por la mandíbula de Michel y la besó, lenta y profundamente. "Yo tampoco, cariño. La única en la que confío eres tú." "Y yo, en ti Maestre." Michel deslizó un brazo alrededor de la cintura de Francesca y la acercó. El cuerpo de Francesca moldeó el suyo, mientras que arriba, Katya se acercó.

CAPÍTULO DIECINUEVE

Raina saltó en un alto nogal, sus anchas ramas gruesas, formando una escalera perfecta para la escalada y escalar y su cubierta de hoja densa que la protegía del suelo. Debajo de ella, Lara se desaceleró a un trote en un pequeño claro rodeado de denso acebo y arbustos de hoja perenne, permitiendo intencionadamente que los gatos convergentes se acercaran. Raina se agachó, lista para saltar, su cola chasqueando enojada. No me gusta esto. No te pongas nerviosa, gato grande. Lara le lanzó una mirada, los labios fruncidos, la piel erizada. Tendrás tu turno. Raina le siseo. Ella no dejaba que otros lucharan sus batallas y no podía sentir a los Vampiros, no confiaba en ellos para proporcionar respaldo. Lara estaba sola, y no importaba lo feroz que ella era en una pelea, era un lobo contra cuatro gatos. Cuatro gatos más grandes.

Lara se giró a su derecha cuando el primer gato rompió de la maleza, un macho que Raina no reconoció por la vista ni el olor. Muchos de los gatos eran extraños, que vivían aislados en los bolsillos densamente boscosos, donde se dedicaban a vivir de la tierra y rara vez se aventuraban en áreas asentadas o asociadas con otros gatos. Él cargó hacia Lara, y Lara salió de su camino, burlándose de él con una rápida mordida en su pata trasera. Él rugió un desafío y saltó de nuevo. Lara era rápida, más rápida que cualquier lobo que Raina había visto. Ella cruzó el pequeño claro por debajo, casi demasiado rápido para que Raina la siguiera, entrando y saliendo de la maleza, conduciendo primero a un gato y luego a otro en una persecución giratoria. El siguiente gato que se sumergió en el claro era uno que Raina reconocido. Él era un superviviente, el líder de un pequeño grupo de Weres que se congregó en el extremo norte de New Hampshire en un recinto fortificado, fuertemente armado y una ley para sí mismos. Habría vendido sus servicios a cualquiera, y lo había hecho. Debajo de ella, Lara giró para hacer frente a la nueva llegada, el macho más grande y claramente el líder. La acechó, pareciendo disfrutar de tomar su tiempo. Mientras la atención de Lara se concentraba en él, otro gato, una hembra, se lanzó hacia ella y le clavó las garras por el flanco de Lara. La sangre empapó instantáneamente su piel, pero ella no hizo ningún sonido, no mostró evidencia de dolor. Ella era más fuerte de lo que esperaban, pero había cuatro de ellos y sólo uno de ella, y ellos eran cazadores experimentados. Rápidamente se dieron cuenta de que la forma de dominarla era atraparla entre los cuatro. Ellos retrocedieron y rodearon, convergiendo lentamente en el pequeño claro con Lara en el centro, atrayendo el lazo más apretado. Raina gruñó suavemente en su garganta. Ella no esperaría mucho más tiempo por los Vampiros que podrían nunca venir. Lara se lanzó contra el macho grande, chasqueando en su garganta, sacando sangre, pero ella no podía tirarlo abajo. Él la arrojó fuera, un feroz palo en su cabeza la golpeó a través del claro. Antes de que ella pudiera levantarse, dos de los otros gatos se abalanzaron, mordiendo y arañando. La sangre empapó el suelo. Raina se preparó para atacar. ¡No! Quédate atrás. Estoy bien. Lara los sacudió, dio un rodeo y cortó sus caninos a través de la garganta de la hembra más cercana a ella. La gata gritó, la sangre salió de su garganta y cayó al suelo, retorciéndose de la herida mortal. Lara retrocedió, manteniendo a los otros tres en su mira. Ella cojeaba, su pata trasera dañada por una profunda herida que se había desgarrado a través del músculo, exponiendo el hueso en su cadera. Raina se estremeció cuando el fuego disparó a través de su propia pata. El líder, el que ellos querían, rodeó a Lara mientras los otros la flanqueaban. Estaba atrapada y perdiendo sangre rápidamente. Iban a matar. Lara no tenía tiempo.

Raina cayó a través de las ramas de los árboles y aterrizó en la parte posterior del gran macho con un grito furioso.

***

La prisión subterránea no era el lugar húmedo y oscuro que Becca había imaginado, sino un túnel bien iluminado de cinco metros de ancho con un número de celdas espaciadas a cada lado. Algunos estaban cerrados sólo con gruesas barras de metal, otros por pesadas puertas de madera con portales con barrotes en la mitad superior. El joven Were rubio se detuvo delante de uno de ellos y giró una pesada llave de hierro en la cerradura. "Gracias", dijo Becca mientras Jonathan abría la puerta. Cuando empezó a caminar, Claude, uno de los guardias de alto nivel de Jody, la siguió. Ella lo detuvo con una mano en su brazo. "Sólo espera aquí fuera." "La Lieja me dio instrucciones de permanecer contigo." La expresión suave de Claude y el tono despreocupado sugerían que era toda la explicación que ella debía necesitar. Lo que la Lieja decía era ley. Dios, los vampiros eran tercos, cada uno de ellos. Becca sabía mejor que discutir—eso sólo le hizo sangrar la cabeza. "Has seguido sus órdenes, y ahora quiero que esperes en el vestíbulo mientras hablo con este hombre. Si te necesito, te llamaré." El vampiro frunció el ceño. "La Lieja —" "Claude", dijo Becca suavemente, "La Lieja quiere que me protejas, y tú lo haces. Seré el juez de cuándo y si te necesito para hacer más" Vaciló durante un largo momento, y luego inclinó la cabeza. "Sí, Consorte." "Gracias." Becca entró en la celda, y la puerta de madera se cerró silenciosamente detrás ella. El espacio se parecía a un dormitorio de residencia. Una ventana abierta en la pared del fondo, demasiado pequeña para que alguien pudiera escalar, admitió el aire fresco de la noche. Una sola cama con una gruesa manta de color verde oliva de estilo militar estaba apoyada contra una pared frente a un pequeño escritorio con una silla giratoria de madera y una sola lámpara de cuello de cisne. Un pequeño lavabo y baño ocupaba una esquina. Un hombre de cabello castaño con una barba de tres días, tal vez de cuarenta años, vestido con las mismas BDNs negras que la mayoría de los Weres favorecieron cuando se vestían, se sentó en el escritorio escribiendo en un cuaderno con un lápiz. Él se giró cuando ella entró, su expresión cautelosa. "Soy Becca Land", dijo Becca. "Creo que hemos hablado por teléfono." El hombre se puso de pie. "Martin Hoffstetter. Sí, te llamé."

"¿Podemos hablar?" Hizo una mueca y señaló la habitación. "¿Tengo alguna opción?" "No estoy aquí para justificar por qué estás aquí," dijo Becca. "Pero creo que tenemos los mismos objetivos—creo que es por eso que me llamaste. Y tal vez, si podemos establecer que satisfaga a la Alpha, tu situación podría cambiar" "Lo siento. Sé que no eres responsable de mí estando encerrado." Suspiró e hizo un gesto hacia la silla. "Toma asiento." "Gracias", dijo Becca. Martin se sentó en la cama, y Becca giró la silla para enfrentarse a él y sacó una pequeña grabadora del bolsillo de su chaqueta oscura. "Quisiera grabar esto. ¿Está bien contigo?" "Supongo que realmente no importa lo que diga, ya que las leyes humanas no se aplican aquí. Pedir un abogado no me va a hacer ningún bien" "Si estás involucrado en lo que se hizo a los lobos de Sylvan en ese laboratorio" dijo Becca, "Tienes suerte de estar vivo. " "Ah infierno", murmuró Martin. "En realidad, me han tratado muy bien—me han cuidado de las heridas, me han alimentado, no han abusado físicamente de mí—pero odio ser un prisionero." "¿Puedes decirme cómo estuvo involucrado en los experimentos con los Weres secuestrados?" "Yo era un guardia." Su expresión de dolor, se quedó mirando las manos, agarrándose los muslos durante un largo momento. Cuando levantó la cabeza, el remordimiento era evidente en sus oscuros ojos castaños. "Como le dije a la Alpha Mir, nuestro grupo había oído rumores de algún tipo de experimentación que ocurría en secreto en estos laboratorios, pero no teníamos ninguna idea de que se utilizaban sujetos cautivos. Fui en secreto, y cuando nos dimos cuenta de lo que estaba sucediendo, queríamos hablar sin poner en peligro a nuestra gente en el interior o conseguir los sujetos muertos. Nuestro líder de la unidad decidió que deberíamos contactarte." "¿Por qué no me lo dijiste todo de inmediato?" "Aquellos de nosotros que trabajamos en el interior no sabíamos mucho—fuimos transportados en camionetas oscuras, no sabíamos dónde estábamos, y nos movíamos tanto que era difícil localizar los lugares." Se frotó la cara, cerró los ojos durante unos segundos. "Hice lo mejor que pude para evitar los prisioneros fueran maltratados. Esperábamos que alguien del exterior—tú o los Weres—pudieran ser capaz de rastrear a las prisioneras si sabían que estaban cautivos" "¿Y las personas que hacen los experimentos? ¿Qué sabes de ellos?"

"No tuve mucha interacción con ellos", dijo. "Entregué a las prisioneras y de los laboratorios, pero nunca estuve allí, mientras los experimentos se llevaban a cabo." "¿Puedes identificar a alguna de las personas?" "Podría ser capaz de recoger a algunos a partir de fotografías, pero no sé los nombres de nadie. Como dije, estaba muy abajo de la cadena alimentaria" "¿Cuántos más de ustedes están encubiertos?" Él vaciló, como si tratara de decidir si lo que estaba revelando podía ser perjudicial. "Al menos una docena. Tal vez más ahora." "Queremos saber quiénes son, para averiguar lo que podrían saber." Su mandíbula se fijó obstinadamente. "Mira, muchas de las personas de nuestra organización estaría en riesgo si sus identidades fueran conocidas. La gente desaparece." El corazón de Becca latía más rápido. "Desaparecer. ¿Sospechas que alguien los mató?" "Creemos que esa es la explicación más probable". "Sylvan Mir no va a lastimar a la gente que está tratando de ayudar". "Ella no, pero si la información saliera, otra persona podría hacerlo." "La seguridad aquí, como pudiste haber notado, es muy apretada." Él se encogió de hombros. "No es mi llamada." "¿Entonces de quién es?" "La persona a cargo de mi unidad." Becca calculó que un paso a la vez era lo mejor que podía hacer—este hombre no iba a renunciar a ninguno de sus compatriotas si lo mantenían encerrado en esta habitación durante cincuenta años. "Si te ayudo a ponerte en contacto con tu jefe de unidad, ¿intentarás obtener más información para nosotros?" "Sí, sí puedo. Pero quiero algo a cambio." "¿Qué sería?" Becca había sido periodista de investigación durante seis años y estaba bien acostumbrada al juego de dar y recibir. "Quiero hablar con mi líder de la unidad. Y quiero tu palabra de que cuando escribas esta historia, mantengas nuestras identidades en secreto." "Puedo prometerte la primera" dijo Becca. "Pero no puedo prometer que no habrá mención de tu organización en mi informe. No revelo mis fuentes y tu nombre no será mencionado." "Supongo que tiene que ser lo suficientemente bueno."

"Una última pregunta, ¿cuántos más de estos laboratorios están ahí fuera?" Él hizo una mueca. "¿Mejor conjetura? Tres." "Veré lo que puedo hacer para conseguirte un teléfono." Becca se levantó, con el corazón hundido. ¿Tres más laboratorios y cuántos más humanos jóvenes y Were en cautiverios están siendo torturados?

***

Michel observó el monitor como Sylvan y su grupo—su Prima, su segunda, un centuri, y la última, una joven hembra—se detuvo frente a la entrada del club. Michel estudió la cara de Katya, el sabor de ella girando en su mente. "Bueno", dijo Francesca, acariciando la espalda de Michel mientras estaba de pie junto a ella, estudiando el grupo. "Sylvan ha entrado en vigor de esta noche." "Un desafío en sí mismo" murmuró Michel. "Deberías saludarla formalmente." "Mmm, sí." Francesca acarició el monitor sobre la cara de Sylvan. "Arréglalo. Tengo que cambiarme" "Sí, Regente." "Y déjenlas esperar." Francesca acarició el pecho de Michel. "No estamos en la entera disposición de los Weres. Además, pueden disfrutar del club—algunos de ellos, por lo menos" "Avisaré a los guardias que esperen en la sala del trono." Michel mantuvo su mirada en Katya, cuyos ojos brillaban incluso en el plano gris del monitor. "Mientras tanto, subiré a saludar a nuestros invitados." "Has que se sientan cómodos." Francesca se echó a reír. "Y diles que los veré tan pronto como termine mi negocio actual." Tan pronto como Francesca entró en su dormitorio, Michel señaló a Antoine, uno de los guardaespaldas de Francesca. "¿Sí, Senechal?" preguntó el rubio y andrógicamente guapo Vampiro. Sus ojos plateados se encendieron con el mero indicio de kohl bajo sus pestañas. "Te quiero a ti, Daphne, y Jerome en el salón del trono. Tendremos una audiencia con Weres en breve." Antoine asintió. "Sí, Senechal"

Michel lo dejó y subió la escalera sinuosa a Nocturne. Entró a través de una puerta privada en la parte trasera del club y se abrió camino a través de las multitudes agitadas hacia la entrada principal. La sangre y el sexo que llenaban el aire no le interesaban. Lo que ella quería esperaba justo en el interior de la entrada principal, donde Sylvan y sus lobos estaban en un semicírculo. Michel se acercó a Sylvan, sin mirar cuidadosamente a Katya, pero su sangre hervía a la cercanía de la joven Were. "Alpha Mir. Qué agradable sorpresa." "Me gustaría ver a Francesca "dijo Sylvan. "Por supuesto," Michel respondió sin problemas. "La Regente se encuentra en medio de una reunión en este momento. Si te apetece tomar una copa y"—Michel barrió un brazo hacia las profundidades de la habitación detrás de ella—"Aprovechar de cualquier otra cosa que te pueda gustar..." Niki gruñó, y Michel lanzó una mirada en su dirección. Ella sonrió. "Completamente voluntaria, por supuesto." "Hospitalaria como siempre" murmuró Sylvan. Michel inclinó la cabeza. "Siempre estamos contentos de entretener a nuestros amigos" "No estamos aquí para una visita social " gruñó Niki. "Ah, pero eso no debería impedir que disfrutes de tu espera, ¿verdad?" Antes de que Niki pudiera responder, Michel se metió entre las sombras. La sed de sangre a fuego lento en sus profundidades mientras observaba a Katya con el centuri moverse hacia la multitud. Sylvan los había enviado a cazar. Coraje de los Were, afortunado para ella. Ella llamó a Katya, una caricia silenciosa en la oscuridad, y la vio detenerse, mirando alrededor, sus ojos febriles. Michel se deslizó más profundamente en los oscuros recovecos del club. Ven a mí, sangre de mi sangre. Ella se estremeció, su garganta se inundó con hormonas de alimentación, y esperó a que Katya se escabullera lejos de su cuidador y respondió.

CAPÍTULO VEINTE

Raina cayó sobre la espalda del macho grande, clavándose en su piel con las garras de los cuatro miembros. Ella era uno de los gatos más grandes de toda América del Norte, pero él aún era más grande. Ella hundió sus dientes en su cuello, esperando atraer su atención lejos de Lara. No quería matarlo, pero si no lo hacía, él muy probablemente mataría a una de ellas. Sus mandíbulas se abrieron de par en par y los largos y afilados caninos cortando por el músculo y el tendón, pero él era tan fuerte, tan poderoso, que ella necesitaba toda su fuerza y agilidad para mantenerse en su espalda. Él rugió y se sacudió, y ella no pudo morder lo suficiente para alcanzar los vasos en su garganta.

A pesar de todo, ella lo lastimó lo suficiente como para apartar su atención de Lara el tiempo suficiente para que Lara sacudiera a los otros dos gatos. Sin embargo, Lara estaba disminuyendo la velocidad. El suelo alrededor de ella estaba empapado de carmesí, y ella estaba arrastrando su pata herida. La gata restante atacó a Lara, abriendo un corte en su hombro, pero Lara, incluso herida, era aún más rápida. Ella se lanzó debajo la pata delantera de la gata Were y rasgó el vientre suave de la gata con sus propias garras. La sangre y las vísceras explotaron, y la gata gritó en agonía. Lara se posó en su garganta, y la gata cayó y se quedó quieta. Ahora las probabilidades eran par. Dos gatos Weres masculinos contra un lobo y una gata hembra Alpha. Tiempo de pararse y luchar. Raina juntó sus piernas debajo de ella y se lanzó fuera de la espalda del gato más grande, aterrizando con un giro para poder enfrentarlo de nuevo. Lara estaba al lado de ella al instante, y presionaron hombro con hombro mientras los dos machos las rodeaban. ¿Cuán mal estás herida? Preguntó Raina. Puedo luchar. Raina oyó la tensión bajo la bravuconada del lobo, y la rabia se derramó a través de su pecho como ácido. Estos gatos habían herido a Lara, y ella los quería muertos. Tomemos el más pequeño primero—si atacamos juntas podemos matarlo rápidamente. Para entonces tus amigos Vampiro deben estar aquí para recoger el último. Nunca dije...que eran mis amigos. Lara jadeó, su respiración era áspera. Tendremos que ser rápidas o...vamos a exponer a nuestros flancos al grande. Raina no estaba segura de que Lara tuviera fuerzas suficientes para protegerse en una pelea estrecha. Tendría que llevarlo sola. Los distraeré, atraerás al más pequeño y le barreré el flanco. Es un placer. Raina se extendió por la cubierta en el espeso matorral, y ambos machos se enfocaron en su camino hacia el bosque. Querían al gato, no al lobo que era más una molestia que una amenaza. Tiempo para ella más tarde. En el momento en que cambiaron de dirección, Lara gruñó y cargó hacia el más pequeño. Él era el doble de su tamaño, pero no estaba acostumbrado a luchar contra un adversario que libraba una guerra de desgaste. Ella se lanzó dentro y fuera, mordiendo y arañando, no haciendo mucho daño con un solo golpe, pero sacando sangre cada vez y lo enfureció. Él rugió de ira y frustración, dando vueltas de un lado a otro, tratando de mantenerla a la vista. Varias veces él cargo, pero ella no estaba donde él terminaba. Cuando giró por tercera vez, Raina salió de la maleza. Ella cortó debajo de su gran cabeza y cortó su garganta abierta, sus caninos rasgaron a través de arterias y venas y cortaron su tráquea. Él cayó, la luz se desvaneció de sus ojos mientras su sangre se derramaba.

Raina se dio la vuelta, poniéndose entre Lara y el último gato. El líder—el que querían capturar. El que ella quería muerto. Hizo una breve y rápida carrera contra él, forzándolo a concentrarse en ella. Cada vez que ella golpeaba su garganta, él la desviaba con golpes letales de sus enormes patas. Varios golpes la atraparon antes de que ella pudiera girar lejos, y su piel pronto fue estriada estaba manchada con riachuelos de la sangre. No podemos esperar más, Raina señaló. Se llevará a una de nosotras abajo antes de tiempo. Sólo tenemos que mantenerlo a raya un rato más. Móntalo de nuevo y yo— El macho saltó por encima de Raina y atrapó a Lara por la garganta. Ella se retorció y lo arañó, pero él la arrastró hacia abajo. Gritando de rabia, Raina cargo hacia él y le enterró las garras en su hombro. Lara estaba floja en sus mandíbulas. Raina rodó debajo de él y le cortó el vientre. Abrió un corte de dos pies a lo largo de su costado y él dejó caer a Lara. Rugiendo, se balanceó en medio círculo, tratando de morder la garganta de Raina. Lara yacía inerte en el suelo. Raina saltó, pero no podía dejar a Lara desamparada. Se agachó, protegiendo a Lara y dándole a él un blanco. Él recogió sus poderosas patas traseras y se lanzó. Su cuerpo se arqueó en el aire, un hermoso y letal misil.

***

Becca salió de la celda de Martin, y Claude la escoltó a través del túnel de la prisión y salió al patio del Compuesto. Ninguno de los Rovers estaban a la vista. Max, uno de los centuri de Sylvan, estaba de guardia junto a la puerta principal del cuartel general de Sylvan, y Becca se acercó a él. "¿Has oído algo?" "La Alpha y los demás acaban de llegar a Nocturnedijo el corpulento y áspero rostro. "Lara y los otros no han informado." Becca miró hacia el oscuro Compuesto. Las llamas parpadeaban bajo en los pozos de fuego, las brasas brillantes amontonada contra la humedad de la noche. Más allá de su pequeño círculo de luz, las montañas se asomaban de negro y de presentimiento. Casi había perdido a Jody en la última cacería. Ahora estaban atadas a la sangre, y sin Jody no estaba segura de poder vivir, incluso si hubiera querido. Jody era parte de ella ahora, tan esencial como respirar. Becca sacudió la oscura ansiedad que penetraba en sus pensamientos. Jody siempre había sido fuerte, pero ahora que había resucitado, era aún más fuerte. Ella volvería a ella pronto, y hasta que lo hiciera, había trabajo por hacer.

Ella le dijo a Max, "El prisionero quiere hacer una llamada a su jefe de unidad. Creo que vamos a ser capaces de conseguir algunos nombres de él. Posiblemente incluso una identificación." "Bien." "¿Tienes un teléfono celular que no se pueda rastrear?" Max dudó. "La Alpha debe ser la que decida." Dios, tratar con Weres era como tratar con el Ejército de los EE. UU— Todo protocolo y cadena de mando. "Yo me haré responsable." Los labios de Max se curvaron tan ligeramente. Diversión o desdén, ella no podía decir. Becca sonrió, preguntándose si él fue engañado por su calma exterior o si podía oler su temperamento. Jody siempre supo lo que estaba sintiendo, no importaba lo bien que lo ocultara. Pero entonces, Jody había estado bajo su piel desde el momento en que se conocieron. Bajo su piel, en su cabeza, en su corazón. ¿Dónde estaba ella? "Dice que hay otras instalaciones", dijo Becca. "La Alpha me pidió que lo entrevistara porque confiaba en mí para obtener la información que necesitaba. No creo que debamos perder tiempo. " La mandíbula de Max se puso en una línea testaruda. "Lo hablaré con la Alpha tan pronto como ella —" Él ladeó la cabeza, escuchando, sus ojos se estrecharon. "¿Qué es? ¿Max?" Él se giró hacia el otro lado del patio. Dos lobos se alzaron sobre la cerca de doce pies y aterrizaron en el centro del Compuesto. Max sonrió. "Jace y Dasha." El aire alrededor de los lobos brillaba y Dasha y Jace estaban de pie, la piel húmeda y sudorosa brillando a la luz del fuego. Ellas caminaron hacia el cuartel general y Max se agachó dentro. Volvió a resurgir unos segundos más tarde y les arrojó ropa mientras ellas saltaban al porche. "¿Qué pasó?" preguntó Becca. "¿Dónde están las demás?" "Los dejamos para sacar a algunos de los gatos", dijo Dasha, tirando de los pantalones vaqueros. "Cuatro o cinco de ellos vinieron detrás de nosotras, pero los perdimos en las colinas. Las otras fueron hacia el norte para enganchar a los otros gatos. No hemos oído de ellas." Jace dijo: "Vamos a agarrar a un Rover e ir tras ellas." "Quiero ir con ustedes", dijo Becca. Claude salió de entre las sombras.

"No. La Lieja querría que te quedaras aquí donde sea seguro." Becca le lanzó una mirada de piedra. "La Lieja no está aquí. Y me voy." "Entonces no perdamos tiempo", dijo Dasha. Becca siguió a las dos Weres a través del Compuesto. Claude estaba en el Rover delante de ella y le abrió la puerta trasera. Ella le tocó el brazo. "Gracias." Él solo suspiró y se subió a su lado. Dasha se puso al volante, y Jace se volvió hacia ellos desde el asiento. "Sujétate. Vamos fuera de la carretera" "No me importa cómo lleguemos allí", dijo Becca. "Sólo encuéntralas."

***

Raina esperó. Cuando el gran gato se arqueó sobre ella, las patas delanteras extendidas, con las garras listas para golpear, ella saltó y se estrelló contra su pecho con toda la fuerza de su cuerpo volador. Ellos cayeron al suelo en una masa agitada de miembros agitados y gruñidos. Los dientes de él se hundieron en su hombro, ella le cortó la garganta. La rabia de matar vaciaba su mente de todo menos de matar. Matar. Su matanza. Entonces el dolor golpeó, una hélice de hielo ardiente atravesando su cráneo, y ella cayó. Despierta, pequeño gato. Raina se estremeció y gimió. Luchaste bien. El dolor pasará. Raina volvió a la conciencia desnuda sobre una cama de agujas de pino. Sangre seca le revolvía el vientre y las extremidades. La Vampiro y la humana se pararon sobre ella. "¿Qué tan malas son tus lesiones?" preguntó Jody. "El dolor en tu cabeza es el efecto secundario de una esclavitud forzada. Se desvanecerá." "Nada que no se cure cuando vuelva a cambiar", dijo Raina, poniéndose lentamente de pie. "¡Lara! Ella esta—" "Viva". Zahn señaló hacia el bosque detrás ellas. Lara, desnuda y aparentemente inconsciente, estaba apoyada contra el tronco de un pino. Sus brazos estaban flojos por los costados y su piel blanca. El gato macho, desnudo como ella, yacía sobre su estómago, con las muñecas encadenadas a la espalda con esposas de plata. "¿Qué te tomó tanto tiempo?" Raina se dirigió hacia Lara.

"Atrapamos el rastro de otro grupo de gatos en busca de Dasha y Jace. Tuvimos que asegurar su trasero " dijo Jody. Raina sólo escuchó a medias. Ellas habían conseguido lo que habían venido a buscar— aunque ella no había conseguido que la mataran. Todavía. "Necesito ver a Lara." "Ella necesita sangre", dijo Zahn. "Yo me encargaré de ella." Raina gruñó suavemente. "Ella está muy herida. Puedo darle más sangre que un humano. Me ocuparé de ella." Zahn la estudió durante un largo momento. "Como desees. Alpha." Inclinó ligeramente la cabeza y le dio la espalda. "Voy a estar de guardia." Raina no le agradeció. Lara no era de Zahn. Ella cruzó el claro y se agachó junto a Lara. Su muslo izquierdo estaba rasgado abierto de la cadera hasta la rodilla, músculo destrozado, hueso expuesto. Un corte en su abdomen casi penetró a través de los órganos vitales, y las costillas debajo de su seno derecho eran deformes. Roto. Un chorro de sangre le corría por la comisura de la boca por el cuello. Su respiración era superficial y áspera. Sangre en sus pulmones. "Lara" murmuró Raina. Ella le acarició la mejilla. "¿Lobo?" Lara se movió y abrió los ojos. "¿Ganaste?" "Ganamos". Raina le acarició el hombro desnudo. "Tienes que cambiar. Te curarás más rápido entonces." Ella pasó sus dedos a través del cabello de Lara. Los suyos temblaban. Había visto gatos morir de heridas menos graves que éstas. Un miedo asfixiante como el que jamás había conocido apretó el aliento de su pecho "Por favor. Lara. Tienes que cambiar." Lara se concentró en Raina, sus ojos ámbar nublados por el dolor. "Lo intenté. No puedo". El intestino de Raina se apretó. Si Lara no podía cambiar— "¿Por qué no?" "Sangre. Perdí demasiada sangre...no lo suficientemente fuerte." El alivio hizo girar la cabeza de Raina. Ella se arrodilló en el suelo y levantó Lara con un brazo alrededor de sus hombros hasta que la cabeza de Lara descansaba sobre su hombro. Ella tomó la parte posterior del cuello de Lara y atrajo la boca de Lara a su cuello. "Toma. Bebe." "No," Lara gimió, su cuerpo temblaba de necesidad. "Tómame."

El calor explotó en la garganta de Raina y quemó a través de su pecho. El dolor, el placer, la insoportable necesidad la doblaban. Los pechos de Lara moldeados a los suyos, los pezones de Lara dos piedras ardientes. El vientre de Raina se estremeció y ella gritó. El brazo de Lara le rodeó la cintura, una cinta de acero que la sostenía a la curva del cuerpo de Lara. Otra oleada de calor le golpeó en el vientre, y ella se vino en una inundación caliente. Sus piernas la abandonaron y ella cayó con Lara encima de ella. El dolor desapareció. Sólo le quedaba un doloroso placer. Se corrió de nuevo. Oyó a Lara gemir, sintió el empuje de las caderas de Lara entre sus piernas, sintió el caliente lavado de la liberación de Lara ungir su vientre y muslos. Lara se alimentó y Raina gimió suavemente. Lara tragó, el dulce néctar restaurando su fuerza, llenándola de poder. Ella gruñó, salvaje de hambre y lujuria. Más. Quiero más. Sí. Más. Lara alimentado hasta que la sangre de Raina, más potente que cualquiera otra que había tenido, desterró su agonía. Ella sacó sus colmillos de la garganta de Raina y lamió las heridas cerradas. Jadeante, ella se acostó sobre Raina, sus cuerpos manchados de sudor y sangre y Victus. Besó la garganta de Raina, su mandíbula, su boca. "Gracias." La mano de Raina se clavó en el cabello de Lara, tirando de su cabeza. Los caninos de Raina rasparon a lo largo de la garganta de Lara, y luego un dolor de lanza le quemó en el hombro mientras Raina la mordía. Forzada en un furioso orgasmo, Lara echó la cabeza hacia atrás y rugió.

Capítulo veintiuno

Michel se deslizó más profundo en las sombras en la esquina más lejana del club, cada sentido se centró en su presa. Cada otro latido del corazón se desvaneció. Sólo Katya se burlaba de su mente. Sólo el olor de Katya alimentó el hambre en su sangre. A pocos metros de distancia, los vampiros se alimentaban de sus anfitriones frenéticos, sin darse cuenta de ella. Pero su hambre, su lujuria, su necesidad desesperada de follar y alimentarse hasta que alguna apariencia de vida se filtraba en su carne torturada colgaba como una nube decadente en el aire. La masa repleta de cuerpos bloqueó a Katya desde su punto de vista, pero sintió que se acercaba. Sus sentidos, su sexo, todas sus células pulsaban con poder—el poder que había absorbido de la potente sangre Were de Katya, el mismo poder que ahora utilizaba para obligar a Katya a regresar. Sylvan o el pelirrojo Were, que sin duda era el responsable de proteger a Katya notarían su ausencia pronto. No tendría mucho tiempo. Pero no necesitaba mucho tiempo.

Katya se deslizó a través de las rebanadas de luz ámbar emitidas por los puntos ocultos, las vigas inclinadas iluminando los ángulos tallados de sus pómulos, la línea recta de su nariz, la curva de su barbilla. Ella olía a vida, rica y pura. Su esencia se burlaba de Michel con la promesa de la eternidad, aunque sólo ella bebiera. Katya era joven y fuerte, tan fuerte como ella era frágil. La garganta de Michel se tensó y las hormonas de alimentación inundaron su sistema. Estaba muerta de hambre. Ninguno de los anfitriones que había tenido antes había templado tanto su hambre. Su cabeza nadó con necesidad tan dolorosa que tembló. La oscuridad se separó y Katya estaba allí, a sólo unos centímetros de distancia. Katya extendió la mano lentamente, pasó las yemas de sus dedos por el borde de la mandíbula de Michel. El toque era diferente a cualquier cosa que pudiera recordar en sus siglos de existencia. Se había alimentado de miles, había sido tocada por cientos—pero nunca así. Nunca con una caricia que no llevara secretos, ni seducción, ni agendas ocultas. Los dedos de Katya trazaron su rostro como si estuviera encontrando su camino a lo largo de un camino desconocido que tenía la intención de viajar de nuevo. "¿Tu Alpha no te enseñó a tener cuidado con los vampiros?" "No tengo miedo." "Deberías estarlo." "No", dijo Katya suavemente. "Me acuerdo de ti." "Estás equivocada." Katya acunó la cara de Michel con ambas manos, acariciándola como si estuviera ciega y decidida a verla. Sus dedos rozaron la boca de Michel, miró por encima de sus incisivos. Michel siseó en voz baja, su sexo se hinchó. "He estado buscándote." Katya sonrió, su mirada ligeramente desenfocada, como si estuviera revisando algún recuerdo oculto. "No sabía dónde al principio, pero luego te sentí." "Eso no debería ser posible", murmuró Michel, manteniendo su hambre a raya. Podía tirar de un anfitrión en esclavitud entre un latido y el siguiente, alimentarse de ellos, y desaparecer antes de que se dieran cuenta de que había pasado un momento. Ella podría empañar su memoria, alterar su sentido del tiempo, incluso eliminar la presencia física de su mordida. Podía tomar a esta mujer ahora, llenarse, satisfacer el hambre que carcomía y rasgó dentro de ella como mil cuchillos, y acabar con ella. Pero esperó. Si la tomaba, tendría que perderla de nuevo. "No pude, por un tiempo, justo después de llegar a casa," dijo Katya suavemente. "Estaba.... enferma. La Plata…" Michel gruñó. Mataría a Standish por lo que había hecho.

Katya se acercó más, ni siquiera una pulgada entre ellas ahora. Sus ojos se quedaron fijos en Michel, el brillo dorado de su lobo se elevaba detrás de sus oscuros iris. "Pero luego te sentí, y mientras más te sentía, más recordaba. Estabas en ese lugar." "Sólo una vez", dijo Michel, incapaz de recordar la última vez que se había explicado a nadie. Incapaz de recordar cuándo importaba que alguien supiera la verdad. Ella aparto los largos cabellos castaño de la garganta de Katya, dejando que sus dedos permanecieran en el pulso que ya podía saborear. Tan fuerte. Temblaba con la necesidad de saciar su hambre. "¿Por qué estuviste allí?" Katya bajó los párpados y ella inclinó su cabeza hacia un lado, una torpe invitación. "¿Importa?" Michel deslizó su mano alrededor del cuello más de Katya. Sólo tenía que nublar su mente y podría estar dentro de ella, llenándose e inundando a Katya con placer. Lo había hecho tantas veces que el placer era más recordado que real. Pero no esta noche. Esta noche ella era eléctrica con sensación. "¿Te importa porque estuve allí?" "No me lastimaste." "Entonces no te acuerdas claramente" dijo Michel con dureza. "Te mordí, te he sangrado. Esto es lo que soy." Katya entrecerró los ojos, estudiando a Michel como si tratara de ahondar bajo las antiguas barreras a alguna verdad que nadie creía que existía. Ella deslizó sus dedos sobre la boca de Michel, sin miedo, como si borrara las mentiras. "Podrías haberme lastimado, si sólo lo hubieras tomado, si me había obligado a ser una esclava del placer. Eso es lo que me hicieron." Michel gruñó. "Debería haberles matado entonces. Voy a matarlos." Ella besó los dedos que se burlaban de sus labios. "Te lo prometo." "Yo los mataré", dijo Katya suavemente. "Sí" murmuró Michel. "Eres lo suficientemente fuerte. Y ahora eres libre" Katya sacudió lentamente la cabeza. "No, no lo soy. Todavía me mantienen cautiva—en mis sueños, en mis pesadillas." Michel la acercó y le susurró al oído: "¿Y qué hay de mí? ¿Visito tus pesadillas?" Katya se arqueó sobre ella, frotándose los pechos sobre Michel, inclinando la cabeza hacia atrás hasta que la boca de Michel estaba contra su garganta. "No. Tú vienes a mí cuando te necesito. Me haces arder." Michel envolvió un brazo alrededor de la cintura de Katya, atrayéndola aún más fuertemente en su abrazo. Ella deslizó sus incisivos infinitesimalmente en la piel caliente de

la garganta de Katya, y los diminutos pinchazos de dolor hizo Katya lloriqueara. Michel gruñó suavemente. "Tengo hambre de ti." Las manos de Katya entraron en su cabello, apretando fuerte "Lo sé. Siento tu hambre en mis sueños. Quiero llenarte. Quiero que me hagas correrme de nuevo". Michel echó la cabeza hacia atrás, su visión nublada por la llama. "¿Quieres que te haga olvida de nuevo?" "No" Katya la besó. No era el beso de posesión que Francesca solía usar para recordarle dónde pertenecía, sino un lento y seductor beso que encendió el fuego en su sangre. Michel Gimió "No sabes lo que estás pidiendo." "Lo hago. Recuerdo la segunda vez, en el bosque. Te recuerdo dentro de mí—por todas partes. Te quiero. Y quiero recordar" "Te lastimare." "No", murmuró Katya, moviéndose a la garganta de Michel, mordiendo suavemente, abriendo la piel de Michel. "Sé lo que quiero." Michel se sacudió, su clítoris se tensó. Ella no había sido mordida desde que Francesca la convirtió, hace mucho tiempo. La Were estaba jugando con ella, y ella tendría que enseñarle que era un juego peligroso. Agarró los hombros de Katya y la hizo girar contra la pared. "No digas que no te lo advertí." Katya agarró la parte de atrás de la camisa de seda de Michel, sus garras cortándola. "Entonces muerde. Tómame." El hambre gobernó. Michel golpeó rápidamente, enterrándose en la carne caliente y flexible de Katya. Cubrió el cuerpo de Katya con el de ella, se apretó contra ella y tomó su llenado. Fuerza y poder fluyeron a través de ella, más de lo que había sentido durante siglos. Ella se corrió, cada pulso de su orgasmo golpeando al ritmo del corazón de Katya. "Sí. Sí." Katya se retorcía debajo de ella, con la espalda inclinada, su boca abierta en un rugido silenciado. Sus caninos brillaban, sus garras arañaron la espalda de Michel, desollado su piel. Michel se alimentó, las heridas de su espalda se curaron instantáneamente. Katya molió contra ella, gruñendo bajo en su garganta. Michel deslizó una mano entre ellas, se abrió los pantalones de Katya, empujó en su interior. Ella estaba caliente, hinchada, resbaladiza. Ella se corrió y siguió corriéndose con cada sorbo en su cuello. "Más," Katya gimió. Michel deslizó más profundo, la acarició, la consumió. Los sollozos de Katya rompieron a través de la sed de sangre de Michel, y ella arrastró su boca lejos, sellando las heridas que le quedaban. Sólo quedaría un moretón. Ella jadeó,

dándose cuenta de que había perdido la conciencia de todo a su alrededor, se perdió en Katya. Ella apoyó los brazos en la pared a ambos lados de los hombros de Katya, el peso de su cuerpo sosteniendo a Katya. Ella tenía los ojos cerrados, la cabeza alzada. Michel la beso. "¿Estás bien?" Los brazos de Katya cayeron sin fuerzas de su espalda, su respiración entrecortada, su corazón tronando contra el de Michel. Ella gimió suavemente. "¿Katya?" "Estás equivocada." Los párpados de Katya parpadearon abiertos. Estaban aturdidos, llenos de satisfacción. "No me haces daño." "Lo haré." "La Alpha lo sabrá", dijo Katya. "Si no tomas mis recuerdos, se lo diré" Michel asintió con la cabeza, una sensación llenando su pecho que ella no había experimentado en tanto tiempo, al principio ella no lo reconoció. Tristeza. La besó suavemente. "Lo sé."

***

Lara se agitó ante el estruendo del Rover en ralentí. Estaba tumbada sobre Raina, ambas desnudas, con los miembros enredados. Sus heridas se estaban curando rápidamente después de la infusión de la sangre de Raina. Una sombra pasó entre ella y la luna, y ella abrió los ojos, instintivamente sentándose para proteger a Raina del peligro. Rafaela estaba parada mirándolas. "La Lieja nos pide que nos vayamos." "¿Cómo te fue?" Lara miró más allá de ella. Jody y Zahn llevaron al Were atado al Rover. Jace y Dasha estaban en ninguna parte. "¿Los lobos? ¿Están a salvo?" "Las seguimos casi hasta la tierra de la Manada", dijo Rafaela "Y matamos a los gatos que las seguían. Pero hay otros cazando cerca. Necesitamos conseguir al prisionero de vuelta a territorio Lobo antes de que nos encontramos con otro grupo de gatos merodeadores." Rafaela miró impasible a Raina. "Y antes de que esta prisionera decida desaparecer cuando tu... guardia está abajo." Raina gruñó y se sentó. Si ella hubiera querido correr, lo habría hecho cuando los otros gatos atacaron. Debería haberlo hecho. Pero si lo hubiera hecho, Lara estaría muerta. El gato de Raina seguía cargado de batalla y ansiaba una pelea. Y la libertad. Ella se estremeció de desafío.

Lara deslizó un brazo alrededor de los hombros de Raina, tirando de ella contra su costado para sostenerla. "Raina se ha probado a sí misma. Sin ella, no habríamos capturado al gato rebelde". "Todo lo que ella probó fue que no era lo suficientemente estúpida como para tratar de escapar de Lieja—y sabíamos que ella era inteligente" dijo Rafaela. "Inteligente y, probablemente, planificando su huida ahora mismo. Ella te tiene en tu espalda, ¿verdad?" Lara saltó, sus caninos expuestos, gruñendo una advertencia. "Te olvidaste, Vampiro. Soy tu Warlord". Rafaela sostuvo su mirada por un segundo, luego miró a un lado. "La Lieja está lista. Estoy tomando a este prisionero ahora. Si quieres dirigir, hazlo." Lara cerró lentamente el puño en la tela de la camisa de Rafaela y la acercó hasta que sus caras casi se tocaban. Ella susurró, "Me gustas, Rafaela. Pero te mataré si la tocas. Ella es mía." "¿Estás segura?" murmuró Rafaela. Lara no respondió. Ella había reclamado a Raina como suya por derecho de captura, pero se había alimentado de ella por necesidad—su necesidad, e incluso ahora la deseaba de nuevo. ¿Quién era la prisionera? Lara dejó que su lobo se levantara, dejó escapar a su esclavitud. El poder cubrió el claro. "No respondo a ti, Rafe." Rafaela se estremeció, sus ojos vidriosos. A su lado, Raina gimió suavemente y el pelaje dorado brilló bajo su piel. Sus ojos rasgados hacia el verde y su gato se burló de los sentidos de Lara. La voz de Jody rebotó a través de la conciencia de Lara, seguida de una rápida punzada de dolor. Tú respondes a mí. Libera a mi guardia, Warlord. Y enjaula a tu lobo antes de que la gata cambie. No quiero aturdirla de nuevo, pero la amarré en plata si tengo que hacerlo. Puedo controlar a la gata. Lara soltó a Rafaela, cuyos ojos se aclararon al instante. "Consíguenos algo de ropa. " "Sí, Warlord." La mirada de Rafaela tenía un nuevo respeto. Lara se agachó junto a Raina. "No ahora, gato grande. Tenemos que regresar. No puedes cambiar ahora." Raina fluyó a sus pies, sus músculos y huesos gracia fluida. Su rostro a la luz de la luna parecía a una antigua talla de una diosa animal—elegante y cruel. "¿Y si me niego?" Lara sonrió. "Entonces tendré que cazarte, lo cual sólo será un desperdicio de tiempo." El gato de Raina estaba cerca—y más fuerte que cualquiera de ellas sabía. Cuando Lara se había alimentado de ella, la esencia de Lara la había llenado. Ahora su fuerza Alpha fue

magnificada cien veces, y ella podía cambiar y marcharse antes de que nadie—incluso la Vampiro Lieja— pudiera detenerla. Su gato quería libertad. Raina dolía romper el dominio de Lara en ella, incluso mientras ella anhelaba la mordida de Lara. Pensó en sus cachorros, indefensos entre el enemigo. En el calor de la batalla, había pensado sólo en proteger a Lara, sin temor a la muerte. Pero no podía abandonar voluntariamente a sus cachorros. Ella regresaría por ellos. Y de alguna manera los liberaría. Lara seguía siendo su única esperanza, pero necesitaba resistirse a cualquier extraño asimiento que la Vampiro tuviera sobre ella. La necesidad la hacía débil. Su mirada cayó sobre las punciones del hombro de Lara, la mordida que ella le había dado. Había arañado y cortado a los gatos que la habían montado durante su calor, pero nunca había mordido, nunca había tomado. Nunca quiso una reclamación. Ella pasó los dedos por las punciones que desaparecían y Lara se puso rígida. "Cuidado," susurro Lara, los huesos de su cara deslizándose hacia lobo. "Si me tientas, más que mi lobo morderá". "¿Y si lo quiero todo?" murmuró Raina, sabiendo que debía luchar contra la necesidad, incluso mientras tenía hambre. "No soy lo que piensas." La cabeza de Raina se sacudió, el verde de sus ojos oscureciéndose a piscinas secretas. "Sé lo que no eres, y sé lo que eres." Lara gruñó suavemente. "¿Lo haces?" "Te he probado. Conozco a tu lobo. Y sé qué más vive dentro de ti—la oscuridad y la muerte." "Entonces debieras saber para mantenerte alejada" Rafe apareció junto a ellas y arrojó ropa al suelo. "¿Estás lista, Warlord?" "Sí. Estamos llegando." Lara se puso los pantalones y una camisa oscura, sus ojos en Raina mientras ella hizo lo mismo. Lara deslizó una mano alrededor del cuello de Raina, apretó lentamente. "No corras, Raina. No quiero que ellas te hagan daño." "No esta noche, Lobo." Raina necesitaba la protección de Lara, pero una fuerza profunda en sus huesos hizo imposible mentirle. "Pero no hago promesas acerca del mañana." Lara sonrió, sin humor en sus ojos. "Mañana no significa nada para mí."

CAPÍTULO VEINTIDÓS

"Alejarte de ella, hija de puta." Gruñendo, Andrew empujó a Michel contra la pared.

Michel podría haberle dominado, físicamente o mentalmente. Era un formidable Were, dominante, fuerte. En una rabia casi matadora. Pero ella era muy antigua, y una hecha de uno de los vampiros más fuertes de la existencia. Ella podía doblar su mente— así lo deseaba. Y si lo hacía, la mujer en sus brazos la despreciaría por toda la eternidad. "Ten cuidado de no molestarme, Lobo." Michel sonrió lentamente, pasando una mano por la espalda de Katya. "Podría disfrutar un poco más de sangre Were antes del amanecer." Ella capturó su mente, envió una imagen de su boca en su garganta, mientras que otro Vampiro montaba su polla. "Tú podrías también." Atrapada en la nube de la esclavitud sexual de Michel, Katya gimoteó suavemente y se presionó cerca del costado de Michel. Ella empujó su mano bajo la camisa de Michel, con garras pinchando rastros delgados sobre su abdomen. Michel pasó un brazo alrededor de ella, con la mirada fija sobre Andrew. Si él creía que había obligado a Katya, ella no trataría de cambiar de opinión. Katya estaba más segura si los Weres no sabían que compartían una conexión sangre. "Ella parece estar lista para más." Andrew gruñó, sus ojos ardían en oro, la furia y la lujuria lo hacían duro como el granito. Las imágenes de la última noche que pasó en este lugar pasaron por su memoria, un collage de sangre y sexo y un placer indescriptible. Él tembló, el frenesí de sexo arañando sus entrañas. Su mandíbula alargada, su lobo empujó por la libertad. "Debería matarte por tocarla." "Debería dejarte intentar" dijo Michel suavemente, "Pero tu Alpha podría objetar si te arranco un miembro por miembro. Y ella es una invitada. En otro momento." Caninos en erupción, él se lanzó hacia ella. Katya lo bloqueó con su cuerpo. "No. No entiendes—" "Oh, entiendo." Sus palabras rallaron a través de las gruesas cuerdas vocales. "Entiendo que ella te tiene en su esclavitud." "Vine a ella de buena gana." "¿Cómo lo sabes?" Él negó con la cabeza. "Esta chupasangre puede hacerte hacer cualquier cosa y dejarte creer que lo querías." "No." Katya se apretó contra el frente de Michel, su lobo retumbó posesivamente. "La quería. Vine a verla. " "No sabes lo que estás diciendo." Agarró los hombros de Katya. "Retr—" Michel lo agarró por el cuello y lo mantuvo suspendido en el aire con un brazo. "Cuidado. No querrás hacerme enojar esta noche." Los ojos de Andrew brillaron mientras ella paralizaba su cuerpo, socavando su voluntad. "No dejo que nadie tome lo que es mío."

Dos de los soldados de Michel se materializaron a su lado. Uno de ellos, un hombre delgado y liso, de cabello rubio y ojos azules, dijo a Michel, "¿Quieres que lo llevemos abajo, Senechal?" Katya agarró el brazo de Michel. "Por favor, no le hagas daño." Michel volvió su mirada escarlata a Katya y lentamente bajó a Andrew al suelo. "Eso no será necesario, Adam. Muestra a nuestro invitado el exterior" El rubio bajó la cabeza. "Como usted ordene." Andrew gruñó. "Te mataré por esto." Michel sonrió, trazando su dedo por la columna de la garganta de Katya. "Puedes intentarlo."

***

"Niki, quédate con la Prima," dijo Sylvan, su lobo repentinamente en alerta. Drake agarró la muñeca de Sylvan, con cuidado de no levantar la voz y llamar la atención de los Vampiros. "¿Lo sientes también? Quien—" "Andrew." "¿Qué es?" Drake negó con la cabeza, frustrada con los fragmentos de imágenes y zarcillos de la ira que bailaban fuera de su alcance. "No puedo...Siento furia y...peligro. Katya—ella esta…" "No" dijo Sylvan suavemente. "No está amenazada, pero está en peligro." "No vayas sola. Estoy bien." Drake se volvió hacia Niki. "Ve con ella." "No" dijo Sylvan. "Los guardias de Francesca están en todas partes, y no confío en ellos más de lo que confío en el resto de los Resucitados. Todos ellos van a querer alimentarse pronto. Necesitas protección." "Solo te dejaré ir sola para evitar alertar a los Vampiros." Drake alisó su palma hacia el centro del pecho de Sylvan. "Ten cuidado, Alpha." Sylvan sonrió sombríamente. "No tardaré mucho" le lanzó una mirada a Niki. "No dejes su lado." "Sí, Alpha." Los ojos de Niki destellaron verde-lobo. Sylvan cortó rápidamente a través de la multitud, atraída por el olor de la sangre de Katya y el frenesí de Andrew. Sus olores eran distintos de todos los demás perfumes de sexo y sangre en la habitación, a pesar de que la mayoría de los otros Weres eran suyos

también. Andrew era centuri, atado a ella por la sangre, y su rabia había alertado a su lobo del peligro. Estaba cerca de perder el control, y si su centuri desafiaba a un Vampiro, ella tendría que luchar en su defensa. Los Vampiros de Francesca superaban con mucho a sus fuerzas. La mayoría de sus lobos estaban cautivados y ciegos con la lujuria —sacarlos de su frenesí sexual dividiría su concentración. Ella staba en desventaja en esta habitación. Andrew, quédate abajo. Sylvan salió de la multitud y casualmente pasó un brazo alrededor del cuello de Andrew, frente a Michel. "Veo que tú y Katya ya están familiarizadas." No se sorprendió al ver a Michel con Katya a su lado. Jody había informado de la presencia de Michel en el laboratorio la noche del rescate, pero Katya no había sido capaz de identificar al Vampiro que se había alimentado de ella. Ahora tenía su prueba. El lobo de Sylvan enseñó los dientes. Este Vampiro había herido a su joven. "Te esperaba antes, Sylvan," dijo Michel, dejando caer intencionalmente el título de Sylvan. Si quería proteger a Katya de la ira de Francesca, todo el mundo debía creer que Katya no era nada más que un anfitrión. Una prescindible. "Me sorprendió que no estuvieras aquí antes de que terminara la alimentación." Sylvan ignoró el insulto y el desafío provocador. "Andrew, lleva a Katya al Rover." "La Vampiro debería pagar" gruñó Andrew. Michel se rió, acariciando lentamente la garganta de Katya. "¿Y quién va a exigir el pago? ¿Tú? Puedo saborear tu hambre. ¿Quieres pelear conmigo o follarme, Lobo?" "Algún día, Vampiro, te encontraré sola." "Recuerdo haberte visto correr, mientras que tres de los Resucitado se alimentaban de ti," dijo Michel fácilmente. "Cuando regreses, invitaré a Adán y Christine, otro de mis guardias, a unirse a nosotros. Te voy a escurrir mientras follas." Andrew se lanzó, pero Sylvan fácilmente lo contuvo, apretando su mano en el hombro. Calmadamente ella dijo: "Haz lo que digo. Fuera." Él se estremeció bajo el mando en su voz. Gimió suavemente en la parte posterior de su garganta, su lobo atrapado entre el desafío y las órdenes de su Alpha. Él fulminó con la mirada a Michel y tendió la mano a Katya. "Venga." El agarre de Katya en la camisa de Michel se tensó. Michel le murmuró en el oído: "Vete. Es lo mejor." Sylvan estudió a Katya fríamente mientras su lobo quería desgarrar a la Vampiro. "Katya. ¿Estás aquí por tu voluntad?" Katya se estremeció bajo la furia de la voz de Sylvan, pero se presionó cerca del lado de Michel, levantando la barbilla. "Sí, Alpha."

"¿Y antes?" "Sí, Alpha." "Ella piensa que es libre de elegir", Michel dijo, sosteniendo la mirada de Sylvan, desafiándola a hacer un desafío en el dominio de Francesca. "Ella no puede distinguir entre la esclavitud y el deseo." "Así dices tú", dijo Sylvan, pero ella no sintió temor de Katya. "Dime por qué no debería matarte por traicionar nuestra alianza" "¿Qué te hace pensar que lo hago?" Michel encogió de hombros y se alejó de Katya. "Ve con tu Alpha." Ella sonrió fríamente. "Estabas sabrosa, pero no lo suficiente para ir a la guerra." Katya levantó la barbilla. "Soy leal a mi Alpha. Si la desafías, estaré a su lado." "No tengo necesidad de desafiar. Ya he tenido lo que quería." Sylvan deslizó su mano alrededor de la nuca de Katya. "Ve con Andrew." "Sí, Alpha. " Katya se apartó de Michel y Michel la observó marcharse. El dolor en su pecho era desconocido, un dolor afilado que ninguna cantidad de alimentación iba a romper. "Tus lobos quieren lo que les damos, Sylvan. ¿Por qué pelearnos por ello?" "No voy a dejar que obligues a mis lobos, aliada o no." Michel no dijo nada, esperando hasta que sentido a Katya dejar el club, a salvo de los Resucitados que estaban alimentándose sin pensar de cualquier anfitrión disponible. "Ya viene el amanecer." "Llévame a Francesca." Michel inclinó la cabeza. "Como desee, Alpha" Sylvan seguido a Michel a través de la multitud a la barra, donde Drake y Niki esperaban. Mantuvo su lobo con una correa corta, apretada. Quería desgarrar a Michel, por tocar a Katya mientras estaba encarcelada, pero había leído la verdad en los ojos de Katya. Michel no la había obligado esta noche. Katya había ido a verla de buena gana. ¿Estás bien? preguntó Drake, la furia hirviente de Sylvan forzando a su lobo a caminar y gruñir. Ella llevo una mano hacia el centro de la espalda de Sylvan, acarició los rígidos músculos. Sylvan se estremeció, tomó un largo suspiro, absorbió el olor calmante de su compañera. Un poco de su furia se asentó. Sí. Quédate cerca de mí cuando bajemos. ¿Katya, Andrew?

Seguros. Michel tendió un brazo y se inclinó. "Si vienen conmigo, mis amigos, la Regente las verá ahora." "Bien." Drake pasó un brazo alrededor de la cintura de Sylvan y observó a Michel fríamente. "Entonces veremos si seguimos siendo amigos." Michel se echó a reír. "La Regente va a disfrutar de ti." Sylvan gruñó, pero Drake simplemente sonrió. "Lo dudo mucho."

***

Becca se agarró al respaldo del asiento de Dasha, mirando entre Jace y Dasha hacia el bosque. Las luces del Rover iluminaban una pista estrecha, poco más que un sendero de ciervos, apenas lo suficientemente amplio como para acomodar el SUV. El vehículo fortificado rebotó sobre rocas y árboles caídos mientras se movían más y más hacia las montañas. Aunque el terreno de la montaña no parecía diferente de los bosques en la tierra de la Manada, se sentía como si hubiera cruzado a una tierra extranjera. Su piel se erizó con aprensión. El cielo del este parecía más claro de lo que había sido momentos antes. No tenían mucho tiempo. "¿Puedes olerlas?" "No" dijo Dasha. "Están demasiado lejos." Jace gruñó inquieta. "Huelo a gato por todas partes." Becca tampoco podía sentir a Jody, y la desconexión la asustaba. Jody le había dicho una vez que podría encontrarla si estaba a cien millas de distancia—Becca no tenía esa capacidad todavía, pero por lo general, incluso cuando ella no podía verla, podía saborear a Jody en su sangre. Su ausencia era como perderse un miembro. Ella entró en pánico por un instante, luego forzó bajó el miedo. "¿Dónde estamos?" "Solo cruzando la tierra del Orgullo" dijo Jace. "Ellas no deberían estar lejos ahora." "Bien. Ya casi es de mañana." Dasha le devolvió la mirada. "Si tienen que refugiarse aquí, Raina debe conocer la ubicación de cuevas donde estarán a salvo del sol" Becca asintió con la cabeza. Los Vampiros mantuvieron sus vulnerabilidades bien guardadas, incluso de aliados. El sol no era el único peligro. Jody todavía era sensible al ciclo circadiano UV y no estaría a plena fuerza durante el día. Lara y Rafe serían aún más sensibles. Estarían somnolientas, vulnerables y sin protección en tierra enemiga. "Sería mejor si nos aseguramos de que regresen al Compuesto al amanecer".

"Entonces lo haremos", dijo Jace. "Yo—" Una fuerte explosión los sacudió y el Rover se detuvo bruscamente. Becca voló hacia adelante, tomando toda la fuerza del impacto en el hombro derecho. El dolor se precipito por su brazo y su mano quedó entumecida. Un rugido fuerte llenó el vehículo, y un enorme gato saltó sobre el parabrisas con tal fuerza que se agrietó. "Emboscada", gritó Jace. Una pata pasó por la ventana abierta y cortó el brazo que ella lanzó para proteger su cabeza. "Becca, Claude," Dasha gritaron, "hay armas debajo de sus asientos. Manténgase en el vehículo" Jace y Dasha saltaron, y el aire cortó con el estallido de disparos. Claude empujó a la parte trasera del Rover. "Permanece en el interior." "Espera, toma un arma." "No necesito un arma". Él sonrió la arrogante sonrisa que había visto por lo menos una vez en cada Vampiro que conocía, y luego, se fue. Las puertas se cerraron detrás de él. Con las manos temblorosas, Becca abrió el pestillo del asiento y sacó un rifle automático. Ella nunca había disparado uno, pero no se veía tan complicado. Una recamara curvada ya estaba unida al bajo vientre. Por encima del gatillo había una palanca que suponía era el seguro. Lo empujó con el dedo índice. El Rover se tambaleó hacia un lado, como si hubiera sido golpeado por un tren de carga, y cayó de rodillas. Ella no estaba esperando dentro como cebo. Tomando una respiración profunda, ella sacudió en la manija de la puerta trasera, abrió las puertas, y saltó. Y se encontró cara a cara con el león de montaña más grande que había visto alguna vez. El gato se agachó, sus salvajes ojos verdes fijos en ella, sus labios atraídos hacia atrás en un gruñido feroz. Becca apuntó el arma, apretó el gatillo y rezó para que disparara.

***

"Disparos", dijo Jody bruscamente. "Una milla más adelante" dijo Lara.

Raina rodó por la ventana, perfumando el aire. "Gatos, por lo menos una docena, moviéndose hacia el sur-sureste." "Es un grupo de guerra" dijo Lara, "y están entre nosotros y la tierra de la Manada." "Nos superan en número", Zahn dijo en voz baja, frenando el vehículo. "Si corto hacia el oeste, podríamos ser capaces de dar un círculo alrededor ellos." "No", Lara y Jody dijeron simultáneamente. "Dos lobos" dijo Lara. "No podemos dejarlos." El pecho de Jody apretó, el miedo le heló la sangre. "Becca está con ellos." Se volvió hacia Lara. "Rafe y yo nos encargaremos directamente de la fuerza principal. Tú y Raina giren hacia el este y apoyen los lobos y Becca hasta que lleguemos" Lara miró a Raina. "¿Estás lista para luchar de nuevo, gato grande?" Raina gruñó. "Cada gato que derroto es un gato más que voy a gobernar. Vámonos." Lara cambio y Raina la siguió. Jody abrió las puertas traseras para que Lara y Raina pudieran saltar. "Ve que no haya daño alguno a mi consorte, Warlord". Mi palabra, Lieja. Lara siguió a Raina en el bosque, su lobo feliz de estar cazando de nuevo por esta nueva Alpha.

CAPÍTULO VEINTITRÉS

El retroceso de la primera ronda condujo a Becca contra el Rover. El repetitivo ¡Crack! ¡Crack! ¡Crack! era ensordecedor, y el calor que irradia desde la carcasa trajo lágrimas a sus ojos. Flores de color escarlata florecieron sobre la cabeza y el torso del gato grande, y cayó, las nubes de tierra oscura y las agujas de pino se multiplicaron por el suelo a su alrededor. Se imaginó que sintió que el suelo se estremecía. Apenas tuvo tiempo de respirar antes de que otro gato aterrizara cerca del cuerpo sangrante, y luego otro, y otro. A sólo unos metros de distancia. Mantuvo su dedo en el gatillo deprimido. No podía ver a los demás, no sabía si estaban vivos, no sabía si estaba sola. ¡Jody! ¡Jody, te necesito! De pronto el zumbido en sus oídos fue el único sonido. Luego se oyó un gruñido bajo, cada vez más fuerte. Miró fijamente el rifle automático. Había dejado de disparar. ¿Por qué fue eso? Un retumbar siniestro hizo temblar su corazón. Ella parpadeó la arena sudorosa de sus ojos. Un gato Were, con su piel del color de las hojas de otoño, se acercó hacia ella, sus ojos dorados locamente salvajes, sus caninos y garras cubiertas de sangre. No tenía dónde

correr. Ella deslizó su mano detrás de ella, buscando a tientas la puerta del Rover. Si pudiera arrojarse dentro y cerrar de nuevo la puerta antes de que el gato la siguiera, podría encontrar otra arma. Encontró el mango. Deprimió el pestillo—sacudió el mango. Si tan sólo pudiera entrar. El gato se lanzó sobre ella. Oh Dios, Jody, lo siento mucho. Te amo— Un grito ensordecedor cortó el aire y un misil el color de la luz del sol se disparó a través del claro y golpeó al gato a medio camino. Otro gato, ligero y musculoso, arrastró al atacante hacia abajo, mordiendo y cortando. Becca se inclinó contra el Rover durante un latido frenético, luego recogió su fuerza, abrió la puerta y se lanzó al interior. Sus rodillas aullaban cuando aterrizó en el suelo de metal, pero ignoró el dolor punzante. Girando, se acercó a la puerta para comprar unos segundos de santuario. Afuera, a pocos metros de distancia, el gato dorado rompió la garganta de la otra bestia y la sangre se salió en cascada, llenando a Becca con su grueso calor. Y entonces el vencedor se volvió hacia ella con un gruñido. Becca saltó hacia atrás de la puerta abierta y se dirigió hacia el banco. Empujando el asiento con bisagras en posición vertical, buscó un arma en el compartimiento. Sus dedos se cerraron alrededor de una empuñadura de metal y sacó una pistola. Una automática. Ella realmente necesitaba aprender a disparar, si sobrevivía. Rodando sobre su espalda, esperando sentir las garras rasgándole en cualquier momento, buscó la seguridad, no pudo encontrar una, y rezó para que no la hubiera perdido. Con el dedo en el gatillo, apunto la puerta trasera abierta. "Muy bien, vamos, maldita sea" murmuró. "Esperar la muerte no era tan de su estilo." Una sombra bloqueó la franja de luz de la luna y el interior se apagó. Ella estabilizó su brazo tembloroso con su mano opuesta. "Preferiría que no me disparas, cariño. Probablemente deberías guardar tu munición en caso de que nos encontremos con otra molestia en el camino." Becca dejó de respirar. Estaba soñando o alucinando. "¿Jody?" La luz de la luna volvió, unas cuantas estrellas parpadearon por encima de la línea de árboles, y Jody estaba a su lado, suavemente sacando el arma de su mano. "Está bien, estás a salvo." "¿Se han ido?" Becca se presionó contra el contra de Jody, mirando en la oscuridad que se desvanecía lentamente. "Había tantos. Ellos sólo... seguían viniendo y viniendo." "Todos están muertos, o lo estarán pronto." Jody acercó a Becca y enterró su rostro en el cabello de Becca. Finalmente se echó hacia atrás, ahuecando cuidadosamente su cara. "¿Hay algo de sangre en ti?" "No. Al menos, yo no lo creo. Raspaduras y moretones. Eso es todo."

Jody bajó a Becca hacia la parte trasera del Rover y salieron. Becca pasó las manos sobre el pecho de Jody, sus hombros, sus brazos. "¿Estás bien?" "Estoy bien. " El agarre de Jody se apretó. "¿Qué haces aquí?" "Yo..." Becca apoyó su cabeza en el hombro de Jody. La adrenalina corrió a través de su sistema, pero estaba agotada. "No podía soportar la espera. Se estaba haciendo tan tarde, estaba preocupada" Jody siseo, acurrucando la cabeza de Becca bajo su barbilla. "Claude se arrepentirá de haberte dejado salir del Compuesto." Becca se echó hacia atrás y pasó los dedos por el cabello de Jody. "No es culpa suya. Yo quería venir. Algo andaba mal. Pude sentirlo." "Lo que está mal es que estas montañas están arrastrando con gatos salvajes. Hemos estado luchando por nuestro camino de regreso." Jody sacudió la cabeza. "Dudo que Sylvan tuviera idea de lo que se estaba moviendo a lo largo de sus fronteras. Si alguien no controla a estos gatos, Sylvan tendrán otra guerra en sus manos" "¡Jody, cuidado!" Becca jadeó cuando el león dorado que había luchado contra el último atacante de Becca merodeó por el claro, se dirigió directamente hacia ellas. "El arma. Lo dejé dentro." "No lo necesitarás." Jody deslizó su brazo alrededor del hombro de Becca. "Es Raina." De un paso al siguiente, el gato brilló en la forma Were. Un lobo trotó fuera del bosque, justo detrás de ella, su hocico empapado en sangre. Becca trató de ver el cambio, pero sucedió tan rápidamente que se perdió el momento en que el lobo se convirtió en Were. Lara se puso a caminar con Raina. "Oh, Dios mío", murmuró Becca. "Raina. Raina mató al gato Were que estaba a punto de..." Ella estabilizó su respiración, asintió con la cabeza a Raina. "Gracias." "De nada", dijo Raina. Jody inclinó la cabeza hacia Raina. "Parece que ahora estoy en deuda contigo, Alpha." "Me alegro de que no estás herida de gravedad", dijo Raina a Becca. Ella inclinó ligeramente la cabeza hacia Jody. Ella habría defendido a Becca, en cualquier caso, pero estaba feliz de haber incurrido en la gratitud de la Vampiro. Ella tendría que pedir esa deuda para asegurar su libertad, sospechó, y por lo que había visto, esta Vampiro era influyente y poderosa. Lara dijo: "Envié a Jace y Dasha a asegurar el perímetro, pero debemos irnos pronto. Podría estar cerca otro grupo de ataque y nuestras reservas están disminuyendo". Becca miró a su alrededor. Los vampiros necesitarían alimentarse pronto, y con la mañana cerca, no podrían luchar una batalla sostenida. "¿Dónde está Claude?"

"Con Rafe y Zahn en nuestro vehículo. Está herido, pero se recuperará ", dijo Lara. La culpa golpeó el corazón de Becca. "Él no habría estado aquí si no hubiera insistido en venir". Jody acarició el cabello de Becca. "Él no habría estado aquí si hubiera seguido mis órdenes y te hubiera mantenido a salvo." Dasha camino para unirse a ellas y se enfrentó a Lara. "Estamos seguros, Centuri." "Bien." Lara no se molestó en recordar a Dasha que ya no era centuri. El lobo Weres respondido a su lobo como siempre lo habían hecho. Y con cada cambio, su lobo era más fuerte. "¿Cuántos gatos están vivos?" "Uno o dos" dijo Dasha. Jody se volvió hacia Raina. "¿Qué quieres hacer con los heridos? Son tus gatos en tu tierra." Ella sonrió cruelmente. "No estaba planeando dejar sobrevivientes." Raina se encogió de hombros. Por ahora, sólo tenía el poder que le había dado la Vampiro. Ella todavía estaba demasiado superada en número para intentar escapar. Su gato protestó, siseando enojado ante la afrenta a su dominio, pero ella no podía desafiar. No todo podía resolverse con dientes y garras, sin importar lo que su gato exigiera. "Me gustaría que llevaran un mensaje a los demás. Que he vuelto y" —sonrió al Jody— "Tengo poderosos aliados". Jody sonrió brevemente. "Eso está por verse, pero...podríamos encontrar una asociación valiosa." "Déjenlos vivir", dijo Raina, "y dejen el resto de los cuerpos donde están como un recordatorio a los otros gatos que no somos presas fáciles." "Tienes buenos instintos, Alpha." Lara le dijo a Dasha, "Encárgate." "Sí, Centuri." Jody tomó la mano de Becca. "Tenemos que irnos. Los lobos nos alcanzarán cuando hayan liberado a los prisioneros." Lara esperó a que Jody y Becca se metieran en el vehículo antes de preguntarle a Raina, "¿Estás herida?" "No, sólo unos cuantos arañazos." "¿Crees que esto hará una diferencia para los otros gatos Weres?" "Los gatos se resienten con la autoridad, evitan grupos de aventuras, prefieren vivir y luchar solos." Ella se encogió de hombros. "Pero también se dan cuenta de que para sobrevivir necesitan representación y protección, y si puedo proporcionar eso, ellos me seguirán".

Lara sonrió. "Parece que hoy has demostrado que puedes hacer las dos cosas." Raina consideró a Lara firmemente. No había peleado sola. Lara había sido a la vez protectora y compañera. Habían luchado como iguales, como parejas. "Tuve ayuda." "Y lo harás otra vez, si lo necesitas."Lara se encontró con su mirada, vio al gato y Were en la misma medida reflejada en el verde dorado de sus ojos. Ella no dejaría que nadie encadenara a esta guerrera de nuevo. "Tenemos que regresar. Pero te prometo, que no volverás a ver barrotes" "Entonces tengo que confiar en ti, ¿no?" Lara tomó su mano, sintió que su propósito la llenaba de fuerza. "Tú puedes." Raina miró sus dedos unidos. Ella no nació ni se crió para confiar en otra, pero hizo la elección de arriesgar su futuro y el futuro de su Orgullo a una extraña que había sido su enemiga. "Entonces lo haré."

***

Michel les condujo a lo largo de la ruta familiar a través del club, por un estrecho pasadizo detrás de la barra, y a través de la puerta de seguridad fuertemente custodiada en el extremo lejano. La escalera de piedra en el lado opuesto era empinada, desigual, y solamente iluminada por los apliques oscilantes a la altura del hombro. Sylvan no tenía problemas para ver y podría haber hecho su camino en la oscuridad incluso si ella nunca había tomado el camino antes. Pero había sido así antes, al menos una media docena de veces cuando había buscado la compañía de Francesca, no porque la desease o los poderosos orgasmos que los Vampiros daban con su mordida, sino porque Francesca era lo suficientemente poderosa como para drenarla y calmar las demandas de su lobo por una compañera. Pero cuando su compañera la había encontrado, nada podía haber impedido la reclamación, y ahora no sentía nada mientras se acercaba a la cámara interior de Francesca. Nada excepto furia hirviente que su Manada estaba bajo ataque y sus lobos en peligro. Y de alguna manera, Francesca estaba involucrada. Drake deslizó su mano por debajo de la cintura de los pantalones de cuero de Sylvan en la parte baja de su espalda. Ella tratará de atraparte para perder la paciencia. Intentará seducirte a creer en su inocencia. Dile a tu lobo para retirarse y confiar en tu liderazgo en esto. Me conoces demasiado bien. Sylvan rozó sus dedos sobre el cuello de Drake. Nunca lo suficientemente bien. Pero la furia es un arma inútil contra los que no tienen corazones. Ella es fría en cuerpo y mente, y tú debes encontrar el hielo con el acero, no llama.

Como desees, Prima. Michel se detuvo frente de las puertas talladas del piso al techo y miró por encima del hombro. "Podría proponer, Alpha Mir, que los Vampiros y los Weres siempre han sido los más fuertes en la alianza, y nunca puede haber habido un momento en nuestra historia en que nuestros enemigos fueran tan formidables." Sylvan considero a la Vampiro en silencio. Michel había sido la segunda de Francesca antes de que los Weres abandonaran el servicio de los Vampiros para establecer sus propios territorios. Sus antepasados habían sido generales bajo el mando de Michel. La Senechal de Francesca era una maestra de la táctica y casi tan poderosa como Francesca. Tal vez el tiempo para un nuevo Regente se acercaba, y el momento no podría ser peor. La rebelión dentro del Dominio de Francesca desestabilizaría no sólo a los Vampiros, sino a toda la Coalición Praetern. "Nunca he buscado una guerra con los Vampiros," dijo Sylvan, sin decir nada que no se había dicho antes. Ella no elegiría los lados entre Michel y Francesca a menos que fuera forzada a hacerlo. "Y la Regente sabe que mi primera lealtad es para mi Prima y mi Manada. Cualquiera que se mueva en contra de mi Manada es mi enemigo" Michel inclinó la cabeza. "Una cosa que siempre has sido, Alpha Mir, es directa. No siempre es una fuerza, pero siempre una virtud" Sylvan sacudió la cabeza. "Los juegos son para políticos...y Vampiros". Los ojos de Michel chispearon, una breve e intensa llamarada carmesí. "Pero hay tanto placer en el juego. Deberías intentarlo alguna vez." "Esta noche mi negocio es simple. Todo lo que quiero son respuestas." Sylvan señaló la puerta. "¿Vamos a terminar con eso de una vez?" "Por supuesto." Michel abrió la puerta, entró, y anunció en un tono formal, "Alpha Mir, la Prima y la imperator para ver Francesca, Viceregal del Territorio del Este y Canciller de la Ciudad."

Michel se hizo a un lado y Sylvan y los demás entraron. Francesca estaba sentada en un trono dorado en lo alto de un estrado al final de una alfombra de color rojo sangre que coincidía con los exuberantes tapices de terciopelo. Su vestido carmesí, de un tono más oscuro que la alfombra, dejaba los hombros desnudos, se hundía entre sus voluptuosos senos y fluía en oleadas seductoras sobre sus caderas para acumularse alrededor de sus tobillos. Las joyas brillaban en sus dedos y los diamantes guiñaban en su pelo. Un par de Vampiros vestidos de negro, con bandas de oro y sables ceremoniales, estaban a su lado. La Regente estaba mostrando su poder.

Sylvan se adelantó en sus pantalones de cuero negro, sus botas de combate y su camisa negra ajustada, el cuchillo militar KA-BAR atado a su muslo, su única arma. Drake a su izquierda, Niki a su derecha. Sylvan se detuvo lo suficientemente lejos del trono para no tener que levantar la cabeza para encontrarse con la mirada de Francesca. "Gracias por interrumpir tu apretada agenda," dijo Sylvan, guardando el sarcasmo de su voz. Francesca agitó la mano lánguidamente. "Pero, por supuesto, mi querida Sylvan." Sonrió a Drake antes de volver su mirada seductora a Sylvan. "Cualquier cosa por ti. Deberías saberlo ahora...después de todos nuestros tiempo juntas". "No voy a tomar mucho de tu tiempo", dijo Sylvan. "Las instalaciones de investigación en Mir Industrias fueron bombardeadas esta mañana." "He oído eso. Espero que nadie resultara herido." "Ninguno de gravedad. Además, varias de mis jóvenes lobos fueron secuestradas, retenidas cautivas en un laboratorio experimental y torturadas. "Miró a Michel. "Tu segunda estuvo allí la noche que las liberamos. Se alimentó de una de mis jóvenes, en contra de su voluntad" Su acusación, si era verdad, exigía retribución. Francesca se vería obligada a dejar que Sylvan diera el nombre de su precio —y por tal ofensa, el precio sería la muerte o el exilio. La expresión de Francesca no cambió. No miró a Michel. Lentamente, ella cruzó las piernas, la seda roja deslizándose por su pantorrilla para desnudar su muslo donde el vestido estaba dividido a lo largo de un lado del dobladillo a la cadera. Ella pasó sus dedos sobre su pecho y los dejó demorarse sobre la hendidura entre sus senos. "Sylvan, querida, haces sonar como si estuviéramos involucradas en algo nefasto. ¿Por qué querríamos hacer de ti un enemigo?" "No sé la respuesta a eso. Pero me gustaría hacerlo." "Michel, explica a la Alpha lo que estabas haciendo en la instalación esa noche." Michel se preguntó qué trampa Francesca estaba tirando para Sylvan—o para ella. Ellas no habían discutido admitir que había estado presente, y se preguntó si Francesca estaría probando su lealtad o castigándola por Katya. Francesca, sin duda, sabía que se había alimentado de ella en el piso de arriba. Francesca sabía todo lo que pasaba en el club. No importa cómo respondiera, corría el riesgo de enfrentar a los Vampiros o contra los Weres, o Francesca contra ella. No podía estar segura de cuál era el juego de Francesca, pero podía proteger a Katya. "Como ustedes saben, el Dominio tiene una inversión considerable en el sector empresarial humano, así que por supuesto, nos gusta ver cómo se están usando nuestros fondos. Había sido invitada a recorrer el laboratorio de investigación que estaba trabajando

en cuestiones de interés vital para los Vampiros. Imaginen mi sorpresa cuando descubrí, por accidente, que uno de los proyectos no relacionados involucraba sujetos Were." Michel estaba segura de que nadie podía demostrar que se había alimentado de Katya esa noche— Jody y sus guardias No habían llegado hasta más tarde, y todos los involucrados estaban muertos o escondidos. "No había estado allí más de unos pocos minutos, cuando tus fuerzas irrumpieron en la instalación. Reconocí a una de tus jóvenes, por supuesto, y en el caos fui capaz de ayudarla a mantenerla segur. Estoy segura de que Lieja Gates, te dijo que la entregué para garantizar su pasaje seguro." Abrió sus manos y sonrió. "Me temo que no hay ningún misterio en absoluto. Simplemente sucedió que estuve allí cuando llegaste." "¿Quién te invitó?" Preguntó Sylvan. "Por uno de los investigadores—en realidad, uno que murió en el desafortunado incidente. Me encontré con él, creo que, en una recaudación de fondos políticos hace varios meses, y me extendió una invitación para visitar." "Conveniente" dijo Sylvan, "y un callejón sin salida." Michel hizo una mueca. "Desafortunadamente." Sylvan miró a Francesca. "¿Y el ataque a mis laboratorios? ¿Estabas al tanto de una conspiración para atacar la Manada?" "Por supuesto que no" dijo Francesca. "Por qué, Sylvan, si lo hubiera sido, ciertamente te habría alertado. ¿Cuál sería la ventaja de mantenerme callada?" Drake se rió. "Si pensabas que los enemigos de Sylvan podrían derrotarla, o debilitarla lo suficiente como para que otro lobo desafiara a tomar la manada, estoy bastante segura de que apoyarías al probable ganador. Y una Manada dirigida por un Alpha más flexible, uno que incluso podrías controlar, sería mucho más deseable que uno que no puedas. La lealtad no es una palabra en tu vocabulario" Francesca apretó su mano contra su pecho. "Estoy herida de que pienses tan poco de mí, Prima. Yo espero que no sea personal. Debes saber, no tengo ninguna intención de comprometer tu...relación...con—" "Por favor" dijo Drake. "Mi compañera no es susceptible a tus encantos, y mientras no la toques, no tengo ninguna razón para arrancarte el brazo. Así que no tenemos necesidad de discutir la historia pasada." Francesca se echó a reír, claramente encantada. "Oh, Me gustas." Miró a Sylvan. "Me imagino que es incluso capaz de satisfacer tus necesidades considerables en la cama." Sylvan gruñó y Drake casualmente pasó un brazo alrededor de su cintura. "Quien plantó las bombas en nuestro laboratorio tenía conocimiento interno. ¿Sabes cómo un Were podría haber sido persuadido a traicionar Sylvan?"

Francesca se quedó en silencio un largo momento, preguntándose sobre Weres adictos a la sangre, y que podrían hacer para evitar la exposición o para la oportunidad de hospedar con regularidad. Si Nicholas estaba usando Vampiros para reclutar a Weres, necesitaba poner fin a sus operaciones clandestinas antes de que ella fuera arrastrada a una guerra no deseada. "Sería tonto de mi parte sugerirte que no tiene enemigos, Sylvan. Ambas sabemos que no es cierto. A los humanos les gustaría nada mejor que todos nosotros peleáramos entre nosotros mismos hasta que nos debilitáramos lo suficiente para que los humanos nos puedan derrotar o completar el trabajo para ellos y limpiarnos el uno al otro." Se levantó y bajó por la escalera de mármol hasta el lado de Michel. La levedad había desaparecido de su rostro. "Tengo la intención de proteger mi Dominio de aquellos que buscan destruirnos. La Coalición Praetern, si tiene éxito, sólo nos someterá a la regla de una especie más débil. Si te alias conmigo y retiras tu apoyo a la Coalición, usaré todos mis recursos para descubrir quién está detrás de los ataques contra ti y tu Manada." "¿Y si no retiro mi apoyo?" preguntó Sylvan en voz baja. Francesca suspiró. "Sylvan, estás tratando de hacer las paces con un enemigo que sólo busca destruirte. Valerosa, pero equivocada". "Pareces muy segura." "Odiaría ver que te conviertes en un blanco para los extremistas." Ella sonrió, sus ojos glacialmente fríos. "Y ahora, con tu Prima embarazada, eres mucho más vulnerable." El lobo de Sylvan se alzó ante la sutil amenaza y el control de Sylvan se deshizo. "Si tu—" "Afortunadamente", dijo Drake, apretando su agarre sobre Sylvan, "Soy más que suficientemente fuerte como para protegerme a mí misma." Niki retumbó una advertencia baja. "Y todos los lobos se compromete a defender a la Prima" Francesca se rió suavemente. "Por supuesto. Sin embargo, vale la pena ser cauteloso. ¿Por qué pedir problemas?" "Eres mucho más vulnerable que los Timberwolves", dijo Sylvan, su mente clara. "Los Vampiros ya no tienen ejército. Tu guardia es poderosa, pero pequeña en número. Incluso si pudieras reclutar soldados, no has librado una guerra en siglos." "No he olvidado cómo luchar", dijo Michel, "y individualmente somos más fuertes que cien humanos". "Eso puede ser, pero ellos tienen cientos de miles de personas para traer contra ti." Sylvan esperó a que Drake se opusiera a lo que ella estaba pensando pero sólo sintió el apoyo del lobo de Drake. "Puedo prometerte un ejército si me traes evidencia de los que se han movido contra mí."

"Si lo supiera y te lo dijera," Francesca dijo bruscamente, "Necesitaría un ejército. ¿Quieres una guerra?" "Una puede estar viniendo. ¿A quién quieres pelear a tu lado, Francesca? ¿Mis lobos o humanos que te verían muerta tan pronto como yo?" Francesca se acercó y extendió una mano hacia la cara de Sylvan. "Mi querida Sylvan— " "No lo haría," dijo Drake en voz baja. Francesca sonrió. "Sólo un gesto de amistad." Agitó la misma mano hacia Michel, que se acercó a su lado, y ella deslizó su mano por el hueco del brazo de Michel. "Le preguntaremos a nuestras fuentes. Y si descubro alguna evidencia de quién planificó y ayudó a organizar el ataque esta mañana, te lo diré." "¿Y quién está detrás del secuestro y de los experimentos?" Sylvan presionó. "Podría ser capaz de ayudarte a allí", dijo Francesca. Sylvan tenía razón—por ahora, al menos, los Weres eran aliados más fuertes. Michel se puso rígida pero se mantuvo en silencio. "¿Sí?" "No puedo demostrar que está involucrado, pero sí sé que Nicholas Gregory tiene intereses de mucho tiempo en más de un centro de investigación enfocado en...estudios no humanos, incluyendo donde tus lobos fueron retenidas". "Gregory", dijo Sylvan, sin sorprenderse. "Estaremos esperando saber de ti." "Si me entero de algo, serás la primera en saberlo." Sylvan dijo: "Gracias por habernos visto." "Por supuesto cariño. Oh" dijo Francesca como si recordara, "¿cómo está la nueva Lieja?" "¿Jody?" Sylvan se encogió de hombros sin comprometerse. "Más fuerte que nunca." Los ojos de Francesca brillaron. "Estoy tan contenta de oír eso." "Me alegro, ya que Jody ya ha prometido su apoyo a los Timberwolves, y yo a ella." Francesca le dio la espalda y montó en su trono. "Sólo recuerda quién tiene el poder, cariño. Buenas noches." Michel las condujo de regreso al club. "Sugiero que te vayas de inmediato. Es el amanecer."

"Lo haremos." Sylvan hizo una pausa en la salida. "Katya apenas ha salido de la adolescencia. Ella tiene la edad suficiente para elegir con quién se enreda, pero si descubro que la has obligado, te mataré. Y no me escucharás venir." Michel se echó a reír. "Espero que lo intentes. Buenas noches, Alpha Mir." Sylvan salió, llenó sus pulmones con un aire nocturno crujiente que contenía los restos de sangre y muerte, y pasó un brazo alrededor del hombro de Drake. "Vamos a casa."

CAPÍTULO VEINTICUATRO

El cielo se fue aclarando cuando los Rovers atravesaron las puertas de la empalizada en el corazón del Compuesto. Becca resistió el impulso de arrastrar a Jody hacia la parte trasera del Rover y lejos de los primeros dedos del amanecer rayando a través del parabrisas. "¿Estás bien?" "Sí", Jody murmuró, inclinándose hacia delante para mirar el cielo. Estaba cansada, como si sus músculos y huesos estuvieran estirados, pero no ansiaba dormir. Ella ansiaba a Becca. El sabor de ella ya hervía en su lengua. "Solía ser capaz de tolerar la luz del sol durante unas horas. No me siento tan agotada como ayer en este momento. Me pregunto—" "No," Becca dijo rápidamente, tomando la mano de Jody, lista para tirar de ella hacia las sombras, donde estaría a salvo. Este era un enemigo que ella al menos podía reconocer y luchar. "Sé que eres más fuerte de lo que deberías ser tan pronto, pero no me estoy arriesgando. Te quiero adentro al instante en que esta maldita cosa se detenga" Jody sonrió, todavía sin estar acostumbrada a ser protegida por nadie, y mucho menos por una humana. Esta humana, sin embargo, estaba lejos de ser débil. Becca no sólo mantuvo su corazón, ella mantuvo su vida, y cada vez que Becca la alimentó, su dependencia de la composición química única de la sangre de Becca se hizo más fuerte. Pronto ella sería capaz de sobrevivir sólo unos días en cualquier otra sangre sin perder fuerza, y sólo unas pocas semanas sin ser incapacitada. Otros anfitriones podrían mantenerla con vida, pero ella sería una cáscara vacía. Ella pasó los dedos por el cabello de Becca, la besó. "Te preocupas para nada." "No por nada," Becca murmuró, besándola de nuevo. "Por todo." "Todos mis guardias están Resucitados. Todo el mundo necesita refugio. Voy a verlos primero." El Rover se detuvo. Becca mantuvo un agarre en la mano de Jody y se inclinó para hablar con Zahn. "Mira que Jace y Dasha entregan al cautivo Were a quienquiera que esté está a cargo aquí. Una vez que el prisionero esté asegurado, pon guardias en nuestras habitaciones. La Lieja y los Resucitados irán directamente adentro."

Zahn echó un rápido vistazo a la dirección de Jody, luego asintió bruscamente. "Sí, consorte. Veré que se haga." Becca besó la mejilla de Jody. "Tus guardias seguirán tu ejemplo. Llévalos adentro ahora. Todo lo demás está bajo control" Jody sonrió con ironía. "Parece que tienes un talento natural para hacerte cargo." "No es nada en lo que tenga mucha práctica últimamente." Becca empujó las puertas traseras abiertas y saltó. Su espalda punzaba y los músculos que ni siquiera sabía que tenía se quejaron. Pero se sentía mucho mejor de lo que tenía derecho después de los acontecimientos en el bosque. Jody no era la única que era más fuerte de lo que había sido. Ella pasó su brazo por el de Jody. "Vamos adentro. Te necesito." Los ojos de Jody se encendieron. "Tu sangre me llama." "¿Sólo mi sangre?" "No" murmuró Jody. "Tú eres mi sangre, mi corazón, mi vida". Becca apretó su agarre. "Como eres mía." Max caminó a través del Compuesto conduciendo un escuadrón de Weres, sus anchos hombros estirando la tela de su camiseta negra, sus musculosos muslos encerrados en los BDUs. Sus ojos oscuros se encontraron con los de Jody, cortados en el segundo Rover, donde Jace y Dasha sacaron al gato cautivo Were de la parte trasera. Todavía estaba desnudo y encadenado, pero se recuperó lo suficiente como para gruñir y agitarse en su agarre. "Es bueno verte de vuelta. Veo que tuviste éxito." Jody sonrió débilmente. "Una noche interesante." "Las habitaciones están listas en el cuartel" dijo Max. "Mis guardias necesitarán anfitriones" dijo Jody. "Tenemos voluntarios. Están esperando dentro." Max se volvió hacia Lara, que estaba parada con Raina junto al vehículo principal. "Los sentries asegurarán a los prisioneros." Un cuarteto de sentries armados con pistolas paralizantes dio un paso adelante. "Sólo un prisionero." Lara deslizó su mano alrededor de la nuca de Raina. "Ella viene conmigo." "Estarás...durmiendo, ¿verdad?", Preguntó Max, su voz plana, sin reto, pero atravesada por el acero. Lara gruñó, un profundo gruñido de advertencia. "Ella viene conmigo." "No puedo tener una prisionera sin garantía dentro del Compuesto", dijo Max. "Lo siento pero—"

Jody dijo: "Mis guardias verán que la Alpha Carras permanece en sus aposentos. Te invitamos a poner tu propia seguridad, si quieres." Los ojos de Max se estrecharon mientras deliberaba. "Muy bien. Pero si la gata intenta abandonar el edificio, entonces ella será enjaulada" "Muy razonable", dijo Jody. "Ahora, si eso es todo, entraremos." Max señaló a una joven Were de cabellos oscuros con impresionantes ojos verdes. "Misha, escolta a Lieja Gates y su compañía a sus habitaciones." "Sí, Centuri." Lara sintió que el gato de Raina caminaba con frustración, y mientras caían detrás de Jody y Becca, apretó suavemente el cuello de Raina. "Pensé que preferirías una cama en el cuartel a una celda. Puedes ver a tus cachorros a la caída del sol." "Prefiero ser liberada para poder llevar a mis cachorros de vuelta a mi territorio. Mantuve mi palabra, y te traje al delincuente" "Lo sé. Pero el protocolo exige que la Alpha te libere." Raina siseó. "Tu Alpha no me gobierna." Lara sonrió mientras subía familiares los escalones al cuartele. "Nadie lo hace. Pero si vas a dirigir tu Orgullo de nuevo, necesitarás aliados." Los labios de Raina se curvaron. "¿Lobos y Vampiros?" "Luchamos bien juntas." Lara hizo una señal al macho Were que estaba de pie en la puerta abierta a una habitación que tenía dos camas colocadas en las paredes opuestas bajo una ventana alta. El suelo de madera en bruto estaba desnudo. Un aparador llano separaba las dos camas. Una habitación funcional para dormir entre largos turnos en el campo de entrenamiento y días en patrulla en las montañas. Cerró la puerta detrás de ellas y cerró las persianas de las ventanas, bloqueando el sol naciente. La habitación cayó en la sombra. Se sentó en la cama y se quitó las botas. "Jody tomó tu parte allí afuera. Eso llevará peso con la Alpha." Raina se apoyó contra la puerta. "Puedo hacer más bien en las montañas de lo que puedo encerrada aquí. Los gatos son salvajes, pero son luchadores feroces. Viste eso por ti misma. Puedo levantar una milicia para ayudar en las luchas venideras" "¿Por qué lo harías?" preguntó Lara, genuinamente curiosa. "¿Qué te importan los lobos o los vampiros? Los gatos no son objetivos." Raina se encogió de hombros. "¿Y después de que te hayas ido? Será temporada de caza abierta en los gatos, y luego los zorros y coyotes, y, eventualmente, todos seremos exterminados. Los gatos han vivido a la sombra de los lobos por milenios, y nos hemos

resentido. Pero esas mismas sombras han sido largas y oscuras, y nos han mantenido ocultos también. Ahora somos tan visibles como tú." "¿Yo?" Lara sonrió débilmente. "¿Mi lobo o Vampiro?" "Ambos." Lara estaba a su lado en un instante, acercándola a la puerta. "¿Puedo confiar en que te quedes aquí hoy?" "Dijiste que podía confiar en ti", dijo Raina. "Ahora tendrás que confiar en mí." Tan cerca, Lara podía oler el poder en la sangre de Raina y el calor que salía de su cuerpo. Raina era fuego y fuerza, y ella estaba tan fría. Ella había sangrado allí en el bosque, y estaba débil, fría y hambrienta. "La otra cama es tuya. Duerme un poco. La Alpha volverá pronto." "Estás hambrienta", dijo Raina. "Siento tu necesidad." Lara gruñó, resentida por su incapacidad de ocultar su debilidad de la gata. "Llamaré a uno de los lobos." Ella alcanzó más allá de Raina por el pomo de la puerta, y Raina agarró su muñeca. Las puntas de las garras de Raina mordieron la piel de Lara, y su sexo pulsó. "No quieres jugar conmigo ahora, gato grande." "Soy más fuerte que cualquier lobo," Raina dijo con arrogancia felina. "Te alimentare." Lara rozó la boca sobre el cuello de Raina, y el sabor de Raina la traspasó con más que hambre. Deseo, anhelo, una necesidad tan profunda que dolía. Un gato muy, muy peligroso. "Me he alimentado de ti demasiadas veces ya. Mi sangre reconoce tu sangre. Sería prudente que te mantengas alejada de mí." "Mi sangre reconoce la tuya," susurró Raina, la quemadura en su cuerpo demasiado fuerte por su razón. Ella era en el fondo un gato, y su gato se agachó, listo para saltar. Raina pasó las manos por los brazos de Lara, sobre sus hombros, y por su pecho. El cuerpo debajo de la delgada camiseta era de músculos afilados y curvas elegantes —tan hermosas como poderosas. Su gato ronroneó, un profundo retumbar de anticipación y deseo. Ella tiró del labio de Lara en su boca, mordió. "Mi gato te reconoce. Te quiero" Lara tembló ante el olor del gato que la envolvía—árbol perenne y tierra, embriagadora y seductora. Raina era una Alpha, su llamada suficiente para traer incluso un dominante Were a sus rodillas. El lobo de Lara alertó, empujó a través del hambre de Vampiro agitando su lujuria, y retumbó una invitación. Raina sonrió y acarició la cara de Lara. "Escucha a tu lobo. No tiene miedo." "No tengo miedo, pero deberías estarlo." Lara apretó las manos en la puerta para no tocarla. Si se movía, ella la tomaría, la tiraría debajo de ella, se deleitaría con ella. Ella

apoyó su frente contra la de Raina, la respiración quemando su pecho. Su lomo dolía, sus huesos hundidos. Ella ansiaba a Raina como la vida. Raina era la vida. "Te necesito." Ella levantó su cabeza, su visión eclipsada por las llamas. "Puedo obligarte a venir a mí. Lo haré, si mi necesidad se hace más fuerte. No deberías alimentarme de nuevo." Raina agarró las muñecas de Lara, sacó sus manos de la puerta, y las apretó contra sus pechos. Sus pezones estaban duros, sus pechos llenos. Su sexo estaba hinchado y listo. "Corrí contigo, peleé contigo, y ahora quiero unirme contigo. Quiero gastarme con tu boca en mi garganta. No puedes obligarme a hacer lo que quiero hacer." "Estoy demasiado débil para ser fuerte," susurró Lara. "Eso está bien." Raina la atrajo hacia la cama, la guió hacia abajo y se deslizó sobre ella. "Soy lo suficientemente fuerte para las dos." Raina la besó y Lara gimió. El sonido de la necesidad de Lara llenó a Raina de poder gozoso. Ella rasgó la camisa de Lara por el centro y se quitó la suya por encima de su cabeza. Se estiró sobre ella, deslizando sus pechos sobre los de Lara. Ella lamió la mordida que había hecho en el hombro de Lara y sintió a Lara subir debajo de ella. Los caninos de Lara resplandecían bajo la luz oscura, sus ojos como faros de fuego. Raina alcanzó entre ellas, abrió sus pantalones y los de Lara. Alzándose más alto, su boca reclamando la de Lara, se despojó de los restos de sus ropas y se montó en el abdomen de Lara. La piel de Lara estaba caliente, su línea de pelaje lujosa burlándose sobre el clítoris hinchado de Raina. "Me gustaría que me rogaras," Raina jadeó, arrastrando su lengua por el centro del pecho de Lara y sobre su pezón "pero mi gato está impaciente por saborearte." Lara alcanzo hasta apoderarse de sus manos. Su voz era un gruñido peligroso. "Tengo poco control. Ahora soy toda Vampiro, y debo alimentarme." "Lo sé", Raina siseó y se deslizó sobre el duro estómago de Lara, cubriéndola con su esencia. Se sintió llena. La presión, la necesidad de gastar, era todo lo que sabía. Ella se inclinó de nuevo, sus pechos balanceándose sobre la boca de Lara. Lara pasó sus caninos por encima de sus pezones y Raina se sacudió. "Chúpame." Lara se alzó, cerró su boca sobre el pecho de Raina y la atrajo hacia ella. La cabeza de Raina se sacudió hacia atrás, su mente atacada con placer. Estaba cerca, tan cerca. "Te necesito" le advirtió Lara. "Estoy lista. Por favor. Ahora." Lara envolvió sus brazos alrededor de Raina y se retorcido, tirando a Raina debajo de ella. Con sus caderas entalladas entre los muslos de Raina, su sexo presionó en el de Raina,

ella tomó su garganta en una rápida zambullida. Raina se corrió, un grito agudo arrancado de su garganta, su victus explotando sobre el sexo de Lara. Lara bebió y el placer penetrante la inundó de poder. Ella empujó, su sexo se vació en pulsaciones rítmicas, y se rindió a la llamada de Raina.

***

Sylvan y sus lobos llegaron al Compuesto justo después de amanecer. Max las recibió en los escalones del cuartel general. "¿Algún problema?" Sylvan preguntó. "No, Alpha." Miró hacia el cuartel. "Lara y los otros regresaron hace media hora. Proveí cuartos para los Vampiros y los guardias según las instrucciones." "Bien. ¿Cómo les fue?" "Trajeron de vuelta a un prisionero. Está abajo, con Callan y Dasha en guardia. Jace fue herida y la envié a la enfermería." "¿Es grave?" Drake se acercó a Sylvan y enganchó sus dedos por el cinturón de los pantalones de Sylvan. La seductora esclavitud de Francesca seguía flotando alrededor Sylvan como una niebla empalagosa. Ella quería borrar de su mente el recuerdo de las burlas del Vampiro. Ella quería reclamar a su compañera, piel a piel. Y pronto. "No, Prima. Elena dijo que estaría bien después de que sus heridas fueran atendidas y cambiara." "Bien "dijo Drake. "¿Y qué hay de la otra gata?" preguntó Sylvan. Max Hizo una mueca "Ella está con los Vampiros." Miró hacia abajo, luego se centró en el hombro de Sylvan, manteniendo su mirada por debajo de ella. "Está con Lara, Alpha". "Ya veo. Estás relevado, Max." "Sí, Alpha." Se dio la vuelta y se alejó a grandes pasos. Sylvan entrelazó sus dedos en el cabello de Drake y la besó. "Voy a hablar con Lara. Andrew te verá casa." Drake acarició la mandíbula de Sylvan. "Voy a comprobar a Jace y los cachorros de la gata. Puedes encontrarme en la enfermería y nos iremos a casa juntas. No te demores—te necesito."

Sylvan acercó a Drake y se frotó la mejilla contra el cabello de Drake. "Tan pronto como pueda, te mostraré lo que significas para mí." Drake le besó la garganta. "No necesitas mostrarme. Lo siento con cada respiración." "Te amo" murmuró Sylvan. "Lo sé. Te amo. Ve a ver a Lara." Sylvan esperó hasta que Drake llegó a la enfermería y luego se dirigió al cuartel. En el extremo más alejado de la sala, los vampiros y los lobos hacían guardia frente a una media docena de puertas cerradas. Los Vampiros la miraron impasible mientras se acercaba. Los lobos se enderezaron a la atención. Misha dio un paso adelante mientras Sylvan se detenía. "¿Todo tranquilo?" "Sí, Alpha" dijo Misha enérgicamente. "¿Dónde está Lara?" Misha señaló la habitación frente a la que guardaba con Zahn. "Allí, Alpha." La sala no tenía ventanas exteriores, por lo que Sylvan no estaba preocupada por exponer a los Resucitados a la luz. Tampoco estaba preocupada por la privacidad de Lara. Lara estaba sola con una prisionera mientras estaba comprometida. Tonta, tal vez letal. Sylvan cogió la perilla y un sirviente humano, un hombre de pelo castaño que no conocía, se deslizó frente a ella, bloqueándola. "La Warlord no debe ser molestado hasta la caída del sol." Sylvan gruñó suavemente, una advertencia silenciosa. El sirviente humano evitó el contacto visual directo, probablemente más fuera de protocolo que respeto. Él estaba siguiendo órdenes, pero Lara era su centuri, no importaba lo que fuera, y la vería a salvo. "¿La gata está dentro?" "La Were está con la Warlord por petición de la Warlord." Vaciló. "Alpha." "La Warlord no tiene nada que temer de mí" murmuró Sylvan, "pero ahora querrás apartarte." Por detrás de ella, Zahn dijo, "Déjala pasar." El sirviente se hizo a un lado y Sylvan ingresó. Un gruñido de advertencia desde el otro lado de la habitación tenía al lobo de Sylvan en alerta instantánea. Un gigantesco gato, resplandeciente dorado, incluso en la oscuridad cercana, estaba tumbado en la cama entre Lara y la puerta. El lobo de Sylvan gruñó, sus cabellos se elevaron, pero Sylvan la retuvo. Ella y el gato hicieron contacto visual a través del estrecho espacio, midiendo la fuerza de la otra. El gato gruñó. "No quieres desafiarme" le advirtió Sylvan suavemente.

Junto al gato, Lara se retorció y se volvió, su brazo alrededor de los hombros drapeado del gato. Sus dedos se cerraron en el cuello del gato. "Está bien," murmuró Lara atontada. "El lobo es un amigo." El gran gato giró la cabeza, acariciando el cuello de Lara. Los ojos de Lara se abrieron una fracción y ella luchó por emerger del torpor que drenaba su fuerza y empañaba su mente. Se concentró en Sylvan. "Ella no correrá." Sylvan olió el aire, olía a gato y lobo, y otro. Los olores se torcieron, se mezclaron, se entrelazaron. La gata estaba enredada con Lara de una manera que era más que física. El lobo de Sylvan resopló y se relajo. La cola del gato dejó de moverse, los músculos de sus hombros y los flancos poderosos se relajaron. Sylvan se volvió y se marchó.

***

Verónica esperó hasta una hora decente para llamar a Nicholas. Sirvió su primera taza de café y salió al pequeño balcón de piedra curvado adyacente a su dormitorio. A las cinco de la mañana, y el sol de finales de verano salía por las ventanas y atravesaba su cama. Hace una hora habían sido bajadas las cortinas y la habitación estaba encendida sólo por las velas. Ella habría mantenido la habitación en sombras todo el día si eso significaba mantener a Luce en la cama con ella. Ella parpadeó, con los ojos llenos de agua. No había dormido más de una hora o dos después de que Luce la trajo de Nocturne. Había estado agotada, pero su cuerpo había vibrado con urgencia. Había persuadido a Luce para que se alimentara de ella de nuevo, y los orgasmos habían satisfecho su ansia por esa sensación difícil de ser consumida por la pasión física, pero la necesidad había sido saciada durante sólo unos minutos. Cuando había presionado a Luce para tomar más, Luce se había negado. "Has tenido suficiente por esta noche," dijo la vampiro, cerrando las heridas en la garganta de Verónica con el golpe de su lengua. "Necesita reponer. Y debo irme. Ya viene el amanecer." Nada de lo que ella dijo podía convencer a Luce de quedarse unos momentos más. Ahora estaba sola, y el día se extendía pesadamente ante ella. Hablaría con Nicholas y luego trataría de dormir. Cuando llegara el ocaso y los vampiros despertaron, ella volvería a ser fuerte otra vez. Tomó un sorbo de café y escuchó el sonido del teléfono. "Veronica "dijo Nicolás a modo de saludo. "Buenos días. Al menos espero que sea una buena mañana".

"Una ocupada," dijo Nicholas secamente. "¿Cómo puedo ayudarte?" "Esperaba que me dijeras que mis nuevas instalaciones de laboratorio están listas." Nicholas suspiró. "Veronica, necesito al menos una semana, posiblemente más tiempo. No sólo estamos hablando de logística, estamos hablando de una gran cantidad de dinero" "Entiendo eso, Nicholas, pero estábamos haciendo muy buenos progresos. Ahora no es el momento de perder impulso." Él se quedó en silencio un largo momento. "Podría haber una manera de facilitar nuestra recuperación". Al otro lado de la calle, una mujer con medias negras y una camiseta recortada trotaba para su carrera por la mañana. Su cabello rubio se balanceaba alrededor de sus hombros, y Verónica se acordó de los mechones de oro que se burlaban de su garganta cuando Luce se alimentaba. Trazo sus dedos entre sus pechos, rozándolos ligeramente sobre sus pezones. Se tensaron y hormiguearon. Ella tocó su garganta donde Luce la había tomado, y su clítoris se endureció. "¿Verónica?" Ella se sacudió. "¿Sí? ¿Qué?" "Tengo un contacto en el gobierno. Es posible que podemos podamos recurrir a ese recurso para la financiación. Eso nos ayudaría a reconstruir mucho más rápido" "Bueno, ciertamente espero que tú—" "Creo que, considerando tu impresionante reputación como investigadora, sería mejor si que abogaras por nuestro caso. Con suerte, puedo concertar una cita para ti hoy." "Muy bien," dijo ella, aunque de repente estaba tan cansada que le temblaban las piernas. Necesitaba instalaciones seguras y privadas para continuar su trabajo. En este momento, Nicholas era la única persona en quien confiaba con la verdadera naturaleza de sus experimentos, y que necesitaba sus considerables recursos. Al menos por ahora. "Déjame saber cuándo y dónde". "Excelente." "Pero, Nicholas, esta vez tenemos que estar seguros de que nuestros laboratorios estarán seguros. No puedo permitirme perder más sujetos. Y, en ese asunto, vamos a necesitar más" "No te preocupes, yo me encargaré de eso. Y creo que puedo decir con seguridad que no seremos molestados por mucho más tiempo por Sylvan Mir" Verónica sonrió. No estaría Francesca agradecida si pudiera darle alguna información realmente valiosa. "Dime."

CAPÍTULO VEINTICINCO

Sylvan cerró la puerta de la habitación de Lara y pasó junto a los guardias Were y sirvientes de loa Vampiros que protegían a sus aliados. Ella probó el aire, ordenando los olores innumerables—el tapiz familiar de su Manada, cada hilo individual familiar y distinto, a la vez una parte de y aparte del todo. En los márgenes de ese conjunto inexpugnable flotaban las extrañas nuevas firmas de los Vampiros. Débilmente metálico, con matices de piedra y llamas. Y aquí y allá, una mezcla aún más nueva del picante olor salvaje de Were y el fresco y delicado borde del Vampiro. Los miembros de su Manada que habían hospedado para los Vampiros y ahora llevaban restos de la Esencia del Vampiro en sus células. El lobo de Sylvan retumbó con inquietud, descontento con la cercanía de los no-Manada, y la mancha de la diferencia persistiendo en los lobos que los habían alimentado. Pero Sylvan entendía lo que su lobo no podía—gobernaba por fuerza primitiva y fuerza de voluntad, pero no era tirana. Ella no encadenaría a sus lobos en espíritu o cuerpo. Sylvan siguió un olor particular, más fuerte que todos los demás, al segundo piso del cuartel. Ninguna habitación, ningún lugar, ningún pensamiento en su territorio y más allá estaba cerrado a ella, pero ella toco rápidamente antes de abrir la puerta. Katya estaba sentada en el centro de una de las camas estrechas con la espalda apoyada contra la pared, con los brazos envueltos alrededor de las rodillas levantadas, la cabeza girada hacia la ventana abierta. Su rostro estaba pálido en el resplandor dorado y brillante de la luz del sol de la madrugada. Mientras Sylvan cerraba la puerta, Katya se puso en pie de un salto. "Alpha" dijo ella, abriendo mucho los ojos. "Abajo, Sentrie." Sylvan escaneado la habitación que Katya compartía con Gray."¿Dónde está Gray?" "Ella está corriendo. Ella—" Katya se sentó en el borde de la cama, con las manos entrelazadas entre las rodillas y los hombros rígidos. "Ella dijo que no se quedaría en la misma habitación que yo, no cuando llevaba el enemigo en mí." "La mayoría de los lobos no reconocerían el olor de un Vampiro tan fácilmente." Katya respiró hondo. "La noche que fuimos rescatadas, había un montón de sangre—la mía y algunos de los Vampiros también. Ella lo recordaría." Sylvan se acercó a la ventana y echó un vistazo al Compuesto donde su Manada iba por el negocio de la mañana. Las patrullas regresaron a través de la empalizada, los sentries treparon a la muralla, los cadetes entrenaban en el patio abierto y los lobos beta—los maestros y los médicos y cuidadores— se dirigieron hacia las aulas y guarderías escondidas con seguridad en el corazón de la instalación. Una mañana ordinaria en las vidas de aquellos a quienes había jurado proteger y mantener libres. Cuando había asumido la

posición de su padre como Alpha, pensó que su mayor desafío sería negociar con los humanos, que superaban en número a todas las especies Praetern por miles a uno, para asegurar la seguridad de su Manada. Ella no había esperado tener que luchar contra sus compañeros Praeterns, pero debería tener que hacerlo. El mundo como lo habían conocido había cambiado el día en que su invisibilidad desapareció, y cuando el poder fue repentinamente fluido, Praeterns y los humanos por igual buscaron más. Se dio la vuelta y miró a Katya. "Hábleme de Michel." Katya mantuvo la cabeza en alto, su mirada dirigida a Sylvan evitando el contacto visual directo. "Ella me salvó." "Posiblemente." Sylvan ignoró la rápida oleada de ira y sospecha junto con el gruñido de furia de su lobo. Por mucho que desconfiaba de Michel, se preocupaba más por los sentimientos de Katya. Katya había sido torturada y violada y degradada, pero aquí, entre los que ella dependía, sería respetada. "Realmente no sabemos qué pasó esa noche." "Recuerdo", dijo Katya. "No las caras, no la gente, pero la recuerdo—lo que sentí, lo que ella me hizo sentir." Ella tembló, se pasó una mano por su pecho y por su vientre. "Tocándome, protegiéndome." Ella apretó su mano en un puño presionado entre sus pechos. "Todavía la siento." "Ella es una Vampiro," dijo Sylvan, haciendo una afirmación, no una acusación. "Una muy poderosa." "Lo sé. Pero ella no me obliga" "¿Estás segura?" Katya levantó brevemente los ojos hacia Sylvan antes de apartar la mirada. Un gesto valiente. "Sí, Alpha. Estoy segura." "¿Por qué?" preguntó Sylvan suavemente. "¿Por qué estás segura?" "Porque puedo sentir su llamada en este momento." Los ojos de Katya brillaban con el resplandor de su lobo, un fuerte, lobo dominante joven que acaba de llegar a su poder. Bajo otras circunstancias estaría lista para enredarse en cada oportunidad, pero la llamada de Katya fue silenciada. Suprimido. Pero no ahora, no cuando absorbía la caricia seductora de la mente de Michel en cada célula. Ahora su lobo estaba vivo y listo. "Si ella quería obligarme, ella podría. Pero ella espera" Sylvan suspiro. Podía señalar que Michel podría estar jugando con ella, que los Vampiros, por naturaleza, eran maestros manipuladores. Hasta que conoció a Jody, la vio con Becca, ella habría jurado que los Vampiros se preocupaban por nada excepto el poder. Eso era cierto con Francesca, y sin embargo...y sin embargo, ella había jugado un juego peligroso con Francesca, más de una vez. Katya era joven, pero era el lobo de Sylvan. "Está

bien. No te pediré que te alejes de ella, pero no puedo dejar que te use para hacerte daño a ti o a la manada. ¿Entiendes eso?" "Sí, Alpha." Katya se levantó, su cabeza hacia arriba, sus ojos claros. "Gray quiere que me vaya. Puedo regresar al campus. No voy a ser un peligro para la Manada si no sé nada, si yo—" Sylvan despejó la distancia entre ellas y envolvió un brazo alrededor de los hombros de Katya. Cuando Katya tembló y su lobo se encogió, el pecho de Sylvan se apretó. Sus lobos se sometieron a ella por respeto a su fuerza y liderazgo, no por miedo. Ella acercó a Katya, la besó en la frente. "No. No irás a ninguna parte. Eres mi lobo y te quiero aquí. Gray resolverá sus problemas." "No quiero hacerla sentir incómoda." "No lo haces," murmuró Sylvan. "Los recuerdos lo hacen, y tú eres la luz en sus pesadillas. Te quedarás por ella y por la Manada." "Sí, Alpha." Katya enterró su rostro en el pecho de Sylvan. Su lobo se acercó, cerca del calor de Sylvan. Sylvan acarició su espalda y envió consuelo y bienvenida al lobo de Katya. "Tan pronto como Elena te limpie para el deber completo, volverás a los sentries, pero habrá veces que te necesitaré. Tanto tú como Gray. Ustedes son las únicas que pueden identificar positivamente sus captores" Katya asintió con la cabeza. "Cualquier cosa." "Bien." Sylvan frotó la mejilla sobre la cien de Katya. "Quiero que veas a Elena hoy." Katya se echó hacia atrás. "Alpha—" "¿Sí?" "No voy a poner a nadie ni nada antes de mi deber con la Manada." "Lo sé." Sylvan se alejó. "Ahora descansa un poco." Sylvan salió del cuartel, la imagen del lobo de Katya golpeada y temiendo, ardía en su mente. Katya podría pensar que podía poner el deber antes de la necesidad y el deseo, pero Sylvan no estaba del todo segura de que Michel no la obligara a hacer otra cosa.

***

Max esperó a Sylvan en los escalones de la enfermería. "La Prima dijo que ibas a venir aquí." "¿Qué pasa?" preguntó Sylvan. "Becca habló con el otro prisionero, Martín, durante tu ausencia. Ella piensa que va a cooperar si lo dejamos hablar con sus superiores" "Desde que dicen que están trabajando en nombre de los Praeterns" dijo Sylvan, " Vamos a dejar que lo demuestre. Dale su llamada." "¿Debo controlarlo?" "¿Puedes rastrearlo?" Él sonrió, la sonrisa satisfecha de un depredador. "Sí, Alpha." "Entonces adelante. Él no les puede decir nada más de lo que ya sospechan—que lo tenemos. Él no puede determinar con precisión nuestra ubicación, pero si puedes rastrearlos—" "Vamos a ensuciar su llamada. Ellos no podrán localizar su posición exacta, pero todo el mundo sabe dónde se encuentra la tierra de la Manada." "No parecen tan estúpidos como para intentar romper nuestra seguridad, pero pon las patrullas en alerta." "Sí, Alpha." "Y, Max—Quiero cuatro guardias con la Prima en todo momento." Ella hizo una mueca, y miró a la enfermería. "Y diles que traten de permanecer fuera de la vista." "Uh...sí, Alpha." "Voy a verificar a Jace." Sylvan saltó al porche y fue en busca de su compañera. Max probablemente pensó que ocultar la protección adicional de Drake sería tan exitoso como ella lo hacía, pero valía la pena intentarlo. Tal vez Drake se distrajera lo suficiente por su parto acercándose como para darse cuenta. "¿Cómo está?" Preguntó Sylvan cuando entró en la sala de tratamiento. Elena hizo una pausa en el proceso de limpieza de las decenas de cortes y mordidas en los hombros, los miembros y el torso de Jace. "Ha estado en una pelea" murmuró Elena. "Pero debería estar bien en cuanto limpie estos y ella cambie."

"No es nada, Alpha." Jace yacía sobre la mesa de tratamiento con su gemelo, Jonathan, a su lado. Sus ojos eran claros pero estaba pálida. Sylvan se acercó a la mesa frente a Jonathan y agarró una zona intacta del brazo de Jace."Entiendo que luchaste bien. ¿Hay algo que informar?" "Los gatos no están acostumbrados a los combatientes en tándem," dijo Jace ansiosamente. "Ellos cazan solos, uno-a-uno, por lo que los ataques emparejados los toman desprevenidos. Los ataques de flanco los abren a golpes frontales rápidos. Luchamos contra un gran número todo el camino de regreso y ganamos." Sylvan sonrió. "Eso es porque eres lobo." Jace sonrió. "Sí, Alpha." "No estará preparada para el servicio por un tiempo" dijo Elena. Sylvan asintió con la cabeza. "Descansa por unos días. Come bien y recupera tu fuerza." "Estoy bien, Alpha." Jace trató de incorporarse para demostrarlo. "Lo sé." Sylvan la sujetó con muy poca presión. "Pero necesito mi centuri en toda su fuerza. Dos días más" Jace suspiró. "Sí, Alpha." "Veré que ella descanse," dijo Jonathan. Jace le gruñó. Sylvan miró a Elena. "¿Suficientemente bien?" "Preferiría tres, pero dos lo harán." Sylvan apartó un mechón de cabello oscuro de la mejilla de Elena. "Bien. Cuida de mis lobos." Elena se frotó la mejilla contra la palma de Sylvan. "Siempre, Alpha." "¿Has visto a la Prima?" "Fue a la guardería." Sylvan encontró a Drake con Sophia y los cachorros de la gata. Los cachorros estaban en piel y parecían incluso más grande de lo que ella recordaba. Sus capas parecían más gruesas, las rayas marrones se mezclaban con el dorado intenso y haciéndolos parecerse a su madre aún más. Sophia acunaba a uno en su regazo y lo estaba alimentando de una botella. "¿Cómo están?" Preguntó Sylvan. Los ojos de Sophia brillaban con placer. "Estaban lo suficientemente hambrientos para que yo los convenciera para que se alimentaran."

Drake dijo: "Creo que reconocen a Sophia como Omega y confían en ella instintivamente". "Sí", dijo Sylvan. "Y teniendo en cuenta que su madre es una Alpha, probablemente se comunicó con ellos lo suficiente como para asegurarles que estará de regreso por ellos". "Han estado más tranquilos en la última hora" dijo Sophia. Sylvan se inclinó y miró al cachorro solitario que todavía estaba en su cuna. El macho. Retiró los labios para mostrar los caninos que eran definitivamente más grandes que la última vez que él le había gruñido. Ella gruñó, dejando que su lobo se mostrara, y para su crédito, él sostuvo su mirada otro segundo más antes de agacharse y bajar los ojos. Ella lo alcanzó, agarró su cuello, y lo sacudió ligeramente en una demostración de dominio. Ella lo mantuvo en su agarre hasta que él se relajó y se arqueó bajo su palma. Pasó la mano por su espalda y murmuró: "Hola, pequeño gato." Drake se apoyó contra el costado de Sylvan. "Creo que tienen cierto conocimiento de quiénes somos." "Él entiende quién soy ahora." Drake se rió suavemente. "¿Cómo podría dudarlo?" Sophia puso el cachorro hembra en al lado de su hermano. "Necesitan a ver a su madre" "Lo harán," dijo Sylvan. "Tan pronto como haya hablado con ella." Ella se agachó junto a la cuna y dijo a la hembra, que se agolpó delante de su hermano, "Tu madre está a salvo. Ella está descansando. La verás más tarde." La cachorro miró fijamente a Sylvan, su mirada patinando a través de Sylvan, un débil retumbar resonando desde la parte posterior de su garganta. Sylvan sonrió. "Son muy parecidos a su madre. Ellos lucharán incluso cuando son superados en número" "Dormirán la mayor parte del día ahora", dijo Sophia. "¿Has estado con ellos todo el tiempo?", Preguntó Sylvan. Los ojos de Sophia estaban bordeados con sombra. "Sí. No confían en nadie más." "Descansa un poco." "Estoy bien, Alpha." "Sí, lo sé." Sylvan acarició el hombro a Sophia. "Niki te necesitará también." "¿Ella está bien?"

"Una larga noche." Sylvan no agregó que Niki había pasado la noche rodeada de vampiros. Sophia conocía las necesidades de Niki. "Voy a ir tan pronto como pueda." Sylvan cogió la mano de Drake. "Nosotras no vamos a salir de nuevo hoy. No quiero ver a Niki en ninguna parte hasta esta noche." Una vez fuera, Sylvan gruñó a Drake, "Primero mi Compuesto es invadido por Vampiros, y ahora gatos." "Parece que Raina luchó bien con nosotros." "Sí, pero no tenía otra opción. Los gatos han sido nuestros enemigos por el tiempo que hemos compartido las montañas. Tomará tiempo construir la confianza." Drake frotó la espalda de Sylvan. "Puede que no tengamos tiempo." "Sí, lo sé. " Sylvan se detuvo. "Hay algunas cosas que debería—" "Más tarde". Drake señaló a un Rover, y uno de los centinelas saltó y se dirigió hacia ellas. "Ahora mismo, vamos a casa." Los ojos de Sylvan destellaron oro. "Incluso podría dejarte descansar más tarde." Drake se rió. "¿He dicho que estaba cansada?"

CAPÍTULO VEINTISÉIS

Francesca despidió a sus guardias con una ligera inclinación de cabeza en su dirección y extendió una mano a Michel. "Ven, querida. Suficiente de política fastidiosa. Hay tantos otros...pasatiempos...que podríamos estar disfrutando" Michel siguió a Francesca a través de la sala del trono hasta una puerta disimulada escondida detrás de las pesadas cortinas de brocado. La sección tallada del panel de la pared se inclinó hacia el interior a un toque de Francesca, y entraron en un corredor débilmente iluminado con suelos de piedra áspera y paredes de granito pulido. El estrecho pasillo conducía de nuevo a las habitaciones interiores de Francesca, y cuando llegaron, su dormitorio estaba vacío. Por lo general, al amanecer, los anfitriones de Francesca esperaban por su placer, ingeniosamente dispuestos en su cama como un suntuoso banquete. Esta mañana, Francesca debió dar órdenes para que esperaran. Desconfiada de la trampa que Francesca podría haber puesto, Michel cruzó hasta el antiguo aparador de caoba y vertió dos vasos de viejo puerto. Le ofreció uno a Francesca. "Parece que nuestros amigos humanos necesitan aprender paciencia. El ataque defectuoso de Nicholas llevó a Sylvan directamente a nuestra puerta."

Francesca se rió y tomó el vaso. Arremolinando el vino rojo oscuro, estudió a Michel por encima del borde del cristal tallado. "Sus tácticas carecen de finura. Pero entonces él es sólo un humano, querida" Michel se apoyó en el aparador y sorbió el puerto. Normalmente disfrutaba de los juegos de poder de Francesca, pero entonces no había estado realmente preocupada por perder con ella durante siglos. Después de todo, había peores destinos que la muerte, el aburrimiento terminal era uno. Pero ahora, arriesgaba más que su propia muerte. Katya estaba involucrada. Una débil presión detrás de sus ojos le decía que Francesca estaba sondeando su mente, algo que Michel había aprendido a protegerse después de su segundo o tercer siglo. A menudo no tenía que hacerlo, y se alegraba. Bloquear a Francesca tomó toda su voluntad y con frecuencia la dejó debilitada. Hoy, sin embargo, ella desvió la fuerza de búsqueda fácilmente. Cuando Francesca frunció el ceño, Michel trató de redirigir su atención. "Tal vez traer a Sylvan a ti trabajará a tu favor. La lobo parecía dispuesta a apoyarte si viene una pelea." "Quizás. Aunque la alianza entre Sylvan y Jody Gates podría convertirse en un problema." Francesca caminó hacia un lado de la cama, dejó la copa de vino, y le dio la espalda."Desátame los cordones, quieres, querida." "Por supuesto." Michel dejó su propio vino a un lado y besó la nuca de Francesca antes de alcanzar los lazos en la parte de atrás de su vestido flotante. Desató los cordones de satén que se entrecruzaban desde el valle entre los hombros de Francesca hasta el hueco por encima de sus nalgas, atrayendo cada hebra por el ojal con una presión lenta y constante. Mientras trabajaba, besaba cada nueva extensión de piel desnuda. Francesca retrocedió hasta que la plenitud de sus nalgas se asentó en la entrepierna de Michel. Michel se había alimentado, y la poderosa sangre de Katya la vigorizó. Su clítoris se endureció y palpitó. Francesca la miró por encima del hombro, con los párpados medio abiertos, los ojos calientes. "Si Jody levanta un ejército de Weres, será una adversaria formidable." "Ella nunca ha mostrado ningún indicio de que quiera gobernar, Regente." Michel deslizó el vestido por los costados de Francesca. "Las cosas cambian, ¿no?" murmuró Francesca. Estiró un brazo hacia atrás y lo envolvió alrededor del cuello de Michel, inclinando la cabeza para presionar un beso en la garganta de Michel. Un instante después, sus incisivos perforaron la piel por encima de la clavícula de Michel, los puntitos de dolor liberando una flecha de lujuria que golpeó duro en la boca de su estómago. "A veces lo hacen. Pero a veces, todo es exactamente como debe ser." Michel envolvió sus brazos alrededor de la cintura de Francesca y tiró a Francesca contra su cuerpo. Besó el lado de la garganta de Francesca y el borde de su mandíbula y rozó su boca sobre el oído de Francesca. Ahuecó los pechos expuestos de Francesca y acarició la carne firme y fresca. Encontrando los pezones de Francesca, ella pellizcó, lento y duro. "Esto nunca cambia."

tiró más o menos contra su cuerpo. Besó el lado de la garganta de Francesca y el borde de la mandíbula y le rozó la boca Sobre el oído de Francesca. Ella tomó pechos al aire de Francesca y acarició la firma, carne fresca. Encontrar los pezones de Francesca, se pellizca, lento y difícil. "Esto nunca cambia." "Mmm, sí." Francesca suspiró, sus dientes cortando riachuelos poco profundos en la garganta de Michel, recordándole que ella podía arrancar su garganta en un instante. "Pero no debemos crecer ser complacientes, ¿verdad?" "No. No debemos." Michel giró bruscamente y empujó a Francesca boca abajo sobre la cama. A horcajadas entre su figura tendida, ella apretó sus muslos a ambos lados de las caderas de Francesca, deslizó su mano por el centro de la espalda de Francesca y la ató a la cama con una mano en su cuello. Con su mano libre, tiró del vestido a un lado y deslizó su mano sobre el culo de Francesca y entre sus muslos. La mejilla de Francesca estaba apretada contra la cama, con la boca parcialmente abierta, los ojos atónitos. "Todavía sé lo que necesitas." Michel la llenó de un golpe rápido y profundo. Francesca jadeó y se arqueó debajo de ella. "Tengo que alimentarme, querida, antes de que pueda correrme." Michel se inclinó y chupó la suave carne en la unión del cuello y el hombro de Francesca. Francesca entendía una cosa y sólo una cosa. Poder, y el dominio que vino con ella. Michel había revelado una vulnerabilidad cuando le había permitido a Francesca verla alimentándose de Katya en el club. Ese había sido un error—uno que no podía deshacer y que no podía evitar repetir. Incluso ahora, El pensamiento de Katya hizo que su sangre se agitara mientras que la hembra que ella follaba no hizo nada más que activar una necesidad refleja. Ella no había querido nada durante mucho tiempo y sólo ahora se daba cuenta. Ahora tenía hambre por el sabor de Katya, ansiaba la presión de su cuerpo, deseaba la euforia de su mordida. No podía renunciar a ella y no dejaría que Francesca la tuviera. "Te dejaré alimentarte en un minuto. Pero voy a follar mi llenado primero." "Tú juegas un juego peligroso, querida," "¿Lo hago?" Michel se retiró casi completamente y luego se hundió profundamente en su interior. Francesca se cerró alrededor sus dedos, resbaladiza y dura. Sus caderas se agitaban debajo de la pelvis de Michel. Michel la follaba despiadadamente, desapasionadamente, y el cuerpo de Francesca se quemó como hielo alrededor de sus dedos. "Estoy cerca, pero no puedo—" Los incisivos de Francesca brillaron, su rostro se contorsiono de lujuria y hambre. "Maldita seas, déjame alimentarme." Michel envió una llamada a Daniela, Trae a los anfitriones a tu Señora, y volteó a Francesca, deslizando su mano fuera y de vuelta en su interior tan rápido que Francesca no

tuvo tiempo de desalojarla. Se estiró por encima de ella y presionó su boca contra el cuello de Francesca. "Voy a hacer que te corras. Lo prometo." Francesca clavó las uñas en la espalda de Michel, desgarrando su camisa, sacando sangre. "Te voy a hacer sufrir por esto." Michel se rió y empujó con más fuerza, masajeando el clítoris de Francesca con su palma. "Eso espero." La puerta de la habitación de Francesca se abrió, y Daniela condujo a una hembra humana y un hombre Were, ambos desnudos, a la habitación. Michel miró hacia arriba. "Llévalos a tu señora." Daniela guió a los anfitriones a la cama y les ordenó que se acostaran. El macho ya estaba erecto, y Michel se trasladó al lado de Francesca. Patinando los dedos hasta el clítoris de Francesca, ella le dijo: "Follala". Él rodó entre sus muslos y la llenó en un solo empujón. Francesca tiró de la hembra humana, cuyos ojos estaban vidriosos con esclavitud, a su lado y golpeó su cuello con la velocidad del rayo. La mujer gritó extasiada, y Francesca gimió mientras se alimentaba y llegaba al orgasmo. Michel apretó un puñado de pelo grueso y oscuro del macho y sacudió la cabeza hacia atrás. Él sería un pobre sustituto de la que realmente quería, pero necesitaba el sabor del lobo. Cerró los ojos, se alimentó.

***

En la llamada a la puerta del cuartel, Max se despertó instantáneamente y saltó desnudo de la estrecha cama. "Informe." "Señor." La puerta se abrió y Lyn, una joven sentrie, entró. "Lo siento, Centuri, pero un vehículo no autorizado se está acercando a la puerta oeste. ¿Deberíamos interceptar?" Max se puso los pantalones y se abrochó la bragueta lo suficientemente alto como para mantenerlos. "¿Qué clase de vehículo?" "Un jeep." "¿Cuántos?" "Cuatro pasajeros" ella hizo una pausa mientras pasaba a su lado por el pasillo. "Humanos. " Él le lanzó una mirada. "¿Humanos? Los únicos humanos que vienen aquí son periodistas o turistas perdidos."

Ella sacudió la cabeza, mientras bajaban los escalones del cuartel y cruzaban el patio hacia la puerta oeste. "No son turistas, Centuri. Llevan camuflaje". "¿Armas?" "Ninguno que pudiéramos ver—que podrían estar ocultas." "Serían tontos para entrar en nuestra tierra armados." Max dio un salto hacia la barricada donde Callan, el capitán de los guardias, estaba mirando hacia el bosque con un par de binoculares de alta potencia. Callan se los entregó a Max. "Sólo un vehículo. Decidimos dejarlos acercarse lo suficiente como para intentar identificarlos. Son extraños" Max se centró en el Jeep que se aproximaba. Un hombre y una mujer sentados en la parte delantera, el hombre conduciendo. Dos figuras eran visibles detrás ellos, pero no podía distinguir sus rasgos. "Pon una unidad junto a la puerta, mantenlos ocultos. Nadie dispara a menos que los humanos hagan un movimiento primero." "Sí, Centuri." Max se balanceó sobre el terraplén y cayó al suelo mientras el Jeep se detenía frente a las puertas cerradas de la empalizada. Caminó hacia adelante cuando la ventanilla del conductor bajó. "Están invadiendo la tierra de la Manada." El hombre que estaba detrás del volante, un asiático barbudo, con los ojos oscuros y las cejas espesas, dijo: "Hemos venido a—" Él giró la cabeza bruscamente hacia el lado del pasajero cuando se abrió la puerta. "Andrea, no puedes—" Una mujer salió y cerró la puerta, mirando a Max a través del capo del Jeep. "No estamos invadiendo. Estamos en una misión de recuperación" "¿Y qué es lo que deseas recuperar?" Max preguntó. La mujer parecía tener unos treinta años, con el cabello castaño y los ojos negros. Su mandíbula era fuerte, igualando el resto de sus rasgos agudos y audaces. Ella era un pie más baja que Max, con senos medianos debajo de su camisa de camuflaje color caqui, una cintura estrecha, y el más mínimo destello de caderas, que conduce a los muslos largos y apretados. Femenina, pero nada suave sobre ella. Esta mujer era un soldado. Max respiró profundamente, probando su aroma. Un poco de mar, crujiente y fresco, un toque de hojas de primavera, ricos y nuevos. Su polla se endureció y su lobo alzó la cabeza en interés. Ella lo había estado observando, y sus ojos se abrieron ligeramente, como si hubiera leído su respuesta. Un leve rubor subió hasta su garganta. Su voz seguía siendo fresca y tranquila. "Tienes un prisionero, Martin Hoffstetter. Vine por él." "¿Y tú quién eres?" "Soy su comandante."

***

Sylvan envolvió sus brazos alrededor de la cintura de Drake y ajustó su cuerpo contra la espalda de Drake. Ella enterró su cara en la curva del cuello de Drake, su mejilla contra el hombro de Drake, su entrepierna apretada contra el culo de Drake. "Deberías dormir un poco." Drake apretó la mano de Sylvan y la colocó entre sus pechos. Estaba satisfecha y contenta, pero su sangre aún se agitaba. "Esta es una de esas veces que no puedo tener suficiente de ti." Satisfecha, Sylvan besó el hombro de Drake. "¿Hay algún tiempo que puedas?" Drake se rió suavemente. "En realidad, todavía no." "Puedo sentirlos más ahora," Sylvan dijo, pasando su mano por la hinchazón del abdomen de Drake. "Son fuertes y alerta." "Se están impacientando." Drake apretó los dedos de Sylvan en su costado. Uno de ellos dio una patada justo en ese momento, y sintió que Sylvan se sacudía. Muy poco sorprendía a Sylvan, nada la tomaba por sorpresa, pero esto sí. Y sabiendo que podía traer algo nuevo y maravilloso a la vida de Sylvan la llenaba de alegría. "Te amo." Sylvan apretó su cara más duro en el cuello de Drake. Ella no temía a nada, excepto perder a Drake. "Te amo." Drake se volvió lo suficiente para que Sylvan pudiera ver su cara. "Sé que quieres protegerme, protegernos a los tres. Quiero protegerte exactamente igual" "Sí", Sylvan gruñó, "pero yo—" Drake apretó los dedos a la boca de Sylvan. "Sí, sé que eres la Alpha." Sylvan le mordió el dedo índice. "Yo iba a decir, que no estoy embarazada." "Mmm. Estoy de acuerdo." Drake la beso. "Y yo iba a decir que no insistiré en unirme a ti en un compromiso activo. No quiero que tu concentración se divida. Pero no todas las batallas se pelean con dientes y garras" Sylvan frunció el ceño. "¿Qué quieres decir?" "Es importante que tus enemigos sepan que eres una adversaria formidable. Y una Alpha apareada es un enemigo fuerte" Sylvan no podía discutir. Se frotó la mejilla sobre el hombro de Drake. "Tienes razón. Pero en ningún lugar fuera de nuestro territorio es seguro."

"Entonces tendremos cuidado." Drake se movió sobre su espalda y tiró de Sylvan encima de ella. Se arqueó bajo el cuerpo de Sylvan, absorbiendo su poder, exaltando su fuerza. "Te necesito de nuevo." Sylvan besó la mordedura mate en el hombro de Drake. "Yo iba a dejarte dormir, pero..." Ella bajó la cabeza, atrapó el pezón de Drake en su boca, y chupó. Drake gritó. "Estoy cerca." "Espera," Sylvan murmuró, besando su camino hacia el otro pecho de Drake. "Quiero saborearte en todas partes." "Entonces será mejor que te apresures", dijo Drake, jadeando. Sylvan se empujo hacia abajo sobre la cama, besando su camino más bajo hasta que pudo tomar el clítoris hinchado de Drake en su boca. Las manos de Drake entraron en su cabello, tirando de ella más cerca mientras se empujaba más profundamente. Sylvan bromeó con sus labios y su lengua, acariciando y dando vueltas, sumergiéndose más bajo para atormentar y excitar. "Me harás correrme en tu boca", advirtió Drake. Sus gruesas garras se apretaron en el cuero cabelludo de Sylvan. "Yo quiero hacerlo." Sylvan gruñó y levantó a Drake hacia su boca, tomándola aún más profundo. El sabor de su esencia única excitándola y completándola. Drake se empujó contra su boca, y cuando ella se corrió, la explosión desencadenó la liberación de Sylvan. Cuando Drake finalmente se relajó, Sylvan se acurrucó con la mejilla contra el estómago de Drake, escuchando los latidos del corazón de su compañera y sus crías. Su corazón latía en su pecho, una sinfonía de amor y asombro. La mano de Drake se apretó en su cabello. "Sylvan, tenemos visitas. Lo que quieran, diles que se vayan." Sylvan suspiro. Había oído al centuri acercarse y esperó a que cruzara el pórtico de la puerta. Se dio la vuelta y dijo, antes de que Andrew llamara, "¿Puede esperar?" "No, Alpha." "Adelante." Ella se empujó a un lado de la cama y se incorporó cuando Andrew entró. "Tenemos una situación, Alpha. Cuatro humanos llegaron al Compuesto, insistiendo en que le liberáramos al prisionero humano." "¿Alguna demostración de fuerza? Andrew sacudió la cabeza. "No, Alpha. Max está con ellos ahora fuera de la puerta oeste"

Sylvan se levantó, se estiró y se pasó una mano por su cabello. "Que Max los lleve al cuartel general. Dile que estaré allí." "Sí, Alpha." "Asegúrate de que Callan fije patrullas extra fuera de las puertas. Aquellos de ustedes que están de guardia aquí no serán necesarios durante una hora más o menos." Andrew agachó la cabeza. "Gracias, Alpha." Mientras Sylvan se ponía unos vaqueros y una camiseta, Drake dijo: "No es justo someterlos a nuestro acoplamiento en una base tan constante". Sylvan se inclinó y la besó. "No creo que ninguno de ellos se queje. Sólo necesitan tiempo para enredarse" Drake sonrió. "Ventajas del trabajo, supongo." Sylvan la besó de nuevo. "Duerme un poco. No sé cuánto tiempo estaré." "De hecho, voy a seguir tus consejos. Si me necesitas, estoy aquí." "Lo sé." Sylvan caminó descalza hacia el porche. Andrew esperó junto a los escalones. "Asegúrate de que el siguiente turno está en su lugar aquí antes de que alguno de ustedes se vaya. La Prima estará dentro." "Me quedaré hasta que Jonathan llegue, Alpha." Ella lo estudió durante un largo momento. "Entonces espero que hagas lo que hay que hacer." Él desvió la mirada. "Sí, Alpha." Ella bajó por las escaleras y pasó un brazo alrededor de su cuello, tirando de él cerca. Con su boca contra su oído, ella dijo, "Somos lo que somos, Andrew. Y negar lo que sientes te debilitará. Lo sé, lo he intentado. Y te necesito fuerte." Él se estremeció en su agarre, sometiéndose a su lobo mientras sacaba fuerza de ella. "Siento haber perdido el control antes." Sylvan retrocedió, manteniendo un agarre en su hombro. "No lo hiciste. Protegías a Katya, que es lo que deberías haber hecho. Pero tu rabia podría no haber sido sólo por ella. No dejes que el pasado te gobierne." Andrew apretó la mandíbula pero asintió. Ella le revolvió el pelo. "Bueno. Ahora, veamos a estos humanos."

CAPÍTULO VEINTISIETE

Sylvan subió las escaleras a su oficina, atravesó la puerta y se dirigió a su escritorio. La humana que se encontraba frente a ella en posición de descanso tenía un grueso cabello castaño rojizo, intensos ojos marrones profundos y un inconfundible aspecto militar. Su expresión se encontraba entre algo respetuoso y agresivo. Si fuera un lobo, Sylvan la habría puesto cerca de la cima del orden—aún no lo suficientemente sazonada como para asumir el mando Alpha, pero se dirigía en esa dirección. Un Alpha que había cruzado el territorio de otro sin ser invitado y haciendo demandas habría sido un 100 por ciento de agresión. La postura era tan importante como la acción en los primeros momentos de confrontación. El aire estaba lleno de feromonas. Callan estaba apareado, pero los otros dos machos en la habitación no lo estaban. La presencia de una muy potente hembra no apareada tenía a esos dos en alerta. Max estaba apoyado contra la chimenea de piedra, su rostro sin emoción, sus enormes brazos cruzados sobre su pecho, su mirada clavada en la hembra humana. Un segundo humano, un hombre de cabello negro rizado, una camisa de camuflaje crujiente, pantalones de color caqui y botas de combate, estaba en el lado izquierdo de la habitación, con la mandíbula tensa y los ojos enojados. Su enfoque estaba también en la mujer. Callan, sin camisa, con pantalones vaqueros descoloridos, estaba junto a él, su postura engañosamente relajada. Sus ojos, sin embargo, parpadeaban con hilos de oro mientras su lobo miraba con impaciencia a su presa. "Sylvan Mir," Sylvan dijo a la hembra. "Alpha de los Timberwolves. Por lo general, esperamos una solicitud para cruzar nuestro territorio antes de permitir a extraños en la tierra de la Manada." "¿Y siempre aprisionas a los humanos sin el debido proceso?" Sylvan sonrió. Había la agresión que ella esperaba. La mujer estaba obviamente enojada, pero su voz era fresca, su postura controlada. Su olor, sin embargo, llevaba un trasfondo de rabia y algo que Sylvan dudaba de que la humana fuera consciente. Excitación. El lobo de Max se paseaba, agitado y descontento con los otros machos tan cerca. Sylvan gruñó en voz baja, y el lobo de Max retrocedió a regañadientes. Ella miró a la mujer. "El debido proceso es lo que yo declaro que sea, ¿Sra...?" La expresión de la mujer nunca cambió, pero un músculo en su mandíbula se contrajo. "Andrea Hoffstetter." Al otro lado de la habitación, Max se puso rígido. "¿La pareja del prisionero?" Preguntó Sylvan. "Su hermana, pero estoy aquí como su comandante de unidad. No tienes motivos para mantenerlo."

"Tengo todas las razones." Sylvan hizo un gesto hacia la silla frente a su escritorio. "¿Por qué no te sientas?" Andrea vaciló, obviamente, no queriendo sentarse en la presencia de Sylvan y por lo tanto reconocer su dominio. Sylvan esperó. Finalmente, Andrea se sentó. En cuanto lo hizo, Sylvan colocó la cadera sobre el escritorio. Se dio cuenta de que Andrea, mientras mantenía la cabeza erguida y su mirada hacia adelante, no bloqueaba sus ojos con los ella. Ella tenía un poco de entendimiento de cómo tratar con un Were, por lo menos. Su infracción, entonces, era una intencional demostración de beligerancia—o de fuerza. "Tu hermano era parte de un equipo que mantenía a mis lobos cautivos para que pudieran ser torturadas", Sylvan dijo en voz baja. "Dígame, señorita Hoffstetter, ¿qué harías con un enemigo que trató a uno de sus miembros de la misma manera?" "Martin no era responsable de esos experimentos. Él te habría dicho eso a estas alturas. Él estaba allí reuniendo información". Sylvan se inclinó hacia delante. ¿Por qué y para quién?" El varón a través del cuarto, dijo bruscamente, "No estamos obligados a decirte nada. Estás manteniendo a un humano en contra de su voluntad, y no tienes autoridad—" Sylvan despejó su escritorio y la longitud de la habitación en un salto y aterrizó frente a él, su mano en su garganta. Ella dio un paso adelante y lo levantó hasta que su espalda estaba contra la pared y sus pies estaban en el suelo. Ella se apretó hasta que la longitud de su cuerpo cubrió la suya, su rostro a una pulgada de distancia de sus ojos sorprendidos. Desnudó sus caninos y él tembló, las hormonas de miedo empapando su piel. "Tengo la autoridad de proteger a mis lobos, contra cualquier enemigo, en cualquier lugar." Ella apretó su agarre y él respiró con dificultad. Su rostro se ensombreció y sus ojos se llenaron de agua. "Y así es como yo manejo a los que me desafían en mi propio territorio". "Por favor." Detrás de ella una silla empujó hacia atrás, raspando el piso. La voz de Andrea era firme pero apretada con tensión. "Alpha, por favor perdona su estallido. No hemos venido aquí para desafiar su autoridad, sino para proteger a nuestro miembro del equipo, como tú protegerías a uno de los suyos" Sylvan no abandonó su agarre o aflojó su soporte. Ella no giro la cabeza, pero su voz llenó la habitación. "Dime rápidamente por qué no debería matar a este intruso." "Porque él no es tu enemigo, ni yo. Nuestro grupo desea vernos vivir en paz". Sylvan apoyó su pelvis en la entrepierna del humano hasta que él se estremeció por la presión sobre su pene flácido. Su voz cayó baja, sus palabras poco más que un gruñido. "Entonces debes elegir a tus soldados con mayor cuidado, o aprender a disciplinarlos." "Paul", espetó Andrea. "Discúlpate con la Alpha."

Sylvan relajó lentamente su brazo, y el humano se deslizó por la pared hasta que sus pies tocaron el suelo. Sus muslos temblaron contra los de ella. "Yo..." Él tragó saliva, su voz oxidada, como si no hubiera hablado en mucho tiempo. "Lo siento. No me refería a ningún desafío." "No" dijo Sylvan suavemente. "Creo que estás mintiendo." Retrocedió. "Pero tu comandante ha hablado por ti—esta vez. Callan, escoltad a este humano fuera de los muros de Compuestos y manténganlo bajo vigilancia." Paul abrió mucho los ojos. "No me estoy yendo—" "Paul", dijo Andrea bruscamente, "Ve con ellos. Es una orden. No necesitamos derramamiento de sangre" Sylvan sonrió. "Deberías escuchar a tu comandante. Es más sabia que tú." Callan agarró el brazo de Paul. "Vámonos." Sylvan volvió a su escritorio y esperó hasta que la puerta se cerrara de nuevo. "Si deseas asegurar la libertad de tu hermano, esto es lo que necesito—el número y la ubicación de las otras instalaciones, la identidad de los responsables, e información sobre cualquier otros Weres en cautiverio." "¿Y si puedo proporcionar esta información, liberarás a Martin?" "No tengo ningún deseo de encarcelarlo, pero no puedo tomar la palabra de alguien que ha sido identificado como participante en el abuso y tortura de mis jóvenes. Necesitaré pruebas. Puedes comenzar diciéndome quién está a cargo de tu organización" "No puedo." Andrea se encogió de hombros, mostrando impaciencia por primera vez. "No sabemos la identidad de los que están a cargo. Nuestras células están separadas exactamente por esa razón. Nuestras instrucciones llegan por mensaje codificado. Nosotros intercambiamos inteligencia de la misma manera." "¿Cómo se formó tu organización?" Andrea miró a Max como si fuera su segundo en lugar del ausente Paul. "Si te preocupas lo suficiente como para arriesgar tu vida en apoyo de los Praeterns" dijo Max en tono conversacional "Entonces deberías estar dispuesta a confiar en nosotros" Andrea suspiró y asintió con la cabeza. "No te estoy diciendo nada que no sepas. Después del Éxodo, ciertos grupos, en su mayoría clandestinos, se formaron para impedir que los Praeterns se reconocieran como ciudadanos. Algunos de esos grupos fueron más allá de querer negar sus derechos civiles—abogaban por el exterminio violento". "Lo sabemos."

"No todos los humanos se sienten de la misma manera. Otros grupos se organizaron para contrarrestar estas facciones radicales—hombres y mujeres se infiltraron en algunas células, mientras que otros fueron encubiertos en los laboratorios y campamentos paramilitares. Tardamos casi un año en poner a gente como Martin en su posición. No podemos poner en peligro sus identidades. Primero que todo, estarían muertos si eran fueran descubiertos. En segundo lugar, la información que son capaces de transmitir es vital" Sylvan estaba empezando a ver por qué Andrea le pareció más que un activista de derechos civiles. Ella era una profesional. "¿Cómo está involucrado el gobierno humano?" Andrea sonrió. "Digamos que ciertas organizaciones federales se han interesado por ambas partes". "Tu grupo es civil, pero tú no lo eres, ¿verdad?" Andrea se quedó en silencio durante un largo momento. "Me pediste que confiara en ti. Esta información podría costarme la vida." "Una cosa que debes aprender sobre los Weres," dijo Sylvan, "es que respetamos la fuerza por encima de todo. No hay fuerza sin honor. No te traicionaremos. Si necesitas ser asesinada, lo haré yo misma y verás quién te quita la vida." "Eso es una noticia alentadora" murmuró Andrea. "Ni siquiera mi hermano sabe esto de mí." Sylvan esperó. "Soy un agente federal. He estado encubierto desde antes del Éxodo, cuando vimos que esta reacción se producía. Tu padre y los demás no decidieron de repente traerlos a la luz sin preparación." "¿Conocías a mi padre ¿Él estuvo involucrado?" Andrea asintió. "Yo sabía de él, pero yo era muy joven en ese tiempo. No sé la magnitud de su participación en la organización de la oposición al movimiento de los humanos" "Él nunca mencionó trabajar con las fuerzas del orden público humano." "No puedo explicar eso." "Tal vez él nunca tuvo la oportunidad", Sylvan murmuró. Tal vez lo habían matado primero. Pero lo que dijo Andrea Hoffstetter sonaba a verdad. "Max. Toma a la Agente Hoffstetter para ver a su hermano. Veinte minutos, supervisado" Max se apartó de la pared. "Sí, Alpha." "Gracias" dijo Andrea.

"Veremos si hay razón para hacerlo," dijo Sylvan.

***

Sylvan no había dormido, pero su tiempo con Drake la había reabastecido. Podía cazar durante días a la vez, corriendo sin parar, por lo que una o dos noches sin dormir no la afectaban, sobre todo cuando tenía la fuerza de su compañera para ayudarla a restablecerse. Usó el tiempo mientras Andrea hablaba con Martin para llamar a sus colegas de la Coalición Praetern, advirtiéndoles que ella y su Manada estaban estables después de los recientes ataques. Incluso entre aquellos líderes Praetern en favor de trabajar con los gobiernos humanos hacia la coexistencia pacífica, las sospechas permanecieron. Cualquier cosa que amenazara con desestabilizar a la Coalición podría descarrilar con eficacia las negociaciones. Varias cuentas importantes estaban por venir, y si ella fuera eliminada, la población de Were más grande del mundo sería lanzada en caos, y todo el progreso se detendría. No sólo era la más visible de los representantes de la Coalición, sino que era la más poderosa. Así que tranquilizó a sus colegas Vampiro, Fae, Psi y Mago, y todos ellos afirmaron su apoyo continuo. Terminando con sus llamadas, caminó hacia las enormes ventanas abiertas y miró a través del Compuesto hacia el bosque y las montañas más allá. Había crecido en esas montañas, corriendo libre y sin miedo durante los primeros años de su vida. Su madre había sido Alpha entonces, y la Manada había sido fuerte y no desafiada excepto por el ocasional grupo de guerra de los gatos deshonestos. Ella quería que sus cachorros experimentaran esa libertad y no nacieran en el ojo de la tormenta. Ella no sería capaz de darles eso, no a menos que ella tomara a su Manada más profundo en el desierto. Tendrían que salir de esta parte del continente y dirigirse hacia el norte, donde sólo vagaban lobos sin escrúpulos y gatos salvajes. Ella no había hablado con Drake al respecto, y la opción no era una que elegiría a menos que fuera forzada a hacerlo. Tal movimiento sería interpretado como una cobardía, y la Manada podría astillarse. Demasiados de su Manada ya se habían asimilado a la sociedad humana—algunos tenían compañeros humanos, muchos tenían puestos de trabajo en el sector humano—para que ella los apartara. Su mondo sería desafiado. Los humanos podrían declararlos fuera de la ley y cazarlos con impunidad. Los lobos ya no eran criaturas de la naturaleza como lo habían sido hace un milenio, y este era su hogar. El hogar que ella juró proteger. Un golpe llamó a su puerta y ella respondió sin girar. "Entre." Max entró solo y cerró la puerta. "¿Qué quieres que haga con el prisionero, Alpha?" "¿Has discutido algo importante?" Sylvan se apartó de la ventana y sus reflexiones. Por ahora, al menos, su camino estaba claro.

"Nada estratégico, Alpha," dijo Max. "Martin sólo le aseguró a su hermana que estaba físicamente ileso." El lobo de Max rondaba cerca de la superficie, hambriento y agitado, aunque Max parecía totalmente en control. Un lobo menor podría haber aceptado la apariencia superficial de calma, pero Sylvan percibió su inquietud. Su piel brillaba con el flujo de pelaje cerca de surgir. "¿Es consciente la humana de tu lobo?" preguntó Sylvan. Él sonrió irónicamente. "Sí, pero ella finge lo contrario." "Nuestras poblaciones se han cruzado esporádicamente durante siglos. Ella puede llevar un hilo distante de lobo, razón por la cual ella te responde" "¿Y por qué responde mi lobo a ella?" Sylvan se encogió de hombros. "Ella es una hembra dominante, y tu lobo ha sido paciente durante mucho tiempo. Pero, como todo lobo, él quiere aparearse." Max sacudió la cabeza. "Un humano no es compañero para un lobo." "Pensé eso una vez, pero nuestros lobos tendrán lo que quieren." "Ella tomará a su hermano y se irá, y eso será el final de ella." "Quizás. Pero ten cuidado si te equivocas." El asintió. "Sí, Alpha. " "Tráelos a mí. " "En seguida." Sylvan se paró frente a su escritorio, y unos momentos después Max trajo a Andrea y Martin Hoffstetter a la habitación. Ella hizo un gesto hacia las sillas en frente de su escritorio, se paró a unos metros de distancia mirándolos. "Ninguno tu grupo saldrá de mi tierra hasta que tenga la información que necesito." Martin miró a su hermana pero no dijo nada. "Queremos algo a cambio," dijo Andrea tranquilamente. Sylvan se rió. "¿Y por qué negociaría contigo?" "Debido a que tienes los mejores intereses de tu Manada en el corazón y necesitas aliados. Te ofrecemos eso." "Has dicho que no confías en tu seguridad. ¿Por qué yo debería hacerlo?" "No te estoy pidiendo que confíes en nuestra seguridad." Andrea miró a Max, luego de nuevo a Sylvan. "Solo yo."

"¿Y qué hay de tu hermano?" "Martin se ha demostrado a sí mismo. Ni siquiera habrías sabido sobre tus jóvenes si él te hubiera avisado—con un riesgo considerable para él." Su mirada se encontró con la de Sylvan por una fracción de segundo. "Algunos entre nosotros pensamos que el riesgo era demasiado grande para alertarte, pero Martin insistió." Sylvan sabía lo que Drake querría que hiciera. Confiar en no-Manada fue en contra de su naturaleza y su lobo gimió infeliz, pero Andrea Hoffstetter tenía razón. Los Weres necesitaban aliados o, por lo menos, amigos. "¿Qué es lo que quieres?" "Un enlace de inteligencia compartida con los Praeterns. Tenemos la obligación de proteger a los ciudadanos, así como tú tienes la obligación de proteger a tu Manada. Tenemos enemigos a ambos lados de esta división, igual que tú. Podemos ayudar uno al otro." "No tengo ninguna objeción a compartir inteligencia que no ponga en peligro a mis lobos." Andrea asintió. "Nos gustaría tener a alguien asociado abiertamente con tu Manada que pueda moverse libremente entre los Praeterns." "Eso no es posible", dijo Sylvan. "Los humanos estarían en riesgo aquí. No voy a pedir a mis lobos que refrenen sus instintos naturales para acomodar las debilidades humanas" "Creo que descubrirás que somos más fuertes de lo que crees." Andrea miró brevemente a Max. "Una razón por la que fui...elegida... para mi puesto es que tenía conocimiento previo de Weres. Yo estaba comprometida con uno, aunque no me di cuenta de eso hasta después del Éxodo cuando él se presentó" Sylvan frunció el ceño. "Yo lo habría sabido." "Es un lobo de las Nieves, en Nueva York con la embajada extranjera". "¿Qué es exactamente lo que estás sugiriendo?" preguntó Sylvan. Andrea sonrió. "Creo que un acoplamiento estratégico proporcionaría la cubierta apropiada para uno de nuestra gente." "¿Y a quién sugieres que yo nombre para este trabajo?" "Max." Ella otra vez sonrió. "Y yo."

CAPÍTULO VEINTIOCHO

Lara abrió los ojos en la penumbra y catalogó las firmas de la vida que la rodeaba. Primero los olores familiares de una multitud de Weres moviéndose por todo el edificio,

entrecruzando el Compuesto, arrastrándose hacia el bosque. Más cerca, justo afuera de la puerta, humanos —los sirvientes protegiendo a los Vampiros mientras dormían. Más allá de las puertas, el aroma picante de la vida silvestre. Detectó el pulso de la sangre y el aliento que se mezclaba con los olores, y su hambre se alzó. Se quedó quieta, buscando su propio latido, y no pudo encontrarlo. La espalda desnuda de Raina se curvó contra su costado, caliente y vibrante como tierra recién convertida bajo un sol de verano. Lara deslizó un brazo alrededor de su cintura, sosteniéndola aún más cerca, sin vergüenza para alcanzar su calor. Se frotó la cara en la curva del cuello de Raina, abrió su boca ligeramente para saborearla, dejó que sus caninos rasparan ligeramente la piel caliente. No había soñado cuando estaba dormida; Ella nunca lo hizo más. Simplemente se detuvo. Y cuando despertó, el hambre siempre estaba allí. El dolor punzante que la llenaba exigía que se alimentara, pero aún más poderosa era su necesidad de Raina. Quería saborearla, beberla, perderse en el placer caliente de ella. Raina estaba viva, Raina era la vida. Y ella—ella no era nada. Una cáscara vacía. Lara retrocedió y una mano fuerte agarró su muñeca. "No te vayas." Raina se giró dentro del círculo de los brazos de Lara, sus ojos brillaban dorados en la oscuridad cercana. Sus pechos rozaron los de Lara, su muslo se deslizó entre las piernas de Lara. Ella acarició la cara de Lara y lentamente frotó su pulgar sobre la boca de Lara. Cuando Lara pasó su lengua sobre las puntas de los dedos de Raina, Raina gimió suavemente. "Mmm sí. Me gusta despertar a tu hambre" "¿Cómo sabes que tengo hambre?" "Lo siento en tu cuerpo." Raina la besó. "Lo veo en sus ojos." Ella tiró de Lara completamente encima de ella, atrapándola entre sus brazos. Ella inclinó la cabeza, exponiendo su garganta. Estaba mojada contra el muslo desnudo de Lara. "Tú tienes hambre, al igual que yo" "Si me alimento de ti de nuevo, podrías convertirte en adicta". Raina se echó a reír. "¿Crees que eres tan poderosa que te seguiré por todas partes y rogar por tu mordida?" Lara frunció el ceño. "No entiendes—" "Yo entiendo esto." Raina arrastró la cabeza de Lara hacia abajo y mordió su labio con fuerza suficiente para sacar una gota de sangre. "Yo elijo aparearme contigo. Yo elijo alimentarte. Y yo elegí dejar mi marca en ti. Eres fuerte, pero también lo es tu necesidad, y soy lo suficientemente fuerte como para cumplirlo." "No voy a darte otra oportunidad de escapar" gruñó Lara, su boca ya estaba llena de hormonas de alimentación. Raina olía como siempre, sabía como la eternidad."

"No pido nada", murmuró Raina. Ella alcanzó entre ellas, acunó el suave clítoris de Lara entre sus dedos. "Quiero que te alimentes y quiero sentir tu necesidad." "Te quiero", Lara jadeó, apoyándose con ambos brazos a ambos lados de la cabeza de Raina. Ella pasó la boca abierta sobre la garganta de Raina y penetró tan lentamente su piel, hundiéndose en su carne mientras ella se hundía en el calor entre sus muslos. La primera oleada de sangre se derramó a través de ella, inundándola de vida y poder. Su clítoris se apretó y se frotó sobre el de Raina. Ella empujó, dando placer a ambas. Raina se libreo con una fuerte sacudida, y sus brazos se apretaron alrededor de los hombros de Lara. Raina lamió la mordida que había dejado en el hombro de Lara, y Lara se entregó a la lujuria y al placer. Ella había pensado que su única necesidad era la sangre, que sólo tenía hambre de la apariencia de la vida que venía con la alimentación, hasta que había probado a Raina. Hasta que la boca de Raina se cerró en su hombro y su mordida desencadenó un orgasmo que iba más allá de la sangre, más allá del placer, más allá de todo lo que había conocido. Ella nunca se había sentido tan verdaderamente viva. Ella gimió, y Raina ronroneó de satisfacción. Obligándose a parar, Lara cerró la herida en la garganta de Raina y se relajó encima de ella, su mejilla acunada en el cuello de Raina. Ella fue a la deriva, su cuerpo y su alma repleta. "Nunca me gustó dormir con nadie", dijo Raina suavemente, sus dedos peinando el cabello de Lara. "Nunca me gustó despertar con alguien cerca. Pero creo que extrañaría despertar contigo" "Pronto estarás libre, y cuando lo estés, no extrañaras esto". "¿Es eso lo que piensas?" La voz de Raina tenía un borde. "¿O simplemente lo que quieres que crea?" Lara besó el borde de la mandíbula de Raina. "Tú perteneces a las montañas, con tus cachorros, con tu Orgullo. Los gatos necesitan un líder." Lara se sentó, apoyó su espalda contra la pared. Raina yacía a su lado, observándola. Las manos de Lara se apretaron en puños. "No tengo nada que ofrecerte." "Eso no es para que tú lo decidas." Lara gruñó. "Ni siquiera pertenezco a mí misma. Tengo una deuda con Jody Gates. Yo la sirvo." "Puedes servirla, pero ella no te posee." Lara se puso en pie de un salto. La sangre de Raina había embotado su hambre, pero la quería de nuevo, y el deseo era aterrador. Ella buscó los pantalones, se los puso. "Vístete. Encontremos a la Alpha y aseguraremos tu libertad."

Raina se levantó, se estiró, sus pechos llenos y exuberantes, su cuerpo fuerte y poderoso. La garganta de Lara se apretó y su sexo se llenó. Ella la quería de nuevo, en todos los sentidos. Bajo ella, dentro de ella, llenándola. "Tú harías bien en no tentarme." "Y tú harías bien en no pensar que puedes tomar decisiones por mí. " Lara se pasó una mano por el pelo. "No sabes a qué nos enfrentamos. No quieres ninguna parte de mi mundo. " Raina se metió en sus pantalones y se puso una camiseta. "Voy a dejarte saber lo que quiero." Raina caminó hacia la puerta, se detuvo junto a Lara, y la besó. "Y cuando lo quiera." El lobo de Lara por el dominio, queriendo responder al desafío de Raina, queriendo reclamarla. Lara se tensó, negando el impulso de tomarla. Raina sonrió y acarició el pecho de Lara. "Sí, debemos cazar. Pronto. Vamos a ver quién es la más fuerte entonces" Lara entrecerró los ojos. "¿Piensas desafiarme de nuevo?" "Siempre." Raina pasó sus brazos alrededor del cuello de Lara y se inclinó hacia ella, su boca caliente contra la garganta de Lara. Ella pasó los caninos por su cuello y cubrió la mordida que había dejado en el hombro de Lara. Sus caderas se sacudieron contra Lara y Lara tomó su culo, su visión roja. "Ahora." Con voz ronca, Lara murmuró: "Cuidado. Si te tengo de nuevo, tengo que alimentarme." "Quizá quiera que lo hagas." Los caninos de Raina se deslizaron profundamente en el hombro de Lara. El lobo aulló de Lara, loca de placer, y Lara volvió a tomar la garganta de Raina. Ella se corrió, de pie con Raina en sus brazos, y por fin su hambre desapareció. Temblando, Raina se aferró a ella, gimiendo mientras el orgasmo ondulaba a través de ella, ola tras ola. Ella jadeó cuando Lara se retiró y lamió la mordida en su cuello. "Tengo hambre también." Lara enterró su rostro en la curva del cuello de Raina. "Me vuelves loca con deseo." Raina se echó a reír. "Bien." ***

Sylvan permaneció despierta viendo a Drake dormir. Cuando ella regresó después su encuentro con Andrea y Martín, Drake había estado dormitando. Se había arrastrado desnuda junto a ella, y se habían quedado dormidas envueltas en los brazos de la otra. Ella se había despertado cuando el sol desapareció y la luz de la luna inundó la cabaña. Cuando

Drake se agitó, Sylvan puso la mano en el montículo del vientre de Drake y la besó suavemente. "Lo siento. Intenté no despertarte." Drake sonrió contra la boca de Sylvan. "¿Has dormido?" "Algo." "¿Todo está bien?" Sylvan suspiro. "Todo es diferente, pero no hay peligro inminente" Drake se empujó contra las almohadas y guió la cabeza de Sylvan en su regazo. Ella acarició su rostro y masajeó los tensos músculos en su espalda. "¿Qué pasó?" Sylvan le dijo de la reunión con Andrea. "Dice que proporcionará cualquier información que pueda adquirir sobre la ubicación de los otros laboratorios. Ella piensa que serán capaces de reducir el perímetro de búsqueda y posiblemente encontrar más miembros como Martin que podrían identificar a algunas de las personas a cargo. Es un comienzo" "¿Confías en ella?", Preguntó Drake. "Ella se arriesgó a venir aquí." "Vino por su hermano." "Ella podría haber mantenido su identidad en secreto. Y hay algo más. " "Max" dijo Drake. Las cejas de Sylvan se alzaron. "Te estás volviendo más en sintonía con la Manada cada día" "Creo que podrían ser ellos", reflexionó Drake, indicando su abdomen. "Cuanto más fuerte se convierten, más... siento a los miembros individuales de la manada, especialmente a los centuri." "Están unidos a mí por la sangre." Sylvan frotó su mejilla en el vientre de Drake. "Y tú a mí en todos los sentidos ahora." Drake sonrió. "Sí." "¿Qué sientes de Max?" "Su lobo ha tomado un interés especial en la hembra humana" Dijo Drake. "Puede que no sea una mala idea dejar que pasen tiempo juntos. Además, pueden descubrir lo que eso significa, y podemos beneficiarnos de otra fuente de inteligencia." Sylvan gruñó tristemente. "Cuanto más lazos tengamos fuera de la manada, más posibilidades hay de traición".

"Sé que va en contra de tu instinto." Drake peinó sus dedos a través del cabello de Sylvan. "Pero no podemos vivir aislados. Así que debemos encontrar otras maneras de proteger a la Manada y nuestro futuro." Sylvan se frotó la mejilla contra el vientre de Drake. "Lo sé." "¿Y el otro prisionero—el gato Were? ¿Ya lo has interrogado?" "No. Primero quería hablar con Raina. Ella está con Lara. Deben levantarse pronto." "Bueno. Quiero estar allí cuando hables con ella. ¿Estás lista?" "En un minuto." Sylvan tiró a Drake encima de ella y la besó. "O tal vez dos."

***

Francesca realmente nunca dormía. Incluso en su más somnolienta, ella permaneció consciente de los latidos del corazón de los sirvientes humanos fuera de sus cámaras, de la sangre que corría a través de las venas de los anfitriones aturdidos en su cama. Daniela había venido hace unas horas y se había llevado a los anfitriones de la mañana, pero Michel descansaba junto a ella todavía. Se inclinó sobre ella y la besó. "¿Tienes hambre, querida?" Los ojos de Michel estaban abiertos y fijos en el techo, su expresión cerrada. "Yo podría alimentar." "Podemos enviar del club por alguien de tus...gustos", dijo Francesca, sonriendo a sabiendas. "Un joven Were, tal vez." "Cualquier anfitrión lo hará" dijo Michel fingiendo desinterés. "No hago hambre de nadie en particular. " "¿No?" Francesca se rió y la besó. "Eso dices." "La sangre es sangre", dijo Michel. Francesca acarició el pecho de Michel, rodeando sus pezones apretados con las uñas. "Sí, pero algunos son mucho más agradable que otros." Un golpe llamó a la puerta y Francesca frunció el ceño. "¿Qué pasa, Luce?" "Lo siento, señora. ¿Puedo hablar contigo?" "Adelante." Luce entró y se dirigió a un lado de la cama de Francesca. Francesca tendió una mano y Luce la besó. "Perdóneme, señora, por molestarla, pero pensé que debías saber que Verónica ha estado en contacto con Nicholas Gregory. Están planeando reconstruir su instalación experimental primaria con la ayuda de contactos dentro del gobierno humano".

"¿Le has leído? "Si señora." Francesca se levantó, se puso una bata y la ató ligeramente a la cintura. Cruzando al servicio de té que Daniela había puesto en marcha, ella vertió el té humeante en una taza de porcelana. "¿Qué tan fuerte es tu relación? "Muy fuerte, señora" dijo Luce. "Me he alimentado de ella muchas veces, ahora." "¿Y ella?" preguntó Francesca con indolencia, mirando a Luce con interés. "¿Te ha probado?" Luce sonrió "Sí, aunque ella no lo sabe." "Sabes que necesitas mi permiso para un vínculo de sangre." "Sí, señora," dijo Luce. "Pero no pensé que te importaría si yo entregaba a una esclava." Francesca se echó a reír. "Estoy impresionada con tu iniciativa." "Gracias, Ama." Luce sonrió. "Creo que ella será muy útil." "Y como sabemos, muy agradable." Francesca agitó una mano. "Deberías ir. Ella te esperará pronto." "Sí, señora." Se dirigió hacia la puerta. "Y, Luce" dijo Francesca. Luce frenó la marcha, se volvió. "¿Si señora?" "Disfrútala tan a menudo como quieras. Pero recuerda, lo que es tuyo es mío, debo elegir." Luce inclinó la cabeza. "Por supuesto, señora. "

CAPÍTULO VEINTINUEVE

Lara se detuvo al salir del cuartel y le dijo a Raina: "Dame un minuto." Niki esperó en el porche, apoyada contra una columna, su expresión dura y enojada. Ella dirigió una mirada superficial a Raina, luego se instaló en Lara. "He venido a escoltarte al cuartel general." Lara se acercó a ella mientras Raina pasaba junto a ellas al patio. "Estamos en camino." "Parece que pones mucha confianza en una enemiga."

"Ella no es el enemigo." Las cejas de Niki se juntaron sobre los ojos brillantes de furia. "Entonces, ¿quién es?" Al igual que Niki, Lara había pensado que había conocido la cara del enemigo una vez, cuando el mundo había sido simplemente dividido en Manada y no-Manada, aquellos en los que confiar y en los que sospechar. Pero entonces el mundo había cambiado, y la vida como ella había conocido había terminado. Y al igual que Niki, sólo había sentido ira—por lo que había perdido, por lo que se había convertido, por los amigos que había amado y que se habían convertido en extraños para ella. Había combatido el dolor y los que le recordaban su pérdida de rabia, pero ahora, mirando a Niki, sintió tristeza y una inesperada simpatía. Ella agarró el brazo de Niki. "Sabes con quien debemos luchar, como yo. El poder detrás de los experimentos, los cobardes que intentaron asesinar a la Alpha, los humanos y Praeterns que conspiran para destruirnos." "No estoy segura de que sea lo suficientemente fuerte para luchar contra ellos", confesó Niki. Ella se había mantenido firme en Nocturne, a pesar del hambre que había arañado en sus entrañas cuando los seductores zarcillos de la esclavitud se habían enroscado a través de ella, pero se había quedado enferma de necesidad y enferma de sí misma. Si no hubiera tenido la imagen de Sophia aferrada, si no hubiera hecho una promesa a la Alpha, que podría haber— "Pero no lo hiciste," susurró Lara. Niki se sacudió. No había sentido ningún sondeo, ninguna dulce caricia de manos fantasmas y bocas calientes deslizándose sobre su cuerpo. "¿Cómo?" "Tú siempre transmitiste lo suficientemente fuerte como para que yo te escuche en la próxima cordillera. " Lara se rió suavemente y pasó un brazo alrededor de los hombros de Niki. "Puedo captar vislumbres sin intentar—de hecho, si hubieras estado con alguien más que Sophia, podría haber visto más tiempo—" Gruñendo, Niki se lanzó, pero Lara ya estaba a cinco pies de distancia. Niki resopló con disgusto. "Dije que eras más Vampiro que Were, ahora". Raina saltó al lado de Lara desde las sombras. "Y tú todavía eres un lobo indisciplinado." "No", dijo Lara, interponiéndose entre ellas. "Me había olvidado de lo corto que es tu temperamento." Ella apoyó su mano en la espalda de Raina y le sonrió a Niki. "Dije que si hubiera sido alguien más que Sophia...y lo que queremos hacer, o que pudiéramos hacer, no importa. Sólo lo que hacemos." Niki gruñó, sus ojos de lobo siguiendo a Lara con sospecha. Pero asintió con la cabeza. "Y lo que tenemos que hacer", dijo Lara suavemente, "es trabajar como uno para derrotar a nuestros enemigos comunes"

"Si la Alpha dice que debo pelear contigo" murmuró Niki-, "entonces lo haré." "Bueno. Vamos a preguntarle," dijo Lara. Niki saltó y se dirigió a través del compuesto, bordeando los pozos de fuego donde colgaban enormes vasijas de hierro fundido, llenas de estofado para las patrullas que regresaban. Lara siguió con Raina a su lado. Ella podría haber roto su contacto, pero le gustaba el flujo de los músculos de la espalda de Raina bajo su mano. Raina era elegante y fuerte, y su cercanía llenó a Lara de placer. "¿Por qué la azotas?" Preguntó Raina. "Niki es un lobo dominante que podría conducir su propia Manada si ella eligiera dejar a los Timberwolves—ella confía en fuerza, necesita ser desafiada, necesita luchar. Siempre hemos discutido." "¿Y aparejado?" Lara se detuvo, estudió el calor en los ojos de Raina. "Sí." Raina gruñó. "Pero ella está apareada ahora, y..." Lara vaciló "Y yo soy una Vampiro." Ella sintió el gato de Raina paseando. "¿Qué?" "¿Hay alguien con quien no hayas aparejado?" "Unos pocos", dijo Lara de mala gana, y la ira de Raina se apoderó de ella en una ola caliente. "Soy una Vampiro, debo alimentar—" "La alimentación no es lo mismo que el acoplamiento" gruñó Raina. Ella saltó a la puerta donde esperaba Niki. "Vámonos." Lara las alcanzó fácilmente cuando Niki las escoltó hasta el gran salón donde la Alpha habitualmente se reunía con los centuri. Esta noche los centuri estaban ausentes, pero la sala estaba llena de energía. La Alpha estaba junto a la enorme chimenea de piedra con la Prima sentada en una silla tallada de madera y cuero a su derecha. Niki se movió para tomar su posición a la izquierda de la Alpha. Los tres lobos Weres más dominantes en el hemisferio occidental comandaron tanto poder que Lara se habría arrodillado si ella no le hubiera debido lealtad a otro. Como era, su lobo gimió infeliz y ella luchó para mantener su cabeza erguida. La Lieja reclinada en una profunda silla de cuero inclinada hacia el fuego que ardía en la chimenea. Becca estaba sentada con una cadera en el amplio brazo de la silla, su mano en el hombro de Jody. Zahn estaba al lado de Jody, su mirada recorriendo a Lara tan intensamente como si estuviera desnuda. Lara se estremeció ante la fuerza que tiraba de su creadora y la consorte de su creadora—Jody y Becca estaban unidas por la sangre, sus espíritus y mentes se combinaban para proyectar una impenetrable pared de puro control.

Los instintos de Lara la instaron a luchar o huir, pero se mantuvo firme. El destino de Raina estaba a punto de ser decidido, y, junto con el de Raina, el suyo. No dejaría que nadie hiciera daño a Raina o a los cachorros. No debería haberle importado lo que le sucediera a esta gata—a este enemigo—, pero a pesar de sus diferencias, a pesar de los obstáculos que habían generado siglos de antipatía, su lobo la había reconocido, la había conocido desde el principio. Lara se acercó a Raina y le agarró la nuca. Raina no parecía afectada ni por la Alpha ni por la demostración de la fuerza sin esfuerzo de la Lieja, pero se inclinó ligeramente en el toque de Lara. Sylvan siguió el gesto y luego se concentró en Raina como si fueran las dos únicas en la habitación. "Me han dicho que luchaste valientemente y sin vacilar en apoyo de mis lobos hoy." "No me diste otra opción", dijo Raina, con la barbilla en alto, "y luché, ante todo, por mis cachorros y mi Orgullo." Sylvan sonrió. "Hablas como una verdadera Alpha." "Yo soy la Alpha." Los ojos de Sylvan se endurecieron. "¿Cómo sé si te doy tu libertad que no llevarás a tus gatos contra mí cuando hayas recuperado tu posición y fortalecido tu fuerza?" "Porque nunca lo hice antes", dijo Raina, "y tengo menos razones para hacerlo ahora". "¿Pretendes que vivamos uno al lado del otro y respetemos nuestras fronteras territoriales?" "No he dicho eso" dijo Raina. "No juegues conmigo, gato," Sylvan dijo en voz baja. Lara apretó levemente en el cuello de Raina. No la antagonices. Eres fuerte, pero ella es mayor y tiene la fuerza de mil lobos detrás de ella. Sylvan guardó silencio, su lobo cauto, observando. "Hace cientos de años, un acuerdo como éste pudo haber funcionado", dijo Raina, "pero ahora, tenemos más de qué preocuparnos que cazar tierra y espacio para que nuestros jóvenes recorran." Miró a Jody por un instante, y luego regresó su atención a Sylvan. "Yo no estaba a favor del Éxodo. La mayoría de nosotros con menos poder que los lobos y los vampiros se opusieron, pero esa decisión se ha tomado. Ahora, nuestra fuerza reside en nuestra unidad. Tenemos enemigos, y seremos más fuertes juntos" Sylvan apoyó un hombro contra la repisa de la chimenea. "Quiero que los que están en la Coalición lo vean con la misma claridad que tú" dijo con ironía. "Quizá deberías invitar a más de nosotros, y entonces podrían." "No es una mala sugerencia. ¿Y mientras tanto?"

"Tengo la intención de volver a mi territorio, para reclamar el control de mi Orgullo, y para criar a mis cachorros para vivir libres." "¿Por mi permiso?" dijo Sylvan en voz baja, con un desafío en sus ojos. Raina, Lara se comunicó con urgencia, violaste la tierra de la Manada. Las razones no importan. En este caso, tu orgullo no es lo que importa. Raina lentamente giró la cabeza, se encontró con la mirada de Lara, y dijo en voz alta: "Tú sabes tan bien como yo, a veces el orgullo es todo lo que tenemos". "Tienes más que eso ahora" dijo Lara. "Tienes a los cachorros. " Lara vaciló. "Y, si tú lo deseas, una segunda que te defenderá, contigo" "Esa es una oferta interesante," dijo Jody ligeramente. "Puesto que eres mi Warlord, sólo puedes defender a Raina si la reconozco formalmente como aliada." Raina se dirigió Sylvan. "Propongo que mis gatos te apoyen contra cualquier adversario que amenace tu soberanía y, a su vez, me apoyas y a mi Orgullo". Sylvan se volvió hacia Jody. "¿Lieja Gates?" Jody se encogió de hombros sin alterar su postura relajada, aparentemente indiferente, pero sus ojos eran láser afilados. "Alpha Carras cumplió su palabra y arriesgó su vida por la tuya y la mía. Acepto una alianza con ella." "Yo también" dijo Sylvan. Raina dijo, "Mis fuerzas son pequeñas y tomará algún tiempo unificar mi Orgullo. Tengo a los jóvenes para proteger. Te pido santuario en tus montañas mientras reconstruyo mis fuerzas. " "Yo extenderé el santuario, pero cualquier gato que desafíe a un lobo en mi territorio no será tratado como un amigo". "Prometo que cualquiera que viole la tierra de la Manada me responderá", dijo Raina. Lara dijo, "Y a mí." Se volvió hacia Jody. "¿Me dará permiso para ofrecer mis servicios a Alpha Carras como tu enviada?" "Mientras la alianza se mantenga," dijo Jody, la llama fría en sus ojos un atisbo de lo que vendría si la alianza se rompiera. "La defenderé todo el tiempo que ella quiera," dijo Lara, sabiendo que ella estaba haciendo un juramento que le costaría su vida si la alianza fracasaba. "Así lo noté" dijo Jody suavemente. "Parece", dijo Sylvan, "tenemos un nuevo triunvirato. Quiero que quede claro. Individualmente, debemos servir a nuestra Manada, nuestro Orgullo y nuestro Dominio,

Pero como cada uno se opone a los que nos destruirían a todos, nos comprometemos a apoyarnos mutuamente. ¿Lo prometen?" Raina se llevó el puño al corazón. "Yo prometo la lealtad del Catamount Pride a los Timberwolves y los Night Hunters." Jody se levantó y agarró la mano de Becca. "Los Night Hunters prometen lealtad a los Catamount y Timberwolves Weres." Drake se levantó y rodeó un brazo alrededor de la cintura de Sylvan. Juntas hicieron eco de la promesa. Entonces Sylvan miró cada rostro. "Y que todos podamos proteger y preservar a los que dependen de nosotros".

***

Raina estaba en silencio hasta que ella y Lara llegaron al patio y se dirigieron hacia la guardería. La luna estaba alta y el Compuesto estaba casi desierto excepto por los guardias de las puertas. Los lobos estaban cazando. "No quiero que seas mi segunda o una enviada de Jody Gates." Lara gruñó suavemente. "¿Por qué no? ¿Me encontraste indigna en la batalla?" "El gato Alpha gobierna solo o" —Raina se detuvo y Lara se volvió, sus ojos parpadeaban en ámbar mientras su lobo se enfurecía ante el insulto— "con un compañero." Raina acunó la mandíbula de Lara y rozó su pulgar sobre la boca de Lara. "Te quiero como mi compañera." Lara se sacudió, conteniendo la respiración. "Yo—yo no puedo aparearme. Ya sabes lo que soy" "Sí", dijo Raina, "Yo sé lo que eres. Sé quién eres. Eres lobo y Vampiro—y tú eres mía." Lara agarró los hombros de Raina. "No puedo darte cachorros." "Tengo Cachorros. ¿Quieres defenderlos?" "Te lo dije desde el principio." "¿Quieres defenderme?" "He declarado que lo haría con mi Lieja, con mi Alpha." "Ya sé que tal vez necesites alimentarte en a otros lugares", dijo Raina, agarrando el cabello de Lara en su puño, rastrillando sus caninos por la garganta de Lara, "pero nadie te toca. Te daré lo que necesitas. No comparto lo que es mío" Lara tembló. "Si tomo de ti todo lo que necesito, te amarraré a mí por la eternidad."

Raina mordió, marcó la carne de Lara. "Eso sería un comienzo." Lara la atrajo hacia sí, enterró la cara en la curva del cuello de Raina. "Raina. Te amo." "Te amo." Raina besó la curva del cuello de Lara. "Y te reclamo. ¿Aceptas mi reclamación?" "Sí." Lara presionó la mano de Raina contra su pecho, sobre su corazón que latía sólo para ella. "Yo acepto y te reclamo, con mi corazón." Raina levantó la cara de Lara y la besó. "Con mi corazón, con mi vida." "Vamos a ver a los cachorros" susurró Lara. "Y luego vamos a cazar juntas." "Sí "murmuró Raina. "Es hora de que corramos como uno solo".

CAPÍTULO TREINTA

Raina colocó a los dos cachorros en la cuna que Lara había colocado en la esquina de la habitación del cuartel que Sylvan les había proporcionado. La privacidad de la puerta cerrada detrás de ella y la capacidad de proteger y cuidar a sus cachorros habían restaurado su sentido de poder y propósito. Ya no era una fugitiva, ya no era cazada en su propia tierra y se escondía de los lobos que la verían muerta sólo por ser ella quien era. Acarició la capa de oro de Tessa, sonrió mientras se estiró en su sueño y entrelazó sus piernas alrededor de su hermano. "Parecen contentos", reflexionó Lara. Había visto cómo Raina los llamaba a la piel y los alimentaba, sorprendida por la simple belleza de un acto tan natural. Raina brillaba con vitalidad y poder, y Lara imaginó que podía sentir una chispa de vida que no tenía nada que ver con la sangre. Raina llenó su corazón. Levantó el brazo donde los nuevos rasguños de Tessa ya se habían desvanecido y sonrió con ironía. "Creo que se están acostumbrando a mí." "Eso fue sólo para mostrar." Raina sonrió orgullosamente. "Ella estaba probando su lugar." "Joven para eso." Raina resopló. "No para un cachorro mío." Lara gruñó de buena gana. "Ella te probará en un par de años". "No estoy preocupada." Raina agarró la parte inferior de su camiseta y se la quitó. Los ojos de Lara instantáneamente se encendieron en rojo, y el gato de Raina dio un ronroneo satisfecho. La mirada de Lara se afiló cuando Raina pasó sus manos sobre sus pechos y por su vientre hasta el chasquido de sus pantalones. Sus pezones se apretaron mientras ella

lentamente se bajaba la cremallera y empujaba los pantalones. Se alejó y caminó hacia Lara, rodeando con los brazos el cuello de Lara y presionándose cerca. "Ambos aprenderán dónde pertenecen. Y cuando tengan la edad suficiente, si quieren dirigir, habrá muchos gatos en busca de líderes". Lara enredo sus dedos por el cabello de Raina, inclinó la cabeza hacia atrás y deslizó su boca por la garganta de Raina. El pulso de Raina golpeó contra sus labios. "Creo que disfrutas burlarte de mí." "Oh," Raina respiró suavemente, deslizándose sensualmente contra Lara, "Lo hago. ¿Cuánto tiempo tenemos?" "La luna está casi alta y la Alpha va a correr" murmuró Lara, lamiendo el punto bajo el borde de la mandíbula de Raina que hizo que las caderas de Raina se sacudieran. "Deberíamos darnos prisa", dijo Raina. "No quiero insultar a tu Alpha por llegar tarde a la caza." Los caninos de Lara bajaron, su boca llena, su vientre tensó. La sed de sangre nubló su conciencia de cualquier cosa menos Raina. "Entonces tal vez deberías haber mantenido la ropa puesta" Raina tomó la parte de atrás de la cabeza de Lara y tiró de su boca contra su piel, forzando los puntos de los colmillos de Lara en su garganta. "Quizás deberías darte prisa." Lara acarició la longitud de la espalda de Raina y tomó su culo, empujando su muslo entre sus piernas. No quería precipitarse. Ella quería que cada segundo estuviera grabado en su mente. Se había alimentado antes y el hambre era tolerable, la sed de sangre ya no era locura, sino anticipación del placer por venir. La desesperación había desaparecido con la bienvenida a los ojos de Raina. "¿Ordenes, Alpha?" "Por favor," jadeó Raina. "Te necesito" Gimiendo, Lara la saboreó, la atrajo lentamente, profundamente. Raina tembló en sus brazos y Lara la tomó, encontrando paz junto con su placer. Cuando Raina regresó a la conciencia, estaba enredada con Lara en la cama. Lara estaba desnuda, y ambas estaban cubiertas de brillo sexual. Lara estaba deshuesada sobre ella, su cara acunado contra su garganta donde se había alimentado. Raina se estiró, ronroneó suavemente, y deslizó su mano sobre el plano esculpido abdomen de Lara y entre sus piernas. Lara estaba caliente y llena, resbaladiza con los restos de su pasión. Lara se removió y besó la garganta de Raina. "¿Está cansada? Tomé demasiado—" "Nunca. ¿Estás lista otra vez?"

"Lo estoy, pero la Alpha está llamando a la caza." Lara se levantó, la besó, y presionó su mano sobre la de Raina, deteniendo sus movimientos provocativos. "Más tarde. Antes de dormir. Ahora, vamos a correr." "¿Los cachorros?" "Estarán bien con los guardias del patio. Cualquier lobo que los oiga despertarse se detendrá para comprobarlos. Están a salvo aquí. La Alpha te ha declarado amiga." "Tienes razón, ella es justa." Lara se movió, tomó la mano de Raina. "También es sabia. Ella tomó tu consejo para dejar que el gato prisionero permaneciera vivo para que él pueda contactar con los que lo contrataron." "Su única motivación para tomar el trabajo de seguridad en el laboratorio era el dinero. Valora más su vida." Raina no había querido ver lo muerto, a pesar de que la había deshonrado a ella ya su Orgullo, pero él era de Sylvan para hacer lo que ella quisiera. "No creo que se arriesgue a enojar a tu Alpha." Lara sonrió. "La Alpha le obligó a someterse sin tocarlo. Y luego dejó que Niki lo tuviera" Raina había permanecido en silencio mientras Niki, desnuda y resplandeciente de poder, se había sentado a horcajadas sobre el macho postrado y había enterrado sus caninos en su cuello. Él se había sacudido un instante y luego se había vuelto flácido, sometiéndose completamente a ella mientras su pene se vaciaba impotentemente contra su muslo. "Él sabe Niki tiene su olor ", dijo Raina, "y si traiciona nuestra alianza contigo, ella lo cazará sin importa donde se esconda. Con mi consentimiento. Y ahora tendremos nuestros propios ojos y oídos entre el enemigo." Lara abrió la puerta en el pasillo. "¿Estás segura de que no eres parte Vampiro? Eres buena en la política de guerra." "Tal vez tienes algo que ver con eso", dijo Raina con una sonrisa. Lara se echó a reír y la atrajo hacia el patio mientras Sylvan llamaba a sus lobos a la caza. La Alpha estaba desnuda en un círculo de luz de luna emitida por una luna llena brillante, su cabello dorado salvaje alrededor de su cara. Drake estaba a su lado dentro de un semicírculo formado por el centuri, Sophia, Callan y su compañera, y los sentries superiores. Más allá de las puertas, los picos de las montañas se alzaban como cuchillas de obsidiana contra el espejo del cielo. El aire estaba inmóvil y grueso con el olor de la vida. Raina vaciló y Lara tiró de su mano. "Ven."

Lara saltó desde el porche y cambio en el aire, aterrizando ágilmente y girando para encontrar a Raina. Tirada por la fuerza de la llamada de Lara, Raina cambio y saltó hacia abajo para unirse a ella con una sensación de libertad que no había conocido en semanas. Sígueme. Lara se movió a través de la masa de lobos hacia el círculo interior, sintiendo el llamado de la Alpha en sus huesos como siempre lo había hecho—como había temido nunca volver a sentir. Los lobos cedieron el paso, mirándola a ella y a la gata a su lado mientras ocupaba su lugar en el otro extremo de la línea de centuri. El lobo de Andrew—un marrón musculoso y de ojos azules y grisáceos—le mordió la oreja en señal de saludo. Ella se frotó el hocico en su cuello y se acercó a Raina. Ella seguía siendo un lobo, y ella estaba en casa. "Esta noche," declaró Sylvan, su voz resonando a través del Compuesto y profundamente en las montañas más allá, "Reclamamos estos bosques como propios por la habilidad de nuestros cazadores y los corazones de nuestros guerreros. Corran conmigo y celebren la fuerza de nuestra Manada" Sylvan cambió demasiado rápido para que Raina pudiera ver, y los otros le siguieron. La Manada fluyó en el bosque detrás de la pista de Sylvan. Lara se quedó atrás, miró a Raina. Tú diriges, Lobo, estas son tus tierras. Lara alzó la cabeza y aulló, un sonido de feroz alegría. Luego se dirigió hacia la puerta trasera y hacia las tierras protegidas de la Manada, y Raina dio persecución. Lara era rápida, pero Raina era un gato y nació para correr. Ella juntó las piernas debajo de ella y saltó por el suelo, desviándose del sendero hacia el bosque tan pronto como llegaron al denso bosque. Lara corrió por un sendero estrecho y Raina cortó por encima de ella hasta una alta cumbre rocosa, saltando del precipicio a precipicio, siguiendo el olor de Lara. Cuando Lara alcanzó un claro, Raina se dejó caer a su lado, golpeando su hombro en saludo. Lara giró la cabeza y mordió el cuello de Raina, rozando con sus caninos. Raina agito su cola y la golpeó con su pata delantera y luego corrió lejos. Ahora Lara la persiguió, y así corrieron, primero una dirigiendo, luego la otra, hasta que Lara cayó jadeando bajo un pino imponente. La luz de la luna recorrió las ramas en hebras de plata afilados. Raina se acurrucó a su lado y se volvió a la piel al mismo tiempo que Lara. Raina rodó encima de ella y entrelazó sus dedos con los de Lara. "Te amo." Los ojos de Lara se transformaron lentamente del ámbar de su lobo a Vampiro carmesí y su hambre las envolvió. "Te amo. Tengo hambre de ti, más que la sangre" "Lo sé. " Raina la besó. "Se paciente." Lara gruñó pero se quedó quieta y Raina besó su garganta, sus pechos, su vientre donde el fino pelaje se dirigía hacia abajo. Ella acurrucó sus pechos entre los muslos de Lara y besó el duro calor de ella.

"Raina," Lara dijo, su tono una advertencia y una bendición. "En un minuto," Raina murmuró y la tomó en su boca, llenándose de la esencia de Lara, consumiéndola mientras era consumida. Tomando como ella fue tomada. Lara se tensó, sus caderas se elevaron por encima del suelo de bosque de pino y agujas. "Raina, necesito—" Raina la sostuvo un segundo más, luego se deslizó hacia arriba hasta que su clítoris se acurrucó contra el de Lara. "Sé lo que necesitas. Lo que necesito." Ella giró su cabeza, ofreció su garganta, y Lara la tomó. El placer era una flecha que perforaba el núcleo de ella, demasiado intenso para sostenerla, y Raina se hizo añicos. "Otra vez," Raina jadeó. Ellas se aparearon hasta que la luna se inclinó hacia abajo y un pálido lejano anunció la llegada del amanecer. Raina yacía sobre su espalda con la cabeza de Lara en su hombro, observando cómo la noche se desvanecía. Una o dos horas y Lara necesitaría refugio. "¿Volverás a la ciudad con Lieja Gates al amanecer?" "Sí", dijo Lara en voz baja. Ella la larga y musculosa curva del costado de Raina. "¿Quieres venir conmigo? ¿Llevar a los cachorros?" "Por un tiempo," dijo Raina suavemente, "hasta que me haya refugiado en las montañas" "Hay cabañas a lo largo de la frontera para las patrullas distantes. Le pediré a la Alpha que te dé el uso de uno. Estarás dentro de la tierra de la Manada, y nuestras patrullas te protegerán" "En un mes, los cachorros podrán cazar por su cuenta. Entonces, si me sucede algo—" Lara gruñó y alzó sobre ella, la llama eclipsando todo el color de sus ojos. "No te pasará nada. Eres mía. No te perderé." Raina le acarició la cara. "No puedo esconderme, ninguno de nosotras puede." "Yo sé eso. Y sé que los cachorros necesitan aprender las montañas. Pero también necesitan el otro mundo. Gobernarán un día en un mundo muy diferente del que conocíamos" "Una vez que haya recuperado el control del Orgullo, vendré a ti cuando no puedas venir a mí." Lara se relajó, volvió a acomodarse sobre ella. "Sí. Nunca estaré lejos." "Ni yo de ti. Lo juro." "Pensé que no tenía ninguna razón para continuar", dijo Lara en voz baja. "Pensé que en lo que me había convertido había destruido todo lo que importaba." Ella besó a Raina. "Estaba equivocada. Eres todo lo que importa ahora. Tú y los cachorros."

"Yo no estaba buscando una compañera. Pensé que tenía todo lo que necesitaba." Raina se apretó más hasta que sus cuerpos se unieron. "Estaba equivocada. Tu eres todo lo que necesito."

CAPÍTULO TREINTA Y UNO

"Están activos esta noche" Sylvan dijo, con la mano en el vientre de Drake mientras la ducha caía sobre ellas. "Ellos han tenido suficiente espera." Drake inclinó la cabeza hacia atrás y besó el ángulo de la mandíbula de Sylvan. "No pasará mucho tiempo." "Lo sé. Puedo sentirlos llegar a la Manada." Sylvan besó la nuca de Drake. "Sabes, no tienes que ir esta noche." Drake sacudió la cabeza. "Este es uno de los mayores acontecimientos políticos del año. No es sólo una recaudación de fondos, es el lugar donde se hacen los acuerdos y los votos son adquiridos. Y donde las leyes se hacen o se deshacen. Necesitas estar allí, y si necesitas estar allí, yo también." Sylvan cerró el grifo y alcanzó fuera del recinto por una toalla. Ella la envolvió alrededor de los hombros de Drake y comenzó a secarla. "El hecho de que haya estado tranquilo las últimas semanas no significa que no haya peligro" "No creo que estaremos sin peligro hasta mucho después de que las batallas legales terminen." Drake agarró otra toalla y cubrió a Sylvan. "Las leyes podrían garantizar los derechos en el papel, pero se necesita más que una firma para cambiar la forma en que la gente se siente. O la forma en que actúan. Con tantas facciones opuestas al reconocimiento Praetern, estamos viendo una larga lucha. Las leyes son un comienzo, no un fin". "Y ni siquiera hemos conseguido las leyes todavía", murmuró Sylvan. "Es una lucha, pero la Coalición tiene el líder adecuado." Sylvan suspiro. "A veces me gustaría que pudiéramos volver a un momento en que todo lo que teníamos que preocuparnos era asegurar nuestras fronteras y proteger nuestra Manada." "No conocía esos tiempos, pero sé que están en tu sangre." Drake besó a Sylvan y entró en su habitación donde ella había puesto su ropa para la gala del gobernador. Ella era más pesada a lo largo de su cintura, pero sin el montículo clásico del embarazo. Vestida con una camisa y pantalones de un tamaño más grande de lo que solía usar, apenas parecía embarazada según los estándares humanos. Todos los Weres sabían que la pareja de la Alpha esperaba cachorros, al igual que los Vampiros de niveles superiores.

Probablemente muchos humanos y otros Praeterns habían escuchado también. Ella no estaba tratando de esconder su estado; De hecho, quería que los asistentes a la gala, algunos de los cuales eran seguramente enemigos, para que vieran que Sylvan tenía el apoyo y la fuerza de su pareja en todo momento. Se puso los pantalones de carbón con una sutil franja blanca y buscó la chaqueta. "Todo lo que estás haciendo ahora es exactamente como lo ha sido desde el principio. Todavía estás asegurando tus fronteras, sólo que ahora esas fronteras se han expandido más allá de lo físico. Tú estás protegiendo los derechos y el futuro de tu Manada y de nuestros jóvenes en la legislatura y en la sociedad. Sigues siendo la Alpha, y todo el mundo te mira para que guíes el camino ahora más que nunca. " "Y te miro a ti." Sylvan se abrochó la camisa negra ajustada y se la metió en los pantalones negros a medida. "Sólo prométeme que tendrás cuidado esta noche." Drake sonrió. "Yo estaré contigo. ¿Cuánto podría estar más segura?"

***

"Te ves muy guapa, querida," dijo Francesca, cogiendo los gemelos de Michel y sujetándolos a través de los ojales de la crujiente camisa blanca de esmoquin de Michel. Los pantalones negros de Michel estaban perfectamente adaptados con una franja de raso por el costado. Su cabello negro caía en capas pícaras sobre sus orejas y hasta su cuello. Carmesí hervía bajo el azul mediterráneo de sus ojos. Francesca besó el hueco de su garganta. "Deberíamos dejar el cuello abierto, creo. Tal reflejo perfecto de lo que es verdaderamente hermoso. No podría pedir una escolta más atrevida" Michel se quedó quieta mientras Francesca la atendía en un movimiento calculado para ser propietaria, no servil. Francesca se había alimentado bien y su rostro brillaba. Sus ojos ardían de vitalidad apasionada. Su vestido de satén sin mangas de raso azul real se sumergió entre sus voluptuosos pechos, mostrando sus hombros blancos lechosos y escote impecable. La exuberante tela se sumergió en la cintura y fluyó sobre sus caderas y muslos en una cascada de sensualidad. Ella se movía como un oscuro secreto, un susurro en el viento. Cuando Francesca terminó de meter la camisa de Michel en sus pantalones, Michel deslizó un brazo alrededor de la cintura de Francesca y la besó. "Y tú, mi Regente, eres tan hermosa como siempre." "Gracias, querida. Me halagas." Michel sonrió. "Nunca he tenido que hacerlo. Eres realmente magnífica." Francesca inclinó la cabeza, oyendo la verdad en las palabras de Michel. Satisfecha por el hecho de que su senechal aún no había crecido acostumbrada a sus encantos a pesar de

sus nuevos intereses, deslizó su mano por el brazo de Michel, y caminaron a través de los pasadizos subterráneos hasta el patio interior donde esperaba su coche. "Será muy interesante ver cómo nuestros amigos se alinean esta noche." "Sí. Mucho se puede aprender de conversaciones ocasionales." "Supongo que tienes ojos y oídos donde los necesitamos." "Por supuesto. Luce asiste como parte del grupo de la doctora Standish, y como la doctora Standish es escoltada por Nicholas Gregory, tenemos una vía directa para ellos." "¿Y los lobos? ¿Tenemos a alguien con ellos?" Michel casi sonrió, divertida de que Francesca le hiciera preguntas a las que ya sabía las respuestas. Pero eso siempre fue parte del juego de su Señora. Estar atrapado en una mentira fue visto como un fracaso de habilidad, como delito castigado como el engaño real y un signo de debilidad. En este caso, lo que la Regente realmente quería saber era si Katya estaría acompañando a la Alpha. Michel podía responder sinceramente que no lo sabía. No había visto a Katya en las semanas que siguieron a la visita de la Alpha al club— cuando se había alimentado por última vez de ella. No había intentado llegar a ella a través del vínculo que compartían y había tratado muy duro no pensar en ella. En vez de eso, había pasado por todos los Were en el club sobre una base nocturna, con la esperanza de atemperar el hambre que la mantenía en su agarre. Ella sólo había sido capaz de tener éxito suficiente para mantener su cordura. Pero con Francesca observándola tan de cerca, y sospechando su deseo por Katya, no podía acercarse a ella. "No por cierto," Michel admitió, "pero sabemos que Nicholas Gregory tiene lobos en su empleo secreto, y ambas sabemos que Enoc es adicto a la sangre. Estoy teniéndolo observando. Si se pone en contacto con cualquiera de las personas de Nicholas, lo tendremos." "Eso tendrá que hacer por ahora. Pero quiero un Were que nos responda." Francesca hizo una pausa mientras Michel abrió la puerta de la limusina. "Estoy segura de que puedes encontrar a alguien para sucumbir a tus encantos." El rostro de Katya brilló a través de la mente de Michel y rápidamente levantó sus escudos. Se instaló junto a Francesca y cerró la puerta. La mano de Francesca se movió automáticamente hacia el interior de su muslo y se deslizó lo suficiente alto como para ahuecarla a través de sus pantalones de seda. Ella se endureció, pero mantuvo la voz firme. "En cuanto lo haga, me asegurare de decírtelo."

***

Lara esperó con Zahn en la acera frente a la casa de la ciudad de Jody, inspeccionando las sombras en el parque al otro lado de la calle, el tráfico que se movía y los vehículos estacionados por cualquier cosa fuera de lugar. Zahn era la jefe de la seguridad de Jody, pero Lara era la Warlord de Jody, y en lo que a ella se refería, proteger a Jody era su trabajo más importante. Ella conduciría a los soldados de Jody en una pelea, pero incluso si una pelea nunca llegó, la noche aún sostenía peligro. "Parece despejado," dijo Zahn. "Sí", dijo Lara, observando el progreso de una furgoneta blanca que se movía lentamente por State Street hacia los edificios del capitolio. No le gustaban las furgonetas—demasiado fácil para ocultar a los ocupantes armados. Lo suficientemente simple para que el vehículo se desplazara hacia la acera y para que los asesinos salieran disparando antes de que alguien tuviera la oportunidad de montar una defensa. La furgoneta pasó sin incidentes. Ella comprobó su reloj. 7:55. "¿Qué piensas de las posibilidades que se produzca de un ataque en este tipo de eventos?" Preguntó Zahn con el mismo tono de conversación que podría usar si comentaba el pronóstico del tiempo. Lara respondió en especie. "Creo que nuestros enemigos esperan que creamos que el riesgo de captura es demasiado grande para que alguien pueda hacer un intento en un evento de tan alto perfil. Que seríamos adormecidos en una sensación de falsa seguridad y bajaríamos la guardia. Y entonces golpearían." Zahn asintió, pero no hizo ningún comentario. "Y precisamente por esa razón, tenemos que ser doblemente vigilantes todas las noches, pero sobre todo esta noche." "Mis pensamientos también." A las 7:58 Zahn levantó su mano izquierda y habló en su micrófono a los conductores de pie por donde los vehículos de Jody fueron guardados, a dos cuadras de distancia en un recinto seguro. "Trae los coches." El lote privado estaba bajo vigilancia de veinticuatro horas por sirvientes humanos, pero los coches-bomba eran un medio relativamente simple y eficaz de asesinato. Fácil de montar, fácil de colocar—sólo tomaba un segundo para unir un cuadrado de C-4 del tamaño de la palma de la mano al tren de aterrizaje de un vehículo—y fácil de detonar con un teléfono de quemado barato. Zahn no se arriesgaba, y Lara estaba bien con eso.

A las ocho en punto, la puerta principal se abrió y Jody salió con Becca en su brazo. El cabello ébano de Jody y el esmoquin azul de medianoche con camisa monocromática la hicieron parecer parte de la noche. El vestido pálido de marfil de Becca resplandecía contra su piel café, una estrella reluciente que marcaba el cielo oscuro de Jody. Dos guardias Vampiros cayeron detrás de ellas mientras se acercaban a la calle. La limusina se acercó a la acera con un SUV blindado que llevaba el resto de los guardaespaldas de Jody justo detrás. La limusina paró, y Zahn se acercó para abrir la puerta trasera. Lara hizo otro barrido visual de la calle. Estos últimos veinte pies eran los más críticos si un asesino hacia un intento. "Despejado," dijo Lara a Zahn, quien le hizo un gesto a Jody y Becca para avanzar. Jody llevo a Becca a la parte trasera del coche pero no la siguió. Zahn arqueó las cejas. "¿Lieja? Debieras entrar" "En un momento." Jody se volvió y miró por la calle justo cuando otro SUV dobló la esquina. Ella sonrió "Ah. Nuestro último huésped está a tiempo." Se volvió hacia Lara. "Por favor, acompaña a la Alpha a la limusina para que pueda montar con nosotras." Lara la percibió entonces y caminó rápidamente a lo largo de la línea de coches estacionados mientras el segundo SUV se detuvo detrás del primero. La puerta trasera se abrió y Raina salió. Lara se perdió un paso, atrapada en el inesperado vórtice del aura de Raina. Su cabello rubio era largo y grueso, burlándose de las finas correas de un sencillo vestido azul de medianoche que caía en hojas relucientes hasta las rodillas. Sus tacones de azul a juego añadían su altura ya formidable, y ella se movía con la misma gracia letal que mostraba en el pelaje. Lara se tragó el deseo en su garganta. "No te esperaba esta noche." Raina sonrió, su mirada fija en Lara con avidez. "Recibí una invitación de Lieja Gates esta mañana, pidiéndome que asistiera como su aliada e invitada." La mandíbula de Lara se apretó. "Una asociación abierta con ella va a convertirte en un objetivo para cada Were, humano y Vampiro que la temen y a la fuerza que le traerás con tus gatos teme." "Una alianza secreta es de beneficio limitado", Raina señaló. Moviéndose hacia la limusina, deslizó su mano bajo la chaqueta negra de Lara y le frotó la espalda. "Voy a estar bien. Además, ha sido tres días. Te he extrañado" Lara gruñó suavemente. "No tanto como yo te he extrañado". Raina se echó a reír. "¿Tienes hambre?" "No tienes idea." "Más tarde," dijo Raina y se deslizó en el asiento trasero de la limusina. Lara se inclinó hacia la ventana cerrada, obligando a Raina a mirarla. Ten cuidado con lo que es mío.

Siempre. Zahn caminó hacia el lado del pasajero, abrió la puerta principal, y dijo a través de la parte superior del vehículo a Lara, "Ya hemos pasado bastante tiempo aquí" Lara asintió bruscamente y se dirigió hacia el siguiente coche. Claude estaba al volante. "Asegúrate de que no nos separemos." "Sí, Warlord." Lara subió a la parte trasera, y el vehículo se alejó. Observó las luces traseras de la limusina, revisando todos los accesos a cada intersección cuando entraron. Las calles cruzadas eran puntos vulnerables donde un coche de ataque podía sacar la limusina o tirar entre ellos, separando efectivamente la limusina de su coche de seguimiento de protección. Todos los conductores eran experimentados y entrenados en conducción defensiva, pero ella estaba feliz cuando el corto viaje a la mansión del gobernador había terminado. Una multitud de reporteros de televisión y la prensa llenaron la larga pasarela hasta la entrada principal. No había habido una reunión de tantos políticos poderosos y representantes de Praetern desde que el Éxodo fue declarado. Si alguien quisiera paralizar la iniciativa Praetern, éste sería el lugar para atacar.

CAPÍTULO TREINTA Y DOS

"No creo que haya sido presentado a su preciosa...pareja, Alpha Mir, " dijo una voz aristocrática desde la izquierda de Sylvan. Sylvan apretó la mano de Drake y se volvió hacia el humano de cabello plateado que le sonreía con sólo una pizca de condescendencia que sin duda pensaba haber escondido. "Senador Weston, me gustaría que conociera a mi compañera y Prima de la Timberwolf Manada, Dra. Drake McKennan." Sus ojos helados registraron la más leve sorpresa, como si no hubiera esperado que Sylvan se refiriera a su alteridad en términos francos, pero él extendió graciosamente su mano con una sonrisa bien practicada. "Es un placer conocerla, Doctora." "Gracias, Senador." Drake hizo un gesto hacia el atestado salón de baile donde funcionarios estatales y federales, empresarios y elite social de los humano se mezclaban con los jefes gobernantes de los reinos Praetern. "Este es un acontecimiento histórico. Ha sido muy gratificante escuchar un apoyo tan fuerte a los objetivos de la Coalición de tantos" "Sí, estamos haciendo un excelente progreso en ese sentido." Su sonrisa se mantuvo en su lugar, pero sus ojos se hicieron cautelosos.

El lobo de Sylvan registró el sutil aumento de la ira y la agresión en su olor. Contuvo el impulso de gruñir. "Esperamos ver el proyecto de ley llegar al fondo antes del final de la sesión, ¿no es cierto, Senador?" "Creo que es una posibilidad muy buena", dijo, cuidadosamente sin comprometerse. "Bueno" dijo Sylvan, "estoy segura de que podemos contar contigo para hacer todo lo posible." "Por supuesto. ¿Y cómo están las cosas en Mir Industries después del accidente?" "Todos nuestros proyectos están a tiempo", dijo Sylvan, "ya que el daño fue mucho menor de lo reportado". "Me alegra escucharlo. Muchos de nuestros partidarios dependen de la generosidad de su fundación" "Sí, soy consciente de eso." "Bueno, fue un placer volver a verte"—hizo un gesto con la cabeza a Drake— "y a ti, Doctora." Él se alejó entre la multitud, tratando a los demás con su característica sonrisa de megavatios. Sylvan lo vio alejarse. "No estoy del todo segura de que tiene la intención de presionar para la votación este año—o nunca." "Puede que tengas razón. Pero también es un político" dijo Drake "E incluso si realmente apoya la resolución, puede estar vacilando por temor a crear animosidad entre sus constituyentes o de suministrar munición a aquellos que podrían oponerse a sus otras agendas". "Odio la política", murmuró Sylvan. "No se puede decir amigo de enemigo, y las alianzas cambian de un día para otro. Nadie dice lo que quieren decir." "Nadie sabría que no eres natural." Drake se rió suavemente y deslizó su brazo alrededor de la cintura de Sylvan. "Puede que no te guste jugar al juego, pero eres muy buena en eso". Sylvan besó su sien. "Y tú eres muy buena en manejarme." "Estoy aprendiendo." Drake frotó la espalda de Sylvan. "Al menos no le gruñiste. Me di cuenta de que querías" Sylvan gruñó y Drake sonrió. "¿Cómo te sientes?" preguntó Sylvan. "Estoy bien." "Entonces, ¿por qué sigo recibiendo estas punzadas en mi espalda?" "¿Los sientes?" "Sí", dijo Sylvan. "Empezaron justo en el momento en que llegamos."

"Nada de lo que preocuparse demasiado ahora mismo" dijo Drake, "pero sospecho que están enviando un mensaje." Sylvan sonrió una sonrisa de satisfacción. "Debemos darle a Katya un poco más de tiempo para estudiar a la multitud en caso de que algo desencadene un recuerdo y reconozca a sus captores. Entonces debemos irnos." "Sí. Vamos a terminar las delicadezas sociales necesarias primero." Drake asintió con la cabeza hacia el lado opuesto de la habitación donde Jody, con Becca en su brazo, se inclinó ante un hombre tremendamente guapo de unos treinta años con cabello oscuro, una musculosa estructura, y un aire de poder que llegaba hasta Drake incluso a través de la habitación. "Ese sólo puede ser Zachary Gates." Sylvan siguió su mirada. "Sí. Y el padre de Jody maneja casi tanto poder como Francesca" "¿Con Jody heredera de todo eso?" "Sí—siempre que Zachary decida apartarse, o en el improbable caso de que sea derrocado o se encuentre con la verdadera muerte." "Se ve como su hermano. No creo haber apreciado realmente lo que significaba para ellos ser inmortales. " "El precio que pagan es empinado," Sylvan murmuró, deslizando su mano hacia el cuello de Drake. "Vamos a tener cientos de años juntas, al sol y la luna. Lo tomaré por una eternidad de oscuridad" Drake la besó. "Celebraré cada momento contigo como si fuera toda una vida—y eso es lo suficientemente eterno".

***

Veronica Standish no podía apartar los ojos de Francesca y Michel. Eran las dos personas más hermosas de la habitación, brillantes de sexualidad y prácticamente brillando con poder. Su sangre palpitaba con fuerza, esforzándose hacia la superficie como si estuviera dispuesta a ofrecerse a sí misma. Su respiración salió de ella en una oleada de anticipación. Luce estaba cerca, apenas a un toque de distancia, y Verónica ansiaba estar más cerca, frotarse contra ella hasta que los ojos de Luce se convirtieran en fuego y ella hundiera sus incisivos en la garganta de Verónica. En cambio, estaba en el brazo de Nicholas, y mientras que una vez le había parecido un aliado tan poderoso, ahora parecía pálido e inconsecuente. "Todos ellos parecen tan civilizados, ¿no?" murmuró Nicholas, ácido en su tono.

"Ellos no han logrado vivir entre nosotros durante miles de años sin ser capaces de enmascararse como algo distinto de los animales que son" dijo Veronica, sintiéndose húmeda y llena de urgencia. Miró a Luce, sabiendo que sus ojos eran suplicantes. Luce simplemente sonrió, un parpadeo de sus incisivos enviando un rayo de excitación directamente al sexo de Verónica. Ella jadeó suavemente. "¿Algo interesante?" Preguntó Nicholas, su mirada fija en Sylvan Mir. "Sólo sorprendida", dijo Verónica, tratando de esconder su distracción. "No esperaba que la lobo Were trajera a su compañera esta noche. Está embarazada, ¿sabes?" "Lo sé" dijo Nicholas, con una leve sonrisa que no hacía nada para suavizar la dura furia de su expresión. "Un bono inesperado." "¿Qué quieres decir?" Verónica preguntó distraídamente, preguntándose cómo podía conseguir a Luce sola por unos pocos minutos. Sólo unos minutos para ayudar a moderar la necesidad furiosa de romperla. "Perder a la pareja de la Alpha y sus mestizos conseguirá destruir a esa Manada, y ya es bien hora que suceda." Verónica oyó las palabras y se esforzó por registrar su significado a través de la creciente necesidad que tenía su corazón acelerado y sus músculos temblando. Trayendo todo su considerable control mental para soportar, luchó por pensar en la lujuria que enturbiaba su razón. ¿Nicholas había dicho que iba a atacar a Sylvan Mir? "Seguramente No aquí—" Nicholas dijo: "¿Y qué mejor lugar que cuando tú y yo tenemos una coartada tan perfecta? Los manifestantes están a veinte de profundidad a fuera. Las autoridades tendrán un montón de sospechosos, y ya ha habido uno de los ataques violentos atribuidos a esos fanáticos." Él deslizó su mano alrededor de su espalda, su palma acunando la curva exterior de su pecho. Su pezón se tensó dolorosamente. "Pareces muy seguro de que todos ellos estarán—" "Afortunadamente, el arma de elección de estos grupos marginales siempre ha sido explosivos." Su sonrisa se ensanchó y un placer loco iluminó sus ojos oscuros. "Después de esta noche, querida, vamos a tener nuestra selección de sujetos para tus experimentos. Tengo equipos listos para comenzar la adquisición tan pronto como el liderazgo del Were sea tratado." "Sabes lo que necesito, ¿verdad," dijo Verónica, pensando que estaba loco. Pero en este momento no le importaba mucho. Su utilidad para ella estaba llegando a su fin. Y lo único que ansiaba más que su trabajo era el placer de la mordida de un Vampiro.

***

Francesca examinó a los humanos pululando alrededor, haciendo planes, tramando, exhibiendo su lamentable poder como si tuvieran algún control sobre sus futuros. Futuros que eran para ella nada más que un abrir y cerrar de ojos. Sin embargo, sin los humanos, la existencia no sólo sería imposible, sino que sería algo aburrido. Al menos la entretenían. "¿Qué piensas de las pequeñas alianzas que se reproducen aquí y allá, cariño?" preguntó Francesca. Michel se encogió de hombros. "No hay nada más de lo que se esperaba, aunque la gata es una sorpresa." "Sí, ella es bastante hermosa, ¿verdad?" dijo Francesca, mirando a la rubia con la Warlord de Jody. "Me pregunto exactamente cuánto poder trae con ella." "Los gatos son feroces combatientes, y si esa gata puede organizarlos, Jody y Sylvan tendrán un ejército formidable". "Sí. Un ejército al que Sylvan nos ha prometido si lo necesitamos." "Suponiendo que Sylvan sobreviva", señaló Michel. "Y suponiendo que ella todavía confía en nosotras" Francesca miró al otro lado de la habitación a Nicholas Gregory. Él había sido particularmente circunspecto esa noche, evitándola en realidad después del más breve reconocimiento. "Me temo que Nicholas puede hacer algo muy tonto." Michel se echó a reír. "Creo que puedes contar con eso." "Puede que tengamos que poner a Sylvan en guardia. " "¿Estás segura de que quieres estropear el plan de Nicholas?" Francesca sonrió. "¿No fuiste tú quien sugirió que sería más sabio aliarse con los Weres que los humanos?" "Sí, pero con Sylvan ida, la Coalición se romperá y habrás logrado tu objetivo de retrasar, o posiblemente destruir, el movimiento hacia la asimilación" "He pensado en eso", dijo Francesca contemplativa. "Los Señores de las Sombras y sus seguidores estarían en nuestra deuda, pero con Jody ahora aliada con los gatos, y nosotros sin el ejército de Sylvan, podríamos tener un desafío interno." "¿De Jody?" Francesca buscó al hermoso Vampiro con el cabello de medianoche y ojos de zafiro. Él era tan hermoso. "No, su padre."

"Ah. Tienes razón, como siempre." "Invoca a Luce, ¿quieres, querida," dijo Francesca, viendo a Verónica Standish estremecerse con la sed de sangre. Ella sonrió. "Veamos lo que Nicholas tiene en mente." "Por supuesto, Regente," dijo Michel, señalando a un guardia a su lado. "Dile a Luce que la Regente requiere su presencia" "Sí, Senechal," el guardia respondió y se fundió con la multitud. Un momento después, Luce apareció y se arrodilló delante de Francesca. "Regente, ¿llamaste?" Francesca extendió una mano, que Luce besó en saludo formal. "Puedes levantarte." Luce se puso de pie. "¿En qué puedo servirle?" Francesca se inclinó como si estuviera conversando, pero no deseaba que nadie la oyera. Quiero saber de los planes de Nicholas Gregory. Tal vez su preciosa compañera tendrá algún conocimiento. Creo que puedo averiguarlo. Tan pronto como puedas. Te puedes ir. Luce se inclinó. "Sí, Regente." Francesca tomó el brazo de Michel cuando Luce hizo su camino de regreso a Nicholas en la fiesta de. "Si hay alguna necesidad, estoy segura de que tienes alguna forma de conseguir un mensaje a Sylvan que no será trazado directamente de regreso a nosotras." "Voy a ver lo que puedo manejar" Michel dijo fríamente.

***

"Sylvan," Drake Murmuró "¿Sí?" La furia de Sylvan se alzó cuando se concentró en Nicholas Gregory. Quería arrastrarlo de vuelta al Compuesto y hacerlo pedazos. Él tenía que estar involucrado en los ataques a sus laboratorios ya sus jóvenes, pero no tenía pruebas. Katya no podía reconocer a sus captores—su memoria todavía estaba nublada por los efectos secundarios de la toxicidad de la plata. Ella encontraría la prueba. Seguiría buscando las instalaciones restantes usando la información que obtuvieran de Andrea, Martin y los mercenarios de Raina. Y cuando los encontrara, los atacaría de nuevo. Si no hubiera cautivos que liberar, sencillamente quemarían los edificios hasta el suelo. Y luego se ocuparía de Nicholas.

"Creo que es hora de que nos vayamos", dijo Drake. "¿Ahora?" El corazón de Sylvan saltó y su lobo se elevó. Sus ojos destellaron de oro, su mandíbula engrosada, y el pelaje ondulaba bajo su piel. Ella quería a su compañera lejos de estos extraños, fuera de peligro. Drake se rió suavemente y acarició la cara de Sylvan. "Tú no puedes cambiar aquí, Alpha. Vas a aterrorizar a los humanos" Sylvan gruñó. "No me importa." "Llévame a casa." Sylvan señaló a los centuri que habían tomado puestos alrededor de ellas en la multitud. "Que Andrew traiga los Rovers. Estamos yendo a casa."

CAPÍTULO TREINTA Y TRES

Jody y Becca, junto con sus guardias, se unieron a Sylvan y Drake mientras se abrían camino hacia la salida salón de baile. Jody dijo: "Saldremos con ustedes. Mi tolerancia a medias verdades y falsas promesas ha sido superada por una noche." "Como la mía" dijo Sylvan. Becca le dijo a Drake, "Te ves maravillosa. Y un poco... expectante" Drake sonrió. "Eres perceptiva. Y correcta." Becca sonrió radiante. "¿Necesitas algo? No estoy segura de cuánto ayudaría sería pero...estoy aquí si necesitas algo." "Gracias", dijo Drake, apretando la mano de Becca. Sylvan y la Manada llenaron su vida, completándola emocionalmente y físicamente, pero la simple oferta de amistad de Becca era bienvenida en medio de la lucha constante y el subterfugio. "Lo haré. Y tan pronto como sea posible, tendrás que venir de visita" "Intenta mantenerme alejada." "Quédate cerca" murmuró Sylvan mientras los asistentes uniformados abrían las amplias puertas de entrada a la mansión. Drake se apretó contra el costado de Sylvan. Los espasmos rítmicos en su abdomen eran ahora más regulares ahora, pero no tan graves como para ser preocupantes. Mientras alcanzaran el Compuesto sin demora. La multitud de afuera había crecido desde que habían llegado a la mansión del gobernador, y varios cientos de personas llenaron las barricadas de cuerda, formando un guante a lo largo de la pasarela que conducía a la unidad circular. La mayoría eran reporteros o simples curiosos, pero algunos eran manifestantes anti-Praetern

llevaban pancartas cantando: humanos primero y mostrando señales para HUFSI, Humanos Unidos por la Integridad de las Especies. Sylvan tenía a su lobo en una estrecha correa, pero Drake la percibió a punto de atacar a la menor provocación. "Estoy bien, Sylvan." Drake señaló el camino hacia la línea de Rovers y limusinas acercándose. "Andrew y Dasha están en camino. Pronto estaremos en casa."

***

"Tengo sólo un minuto", dijo Verónica sin aliento, atrayendo a Luce por un pasillo de servicio y entrando en un rincón tenuemente iluminado. "Nicholas piensa que he ido a refrescarme." Ella deslizó sus manos dentro de la chaqueta ajustada de Luce, tiró de la camisa de la cintura de sus pantalones, acarició los fríos músculos cincelados de su espalda. "Dios, no he sido capaz de pensar en nada más que en ti toda la noche." Luce la enjauló contra la pared con los brazos extendidos a ambos lados de los hombros de Verónica. "¿Y crees que disfruto viendo cómo ese humano te pone las manos encima?" Veronica agarró el culo de Luce y la acercó. "No estaba pensando en él. Estaba pensando en ti. Estoy tan mojada. Apresúrate." Luce se rió suavemente y se inclinó hacia adelante, lamiendo la garganta de Verónica muy, muy lentamente. "¿Qué es lo que quieres?" Verónica gimoteó, sus caderas balanceándose. "Oh Dios, ya sabes lo que necesito. Por favor, Luce. Por favor." Delicadamente, Luce pinchó la piel de Verónica, milímetro por milímetro, sacando el placer para ambas. Necesitaba que Verónica dejara caer todos sus escudos, para estar completamente subyugada a su poder, y Verónica era mentalmente muy fuerte. Lanzó una oleada de hormonas de alimentación, pero se retiró antes de que Veronica alcanzara su punto máximo. Veronica gritó en protesta. "¿Estás segura de que esto es lo que quieres?" "Sí, sí." Veronica se retorció, sus manos resbalando sobre la espalda de Luce, sus ojos vidriosos, su color alto, su respiración escapando en jadeos desordenados. "Oh Dios mío. Voy a correrme en el momento en que me tomes. Por favor apúrate." Luce gruñó, agarró el pelo de Verónica en su mano y extendió su cuello. Cuando enterró sus incisivos en la yugular de Veronica, vertió las hormonas de alimentación en su sistema, abrumándola. Veronica se tensó, su estrangulado grito de éxtasis una invitación para que Luce se deslizara en su mente. Dime, ¿qué va a hacer él?

Una imagen de llamas elevadas, restos torcidos y cuerpos dispersos se sacudió a la vista, y ella lo supo.

***

Niki esperó con Lara y Raina justo afuera de la entrada hasta que el grupo de la Alpha y los Vampiros comenzaron a bajar los amplios escalones de piedra. La Alpha condujo, la mano de Drake en la suya. Max, Jace, y los otros lobos las flanqueaban, protegiendo contra un ataque a los costados. La Alpha proyectaba un aire silencioso de amenaza y poder, y los transeúntes se retiraron mientras ella y la Prima pasaban. Jody, Becca, y sus guardias Vampiros siguieron de cerca en formación similar. Niki cayó en la parte trasera con Lara y Raina para asegurarse de que ninguna amenaza invadía desde atrás. No notó que Katya se había alejado del grupo de la Alpha hasta que se acercó a ella. Katya se detuvo, con una expresión de perplejidad en su rostro. "¿Qué estás esperando?", Preguntó Niki, tomando el brazo de Katya mientras examinaba las caras cercanas. Katya volvió los ojos vidriosos hacia ella. "¿Imperator?" "Sentrie," gruñó Niki. "¡Informe!" "Imperator" La mirada de Katya se ensanchó. "¡Yo... peligro!" Niki se dio la vuelta y por un segundo pensó que vio un una forma fantasmal detrás de una columna. Entonces nada. Ella volvió a dar vueltas. "¿Dónde?" Lara y Raina entraron en el modo de batalla, dando la espalda para hacer frente a la multitud. El rostro de Katya se llenó de horror. "El Rover." Niki miró fijamente la larga pasarela. La Alpha y la Prima tenían acababan de llegar al camino cuando el primer Rover, a veinte pies de distancia, se detuvo. "No" gritó Niki, cambiando mientras bajaba corriendo las escaleras, Lara y Raina muy cerca desde atrás. La lobo, la gata y la Vampiro se lanzaron de la escalera de mármol mientras el mundo se iluminaba y una bola de fuego estallaba.

CAPÍTULO TREINTA Y CUATRO

"¿Estás realmente segura de que es necesario que me esconda?" Verónica estaba parada en la ventana de la casa de seguridad que Luce la había llevado de la noche de gala. El sinuoso camino de montaña que conducía a la aislada casa era apenas visible en el gris de la madrugada. Ninguna luz penetró en la oscuridad—estaban solas. No podía recordar los detalles del ataque, sólo después de haber despertado en los brazos de Luce en la parte trasera de una limusina mientras la llevaba fuera de la ciudad. Había seguido las noticias de los últimos días desde el retiro del castillo de la montaña, vigilado por Luce y un contingente de otros vampiros y sirvientes humanos. "Sé que algunos Were pícaros estaban involucrados con Nicholas, pero los informes de noticias dicen que no hay pruebas. Y Nicholas negó todo en la entrevista que transmitieron anoche." "Él lo haría." Luce besó la nuca de Verónica. Verónica se estremeció y Luce sonrió contra su piel. "La Regente quiere garantizar tu seguridad, y tiene razón para estar preocupada. La ley no significará nada para los Weres ahora, y cualquiera que ellos sospechen está en peligro. Tú eres una socia conocida de Nicholas—y él será su objetivo principal." "Pero pensé que el único testigo contra Nicholas había muerto." "El Were que planto los explosivos dijo que había actuado por orden de Nicolás, y eso es toda la prueba que tendrán los lobos." Luce se encogió de hombros. Nicholas probablemente no había informado al Were de la fecha exacta en que ocurriría la detonación—una forma práctica de disponer de un testigo—pero el Were había vivido lo suficiente para ser interrogado. Nicholas Gregory había sido arrogante y tonto al pensar que los adictos a la sangre que él había manipulado para cumplir sus órdenes no se romperían cuando se enfrentaran con un lobo dominante como Niki Kroff. "Atacar la Manada es una sentencia de muerte". "No pueden simplemente matar a Nicholas." "Los Timberwolves exigirán justicia, y la justicia es simple. Asociarse ahora con Nicholas es invitar a la muerte." Verónica se volvió y cruzó los brazos alrededor del cuello de Luce, arqueando su garganta en un gesto tan automático que ahora no podía recordar un momento en que la promesa del placer no era el centro de su existencia. Ofrecerse a sí misma era tan natural como el control que solía ejercer sobre los demás. Ahora todo lo que importaba era la explosión de calor y el insoportable éxtasis que era suyo tan a menudo como ella quisiera, siempre y cuando ella tuviera a Luce—o cualquiera de los otros Vampiros. "Supongo que debería estar agradecida de tenerte toda para mí durante unos días."

Luce ahuecó el pecho de Verónica y pasó la lengua por el pulso en la garganta de Verónica, el deseo siempre presente de Verónica despertando su sed de sangre. La sangre de Verónica latía caliente y fuerte, y mientras ella tenía cuidado de no tomar demasiado y vio que Verónica recibía suplementos restauradores, podía alimentarse de ella muchas veces al día. Y la necesidad de Verónica era interminable. "La Regente valora tu lealtad y apoyo. Y ella ha prometido proporcionarte facilidades seguras para continuar tu trabajo. Hay muchas maneras en que tu asociación con nosotros puede ser mutuamente beneficiosa" "Sí", dijo Verónica, la mayor parte de su mente se concentró en el instante en que Luce la tomaría. Pero la parte de ella que todavía tenía hambre de un tipo diferente de poder clasificó las posibilidades y rechazó la conveniencia de trabajar con Nicholas nuevamente. Los planes de él se habían vuelto demasiado peligrosos, su obsesión ponía a todos en peligro. Y sus agendas ya no se cruzaron. Ella había tenido razón al acercarse a los Vampiros, tan parecidos a los humanos sólo que mucho más poderosos. Aliarse con los Vampiros le permitiría obtener recursos interminables, y finalmente podría neutralizar a los animales entre ellos. "Tu Regente es muy amable y estoy agradecida." "Unos días más conmigo no sería tan malo, ¿verdad?", Murmuró Luce. "Cualquier tiempo contigo es el cielo." Veronica se retorció contra ella, olvidando por el momento sus ambiciones, abandonando su deseo impulsor de encontrar las debilidades en el genoma Were que le permitiría erradicarlos. Ahora todo lo que quería era el punto brillante del dolor y el olvido del orgasmo. Ella cerró los dedos en el cabello de Luce y tiró de la boca de Luce hasta su garganta. "Hazme correrme." "Sí" susurró Luce, dejándose llevar por la dulce satisfacción de la sed de sangre antes de informar a su ama de que Veronica Standish era suya.

***

Lara acarició la espalda de Raina mientras dormía, tratando de asegurarse de que las quemaduras y los músculos desgarrados habían desaparecido. Se inclinó y besó la piel inmaculada entre sus omoplatos, luego miró a través de la habitación a los cachorros todavía dormidos. Todos por los que se preocupaba estaban a salvo. Llegaba el amanecer, pero no quería despertar a Raina, aunque pronto podría estar perdida para el día. Raina se dio la vuelta, con los ojos abiertos y claros. "¿Pensaste en dejarme dormir más allá de tu tiempo de alimentarte?" Lara la beso. "Necesitas descansar." Hizo un gesto hacia la cuna. "Puedes estar curada, pero ellos te necesitan fuerte. Yo sólo necesito sangre." "Estoy bien, y necesitas más que la sangre de un sirviente humano."

"Perdiste mucha sangre." Lara apoyó la frente en el hombro de Raina, bloqueando la imagen de la gran y hermosa gata que estaba ensangrentada y rota, su cuerpo estirado sobre la Alpha y su compañera. Mucho más grande que los demás, Raina había tomado la peor parte de los escombros en llamas. "Estaba aterrorizada." Raina le acarició el pelo. "Yo también. Tú tampoco saliste indemne." "Se necesitan más de unos trozos de metal para destruirme." Raina apretó sus brazos alrededor de los hombros de Lara. "Tú sabes tan bien como yo lo que podría haber ocurrido si uno hubiera golpeado tu corazón—" "Ninguno lo hizo." Lara levantó la cabeza. "Debes estar con todas tus fuerzas si tengo que salir. Cuando los Timberwolves busquen retribución, me uniré a ellos" Los ojos de Raina se endurecieron. "Como yo" "La ley no significará nada ahora, y una vez que golpeemos, los humanos tomarán represalias". "¿Qué nos importa acerca de las leyes que no nos reconocen para empezar?" Raina se incorporó. "Fuimos atacadas, y debemos defendernos. Sólo si nos unimos todos los Praeterns seremos capaces de sobrevivir" Lara le cogió la mano. "Sé lo que dices es cierto, pero no puedo perderte. Antes de ti, no me importaba sobrevivir. Ahora eres por lo que yo vivo." "Soy tu compañera y lucharé a tu lado." Raina la besó. "Y un día, ganaremos."

***

Sophia se arrodilló junto al lobo rojo-gris, donde estaba tendida en la hierba alta, mirando a la guarida de la Alpha. Acarició la cabeza de Niki y enterró los dedos en el cuello de Niki. Tienes que comer. Necesitas descansar. Por favor ven a casa. Niki giró su cabeza y lamió la mano de Sophia. Yo no voy a dejarla. Estoy bien. Entonces tenemos que hacer algo. La Manada está agitada, incluso los dominantes están asustados. Los necesitamos a todos en el Compuesto. Todos necesitamos tu fuerza. Estoy esperando sus órdenes. Sophia suspiró y se levantó. No podemos esperar más. No lo hagas Niki advirtió. Ahora ella es peligrosa. Lo sé. Pero la rabia es a menudo sólo el reflejo de un terrible dolor. Sophia se acercó lentamente al enorme lobo plateado que yacía en el porche de la cabaña de madera en frente

de la puerta abierta, mirándola con ojos planos y dorados. Una oleada de furia la golpeó, casi trayéndola a sus rodillas, pero ella siguió adelante. El terror helado se extendía a lo largo de su espina dorsal. Su lobo se estremeció, queriendo huir, pero Sophia ignoró el impulso primordial de huir de un dominante casi feroz. Lentamente subió las tres amplias escaleras de madera con la cabeza baja. Se obligó a hablar en voz alta a través de una garganta apretada por el miedo. "Alpha, te necesitamos." Sylvan gruñó. La sangre que había endurecido sus enormes hombros y espalda cuando regresó de la ciudad se había ido. Ella había cambiado en algún momento después de la explosión para curar sus heridas, pero nadie la había visto salir de la piel en tres días. Su ausencia había puesto a la Manada en pánico. Sophia se sentó lentamente en el último escalón, poniendo su espalda contra un poste, y dobló las manos en su regazo. Los ojos de Sylvan rastrearon cada movimiento. "Los centuri no son suficientes para que la alarma se extienda por la Manada. Tú eres nuestro corazón y nuestra fuerza. Necesitamos verte. Todo el mundo necesita oír tu voz." Sylvan no se movió, salvo por una leve contracción en una oreja. "Conozco tu dolor y tu rabia. Todos lo hacemos. Todos lloramos." Sophia levantó la cabeza. "No nos hagas llorar a solas. Te necesitamos ahora más que nunca" Sophia sólo tenía la más mínima impresión de que el aire resplandeció, y entonces Sylvan se paró sobre ella, sus ojos aún de oro lobo y tan fríos y remotos como Sophia nunca los había visto. Con cuidado, se puso de pie pero no encontró la mirada de Sylvan. "Entra." Sylvan desapareció en la cabaña. Sophia siguió rápidamente, cruzando la sala poco iluminada a otra puerta, donde ella hizo una pausa. Ella los sintió primero—fuertes y rápidos latidos del corazón. Las lágrimas le llenaron los ojos. De las sombras, Drake dijo, "Está bien. Acércate. Déjame presentarte." Sophia cruzó hasta la cama ancha, consciente de que la Alpha la observaba con el enfoque que normalmente reservaba para la presa. "Conoce a Kira y Kendra", dijo Drake suavemente. Sophia se arrodilló. "Son hermosas." Ella se rió suavemente. "Una plateada, una negra. Como las dos." "Sí." Drake se rió. "Me pregunto que es lo que presagia para la rivalidad entre hermanas." "Tan joven para cambiar—tan fuerte" murmuró Sophia. "Ellas son saludables jóvenes Were de una poderosa Alpha" dijo Drake suavemente.

Sophia se encontró con la brillante mirada de Drake. Drake no era una Were nacida, sino convertida, como ella. Y los cachorros de Drake eran perfectos. "La Manada quiere celebrar contigo, Prima" De detrás de ella, Sylvan dijo: "A mí me corresponde decidir." Drake miró más allá de Sophia a Sylvan. "Es hora, Alpha. La manada necesita alegría ahora, y nos necesitan." Sylvan gruñó. "No arriesgaré a ninguno de ustedes cuando no sé en quién puedo confiar." Se dio la vuelta y salió de la habitación. "Lo siento "dijo Sophia. "No quería entrometerme—o empeorar su dolor." "Me alegro de que hayas venido. Ella necesita consuelo, y tú puedes ser la única que puede dárselo. La pérdida de Andrew es una herida profunda, y ella está demasiado preocupada por mí y los cachorros para escucharme" "Todos sangramos cuando uno de nosotros es perdido", dijo Sophia. "Es más que la muerte de Andrew. Es que Enoc, uno de sus lobos, nos traicionó a todos. Su corazón se aflige. " "Con tu permiso" dijo Sophia, "Hablaré con ella." "Recuérdale lo que importa—ella necesita a la Manada tanto como la Manada la necesita." Drake agarró el brazo de Sophia, y por primera vez desde que el único Rover ennegrecido y quemado volvió al Compuesto llevando el cuerpo de Andrew, Sophia sintió la fuerza de la Manada llenarla. "Te tiene a ti y a los cachorros" dijo Sophia, "y todos moriremos antes de que algún daño llegue a cualquiera de ustedes." "Lo sé" dijo Drake, "y ella también lo hace. Ayúdala a recordar, para que todos podamos sanar." CAPÍTULO TREINTA Y CINCO

El lobo de Sylvan entró en el dormitorio, una enorme bestia plateada irradiando autoridad y dominio sin esfuerzo. Ella olfateó la cuna, retumbó tranquilamente. Los cachorros se estiraron y maullaron contentos, como si sintieran que estaban a salvo con ella cerca. Aparentemente satisfecha, se volvió hacia la cama y estudió intensamente a Drake. Drake extendió la mano. "Te extrañé. ¿Estabas cazando?"

El lobo con delicadeza se subió a la cama y se estiró junto a Drake, que envolvió sus brazos alrededor los hombros anchos y acunó la magnífica cabeza contra su pecho. El poder se apoderó de ella, y Sylvan se apretó contra ella, de piel a piel. "Estaba corriendo," susurró Sylvan. "¿Cómo están los jóvenes?" "Dormidos. Cambiaron de nuevo durante un rato." Sylvan sonrió contra el pecho de Drake. "Ellas son impacientes jóvenes Alphas" Drake se rió. "Por supuesto que lo son. Son tuyos." Sylvan frotó delicadamente su boca sobre el pezón de Drake, colocando un beso reverente frente a la curva interior de su pecho. "Nuestros. Tendrán tu sabiduría, tu fuerza." "Y tu propósito y tu honor", murmuró Drake, acariciando el cabello de Sylvan. "¿Encontraste lo que estabas buscando en tu carrera?" "El bosque pulsó debajo de mis patas, el aire limpio de la montaña se burló de mi lengua, y la vida silvestre susurró en la maleza. Mi lobo estaba en casa." "Mmm. Todas las cosas que definen nuestro mundo" "Sí." Sylvan presionó su rostro contra el cuello de Drake. "Y luego llamé a los Centuri, y ellos aparecieron fuera del bosque donde me habían estado siguiendo, para correr a mi lado. Lara está aquí. Y Niki y Max. Jace y Jonathan. Y ahora Dasha—en lugar de Andrew." "Has corrido para honrarlo, y recordarlo." "Sí." "¿Qué harás ahora?" "He intentado seguir los pasos de mi padre, vivir el sueño de mi padre. Para ver su visión realizada." Drake esperó, suavemente, continuamente, acariciando la espalda de Sylvan. "Pero mientras pedimos ser aceptados y esperar a que los humanos juzguen nuestro valor, los grupos que quieren destruirnos se les permite crecer fuerte." Sylvan se alzó sobre un codo, el azul de sus ojos atravesados con fragmentos de oro, su lobo siempre presente ahora. "Ya no pediré permiso para vivir, para gobernar nuestros territorios, y para criar a nuestros jóvenes en la seguridad. Y recordaré a aquellos que nos hacen la guerra que no somos presas fáciles. Hemos sido depredadores durante milenios, el más fuerte de los fuertes. Y todavía lo somos." "Estoy de acuerdo en que aquellos que nos hacen la guerra no pueden quedar sin castigo, pero si golpeas de regreso, ellos te cazarán." "Nadie puede vencernos en nuestra propia tierra."

"Sabes que te apoyaré en lo que decidas" dijo Drake, "Pero debemos luchar como los lobos siempre han luchado—con rapidez, sigilosamente y como uno solo. Lo que no se puede probar no puede usarse contra nosotros". Sylvan levantó la mano de Drake hacia su boca y le besó los dedos. "Como he dicho, eres sabia y fuerte." "Yo soy un lobo Were, Prima de la Manada Timberwolf" dijo Drake con fuerza. "No vamos a descansar hasta que tengamos justicia por nuestros violados y nuestros muertos". "Jody y Raina estarán con nosotros." "Sí." Drake besó a Sylvan y se sentó. "Es hora de llevar a nuestros jóvenes a conocer a su Manada." Sylvan se levantó, se puso los pantalones y se dirigió a la cuna. Levantando a sus jóvenes en la curva de un brazo, le tendió la mano a Drake. "Ven conmigo, Prima, y recoge a nuestros lobos para la caza."

Continuara en The Magic Hunt

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